Donderdag 24/06/2021

'Elk jaar word ik sterker'

Nu Alejandro Valverde (morgen 37) voor de vierde keer Luik-Bastenaken-Luik heeft gewonnen, is hij nog maar één overwinning verwijderd van het record van Eddy Merckx. Onbeschaamd blijft de Spanjaard de wetten van het wielrennen tarten. De zege droeg hij op aan Michele Scarponi.

Michal Kwiatkowski was een jongen van 16 toen Alejandro Valverde voor de eerste keer Luik-Bastenaken-Luik won in 2006. Elf jaar later is Kwiatkowski een wereldkampioen, winnaar van de Amstel Gold Race, E3 Harelbeke en Milaan-Sanremo. Hij is bij de beste en de best betaalde renners van de wereld. En gisteren werd Kwiatkowski derde. In Luik-Bastenaken-Luik werd hij geklopt door Valverde, die voor de vierde keer, elf jaar na zijn eerste overwinning, won.

Generaties wielrenners hebben op Valverde geen vat. Leeftijd heeft op Valverde geen vat. Tijdperken hebben op Valverde geen vat. De Spanjaard behaalde zijn eerste zege in Luik in een tijd dat bloeddoping alom was. Bij Eufemiano Fuentes was hij bloedzak nummer 18 en daarvoor werd hij anderhalf jaar geschorst. Vandaag wordt er anders gekoerst en lijken we het ergste met doping wel te hebben gehad. Maar kijk, de Spanjaard behaalde in Ans zijn elfde overwinning van het jaar. Hij beleeft naar eigen zeggen zijn beste seizoen ooit.

Van Avermaet beste Belg

Alejandro Valverde blijft verbazen. Je zou kunnen zeggen dat hij de wetten van het peloton tart. Een renner die morgen zijn 37ste verjaardag viert en nog de oudste en misschien de zwaarste van alle wielerklassiekers wint, hoort misschien in een rariteitenkabinet thuis. Alleen vindt niemand dat raar. Het tegendeel is waar. Valverde was na zijn vijfde overwinning in de Waalse Pijl woensdag bij de topfavorieten om ook Luik-Bastenaken-Luik te winnen.

Gisteren werd duidelijk waarom: of het nu de Muur van Hoei of de beklimming in Ans is, niemand rijdt sneller naar boven dan Alejandro Valverde. Daniel Martin niet, Michal Kwiatkowski niet, ook Greg Van Avermaet niet. Van Avermaet was overigens de beste Belg in Luik. "Ik had goede benen nochtans, maar ik kwam punch tekort", zei hij. "Dat heeft te maken met frisheid." Met zijn elfde plaats neemt Van Avermaet wel weer kostbare punten voor de WorldTour-ranking, het klassement dat hij nog steeds royaal leidt, al is Valverde nu wel een stevige tweede.

Wie zou het wel kunnen, Valverde kloppen? Tim Wellens? Als die wat minder aan zelfoverschatting zou doen. Philippe Gilbert misschien, maar die deed niet mee. Chris Froome of Nairo Quintana, als die zijn zinnen op Luik zou zetten. Neen, het is zelfs niet zeker dat winnaars van grote rondes iets tegen Valverde kunnen doen in de Ardennen. Kijk maar naar de Ronde van Catalonië van eind vorige maand. Daar stonden de Tour-winnaars Froome en Alberto Contador ook aan de start. Ze waren kansloos tegen Valverde. Dat hij er zelf geen verklaring voor heeft, zegt de Spanjaard. "Ik voel me elk jaar een beetje beter."

Hij is in Luik nu één zege verwijderd van het record van vijf overwinningen van Eddy Merckx. "Het is een droom om dat record te evenaren. Ik weet dat het moeilijk wordt." Nog twee jaar, nog twee keer Luik-Bastenaken-Luik, nog twee kansen om het te doen. Zijn contract met Movistar loopt af aan het einde van 2019. Valverde zal dan 39 zijn. Of hij dan stopt, dat kon hij gisteren nog niet zeggen. "Ik moet er goed over nadenken."

Prijzengeld voor familie Scarponi

Zeker is dat het tragische ongeval van Michele Scarponi zaterdag hem niet op andere gedachten zal brengen. "Als je een wielrenner bent, moet je daar niet aan denken. We doen een gevaarlijke sport, we zijn altijd op straat. Dat is onze manier van leven en het zal nooit anders zijn."

Valverde droeg zijn overwinning wel op aan zijn Italiaanse kameraad. "Michele was altijd vrolijk en gelukkig. Zijn dood is een enorm verlies. Ik was in shock toen ik het nieuws hoorde en dat ben ik nog altijd. Ik wist, als ik zou winnen, dat het voor hem zou zijn."

Alejandro Valverde won de koers en hij won daarmee 20.000 euro. Ook dat prijzengeld schenkt de Spaanse veteraan aan de familie van Michele Scarponi.

Luik-Bastenaken-Luik

1. Alejandro Valverde (Spa) 258 km in 6u24:27

2. Daniel Martin (Ier) z.t.

3. Michal Kwiatkowski (Pol) 0:03

4. Michael Matthews (Aus) 0:03

5. Ion Izagirre (Spa) z.t.

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234