Donderdag 22/10/2020

Elon Musk, Da Vinci voor de 21ste eeuw

De Zuid-Afrikaanse miljardair Elon Musk (42) ontpopt zich als de invloedrijkste uitvinder van deze generatie. De supersonische trein Hyperloop is maar een van de vele ideeën waarmee hij de wereld wil veranderen. Musk leidt een razendsnel leven vol geniale vondsten, zakelijke successen én mooie vrouwen.

Filmregisseur Jon Favreau zat met de handen in het haar. Hij moest van stripfiguur Iron Man, een schatrijke uitvinder die als geharnaste superheld rondvliegt, een moderne Hollywoodversie maken maar wist niet goed hoe. Tot hoofdrolspeler Robert Downey Jr. een ingeving had: "Laat ons met Elon Musk gaan praten."

"Downey had gelijk", erkende Favreau achteraf. "Elon Musk is een toonbeeld van enthousiasme, gevoel voor humor en nieuwsgierigheid, een renaissanceman in een tijdperk dat hem echt nodig heeft." En zo kwam Musk model te staan voor Iron Mans eigenzinnige alter ego Tony Stark.

Musk wordt de Leonardo Da Vinci van deze tijd genoemd, vanwege zijn veelzijdigheid en uitvindingsdrang. Een greep uit zijn cv: hij bedacht de onlinebetaaldienst PayPal, stampte het zonne-energiebedrijf SolarCity mee uit de grond, is de man achter e-auto Tesla, wil ruimtereizen commercialiseren met SpaceX en leidde het eerder deze week voorgestelde ontwerp van de supersonische trein Hyperloop. Niet slecht na amper achttien jaar carrière.

Visionair

Musk is zo uitgegroeid tot een van de vaandeldragers van Silicon Valley, de vermaarde technologievallei in Californië. Hij klinkt wel niet zoals de andere Amerikaanse hightechpioniers, omdat de geboren en getogen Zuid-Afrikaan zijn eigen tongval heeft weten te behouden.

Het ondernemerschap zat hem al vroeg in het bloed. Al op zijn twaalfde verkocht hij een door hem ontwikkeld computerspel. Het grote werk begon op zijn 24ste. Musk, die eerder economie en fysica studeerde in Ontario en Pennsylvania, liet een fysicadoctoraat aan de gereputeerde Stanforduniversiteit schieten om even verderop zijn geluk te beproeven in Silicon Valley, waar hij zijn eerste dotcombedrijf Zip2 uitbouwde. Dat was een voorloper van de huidige internetportalen.

Het intussen vergane AltaVista betaalde vier jaar later, in 1999, naar schatting 300 miljoen dollar voor Zip2, waarvan een slordige 22 miljoen dollar vloeide naar Musk. Op zijn 28ste werd hij zo al dotcommiljonair.

Wegens zijn visionaire gaven wordt Musk slag om slinger ook met Apple-costichter Steve Jobs vergeleken. Net als Jobs draagt hij zelden een das. Maar in een interview met Bloomberg ziet hij zelf meer auto- en industriepionier Henry Ford als zijn rolmodel. "Ik orakel niet over hoogdravende concepten. Ik los ingenieurs- en productieproblemen op. Heb je mijn kantoor gezien? In het midden van de Tesla-fabriek. Het lijkt niet op dat van Tony Stark", zegt Musk.

Tesla en SpaceX zijn momenteel zijn hoofdbezigheden. Hij is in beide bedrijven zowel CEO als hoofdontwerper. Tesla bouwt elektrische luxeauto's met een actieradius van 335 kilometer. Het bedrijf kende financiële problemen bij de start, maar is nu een echte beurshype. Sinds april verviervoudigde de beurskoers van 37 dollar naar 140 dollar. De productie blijft voorlopig beperkt tot circa 20.000 wagens per jaar, maar beleggers geloven dat het bedrijf exponentieel zal groeien. Musk heeft de ambitie om ooit een jaarproductie van 500.000 wagens te halen.

Celebrity

Verhalen over Musk duiken niet alleen op in technologieblogs, maar ook in de roddelbladen. Onlangs werd hij gekoppeld aan Cameron Diaz, nadat de milieubewuste steractrice een Tesla had gekocht. Musk ontkende dat ze een koppel vormen.

De miljardair trouwde en scheidde twee keer. Zijn eerste vrouw, een schrijfster, behield zijn naam en gaat door het leven als Justine Musk. Zij getuigde over hun jaren samen in het tijdschrift Marie Claire. "Hij was een mooi gekapte upperclassjongen met een Zuid-Afrikaans accent. Hij was het wetenschappelijke type, vertrouwd met cijfers, handel en logica", omschrijft Justine Musk haar indruk bij hun eerste ontmoeting, op de universiteit van Ontario.

Maar toen de ambitieuze uitvinder verhuisde naar Silicon Valley, begonnen ze uit elkaar te groeien. En het aspect geld kwam erbij. "Met de opbrengst van Zip2 kocht hij onder meer een sportwagen van een miljoen dollar, een McLaren F1, en een klein vliegtuig", vertelt Justine Musk.

Het koppel moest daarna een enorm drama verwerken. Net in de periode dat eBay de betaaldienst PayPal kocht en co-eigenaar Musk daardoor minstens 100 miljoen dollar rijker werd, verloren de Musks hun eerste zoontje van amper tien weken.

Onder impuls van Elon Musk begon zijn vrouw haast meteen met een in-vitrobevruchting. Ze kregen een drieling, en enkele jaren daarna een tweeling. Het gaat om vijf jongens. Maar het gezin bleef niet bijeen.

De scheiding na acht jaar huwelijk draaide uit op een bitter gevecht om centen en aandelen. "Zes weken nadat de scheidingspapieren rond waren, kreeg ik een sms van Elon. Daarin stond dat hij zich verloofd had met een beeldschone Britse actrice", getuigde Justine Musk in Marie Claire.

Het ging om Talulah Riley. Ook dat huwelijk liep op de klippen, waardoor de uitvinder-ondernemer weer tegen een dure scheiding aankeek. Al wist de celebritypers eind vorig jaar te melden dat het koppel zich weer verzoend had.

En zo blijft Musks leven in razende vaart voortdenderen. Straks misschien zelfs tegen 1.200 kilometer per uur. Want dat is de snelheid waarmee hij de passagiers van de Hyperloop door een buizennetwerk wil schieten.

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234