Donderdag 27/01/2022

Times Square

"En dat moeten mijn kinderen zien?"

Op 'het kruispunt van de wereld' wekken dit soort scènes veel irritatie. Het stadsbestuur wil het iconische toeristenplein schoonvegen. Beeld PHOTO_NEWS
Op 'het kruispunt van de wereld' wekken dit soort scènes veel irritatie. Het stadsbestuur wil het iconische toeristenplein schoonvegen.Beeld PHOTO_NEWS

Poseren met passanten, slechts gehuld in string, kan nu nog op toeristenplein Times Square. Maar New York is de desnudas en bedelende straatartiesten beu. 'Dit moet gestopt worden.'

Stieven Ramdharie vanuit New York

Times Square, zomer 2015. De blote billen-en tietenparade is weer in volle gang, tot afgrijzen van de gouverneur, de burgemeester en de politiechef. Op klaarlichte dag. De poserende topless dames, slechts gehuld in string, maken ordinair ruzie met de toeristen met wie ze net op de foto zijn gegaan. "Nee, nee, kerel, zo gaat dat niet", schreeuwt de Colombiaanse Angelina (26) naar een toerist uit Ecuador. "Je hebt geen fooi gegeven. Kom op, betalen! We doen dit niet gratis."

Kort daarvoor hadden 'straatartiesten' Angelina en haar collega nog gewillig geposeerd met de twee Ecuadoriaanse mannen. Hun vrouwen maakten giechelig foto's, gadegeslagen door tientallen voorbijgangers. Allemaal glurend naar twee paar borsten geverfd in de Amerikaanse kleuren. Of naar billen, versierd met de letters 'N' en 'Y'.

Blote billen en borsten op 'het kruispunt van de wereld', zoals de stad Times Square noemt? Is dit hetzelfde Amerika dat in rep en roer is als een tepel van Janet Jackson kort in beeld is? "Ik heb je vriendin al 10 dollar gegeven", foetert een van de twee mannen uit Ecuador. "Vechten jullie het maar uit wie de fooi krijgt." Angelina rent vliegensvlug naar haar collega.

De toplessvrouwen die sinds twee jaar een van 's werelds drukste toeristische trekpleisters bevolken, hebben het goed verknoeid bij de hoogste bestuurders van New York. Voor veel toeristen mag Times Square misschien een nachtmerrie zijn, want overvol en smakeloos, maar voor het stadsbestuur, de omliggende hotels en het bedrijfsleven is het populaire plein een melkkoe. Jaarlijks komen er zo'n 50 miljoen toeristen.

Borsten en billen op Times Square. Beeld PHOTO_NEWS
Borsten en billen op Times Square.Beeld PHOTO_NEWS

Olaf en Elmo

"Dit moet gestopt worden", zegt gouverneur Mario Cuomo over het optreden van de vrijwel naakte vrouwelijke straatartiesten. "Times Square hoort een toeristische attractie te zijn, een symbool van het nieuwe New York."

De gouverneur schaart zich achter burgemeester Bill de Blasio die de oorlog heeft verklaard aan de 'straatartiesten'. Gehuld vaak in pakken van populaire cartoonfiguren, variërend van Olaf (uit Disney-film Frozen) tot Elmo (Sesamstraat). Op 1 oktober moet een commissie, geleid door politiebaas Bill Bratton, met adviezen komen. De politici willen Times Square in snel tempo 'schoonvegen'.

"Miljoenen families komen elk jaar naar Times Square", zegt De Blasio in een verklaring. "Maar die ervaring heeft schade opgelopen door de toename van deze topless- en verklede figuren die te vaak mensen lastigvallen en blootstellen aan onfatsoenlijk gedrag."

Slechts een uurtje rondlopen op Times Square is genoeg om te zien wat de bestuurders bedoelen. Terwijl honderden toeristen zich 's avonds midden op het plein verzamelen, heeft 'Elmo' slaande ruzie met een vader. De fooi van 1 dollar vindt hij niet genoeg voor het poseren met diens zoon en dochter. "Kom op, sir", roept hij dwingend.

'Olaf' uit Frozen vraagt of hij met de zoonlief op de foto mag. Hij is pas tevreden met 2 dollar fooi. Maar dagen later wordt hij aangehouden, omdat hij een gezin uit Zuid-Amerika 20 dollar afhandig probeert te maken.

Voor cosmeticawinkel Sephora hangt een man op leeftijd rond, verkleed als baby. Compleet met luier, megaspeen om de nek en gehuld in een masker van een enge, huilende baby. "Geef mij een fooi en ik dans voor je", staat op een bordje. "Afschuwelijk", roept een vader uit Washington als de Times Square -baby een fooi heeft gekregen en begint te schudden met zijn luier. "Wat is dit hier? Een circus? Heb je al die naakte vrouwen hier gezien? En dat moeten mijn kinderen zien?"

Een van de weinige straatartiesten over wie niet wordt geklaagd, is de Naakte Cowboy. Robert Burck (45), die internationaal is uitgegroeid tot een fenomeen, staat op een middag in zijn kort broekje op een drukke hoek. Hij lacht beleefd en vriendelijk naar iedereen en bedelt niet om dollars. Pas als een blondine met hem op de foto wil, komt Burck in actie. "Natuurlijk, schatje", zegt hij. "Kom maar bij de Naakte Cowboy." Een groep Japanse meisjes lacht verlegen.

Een straatartieste krijgt nog snel een laatste likje verf. Beeld PHOTO_NEWS
Een straatartieste krijgt nog snel een laatste likje verf.Beeld PHOTO_NEWS
Robert Burck, aka The Naked Cowboy, poseert gewillig voor een groepje jonge vrouwen. Beeld AP
Robert Burck, aka The Naked Cowboy, poseert gewillig voor een groepje jonge vrouwen.Beeld AP

Het twintigtal agenten dat tegen middernacht op het plein hun dagelijkse instructies krijgt, zal nog een harde dobber hebben aan het aanpakken van de agressieve straatartiesten. Want topless lopen in het openbaar als straatartiest is, net als bedelen, niet verboden in New York. Agressief bedelen daarentegen is niet toegestaan. Als De Blasio ze daarop wil pakken, zal er onafgebroken en streng gecontroleerd moeten worden. En dat gaat geld en tijd kosten.

Politiechef Bratton ziet de problemen al opdoemen en komt met een radicaal voorstel: sloop de voetgangersgebieden op Times Square, die er sinds 2009 zijn, en je bent van het probleem verlost. "Breek het open", stelt Bratton, die in de jaren 90 meemaakte hoe Times Square verpauperde en werd geteisterd door criminaliteit. Maar het bedrijfsleven in de buurt, verenigd in de Times Square Alliance, vindt dat veel te ver gaan.

De toplessartiesten begrijpen alle commotie niet. Sommigen lopen nu rond met op hun rug 'Gelijkheid' en 'Democratie' geverfd. Op zondag gingen honderden sympathisanten in Manhattan de straat op, topless uiteraard, om ze te steunen. Ook een deel van de agenten op Times Square ziet het probleem niet. Vorige week kregen twee een reprimande, omdat ze poseerden met enkele desnudas (Spaans voor naakt).

"We doen toch niemand kwaad?", zegt Angelina. Ze overlegt op hoge toon met haar collega over de verdeling van de fooi van de twee Ecuadoriaanse mannen. Wat ze dagelijks verdient, wil ze niet kwijt. "Dat gaat je niet aan", zegt ze bits. Maar een vlugge rekensom leert dat het gauw kan oplopen tot tussen de 200 en 300 dollar. Verontwaardigd: "Als de Naakte Cowboy zo bloot mag rondlopen, waarom wij dan niet?"

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234