Maandag 24/01/2022

'Elektronische handel bevindt zich in België op bedroevend laag niveau'

De jaren van verstand van Peter Hinssen

Er zijn parellellen tussen het verhaal van Stijn Bijnens van Ubizen en dat van Peter Hinssen, oprichter van E-com. Alleen is de eerste momenteel miljardair en manager van het jaar terwijl de andere opnieuw begonnen is met het opstarten van bedrijfjes.

Josse Abrahams

Deze keer houdt Hinssen het niet bij één bedrijf. Hij is bezig met drie verschillende starters, actief op verschillende terreinen. De episode E-com is achter de rug. Hinssen sluit ze niet zonder spijt af. De man is een typevoorbeeld van de generatie jonge ondernemers die weinig tillen aan formaliteiten en ook niet gemakkelijk een blad voor de mond nemen. "Spijtig toch hoe het gegaan is met E-com. Wij hadden ook veel kwaliteiten in huis net zoals Ubizen. Zij zijn sterker geworden door hun beursgang, wij dus niet en dat terwijl zij eigenlijk slotenmakers zijn en wij het volledige huis bouwen."

Hinssen behoort tot een veeleer kleine kliek van internetpioniers in België. Mensen die ondertussen geconfronteerd worden met een nieuwe realiteit, de enorme hype rond elektronische handel, e-commerce en de daarmee gepaard gaande concentratie. Fusies, samenwerkingsverbanden en overnames zijn de nieuwe realiteit en, voor mensen als Hinssen, ook wel een confrontatie met de wereld van grote bedrijven en hun eigen logica.

Sinds februari is hij weg bij E-com. Dat was oorspronkelijk een websitebouwer en evolueerde achteraf naar andere internettoepassingen. Het bedrijf leerde vanaf 1995 grote ondernemingen met internet omgaan en bood zowat de eerste e-handelsmogelijkheden aan. Europay was een van de eerste die een belangrijk contract aan E-com bezorgden. Daarna volgden DHL en IBM. Eind 1997 telde het bedrijf 35 mensen. Er volgde toen een moeilijke periode. Een van de partners wilde eruit stappen en Hinssen vond geen vers kapitaal. Op 1 januari 1998 was E-com officieel eigendom van de Franse multinational Alcatel. Die kocht 75 procent van de aandelen met een duidelijke optie om de resterende 25 procent van Hinssen over te nemen. "Wij werden toen een soort van zoo voor Alcatel. Dat stuurde voortdurend delegaties om te komen kijken naar wat E-com uitrichtte. De bedoeling was een synergie tot stand te brengen tussen Alcatel als een telecombedrijf en E-com als internetonderneming. "Dat is echter nooit van de grond gekomen", zegt Hinssen. "In het buitenland werkten wij onder Alcatel-vlag, maar wij moesten er te veel optornen tegen plaatselijke bedrijven. Alcatel werd bovendien niet gezien als een websitebouwer." Vorig jaar werd dan Net it Be overgenomen, een websitebouwer die zich in financiële software voor het internet specialiseerde. E-com telde toen in één klap 140 mensen en Hans Cobben werd algemeen directeur. De banden tussen Hinssen en E-com werden losser om begin dit jaar helemaal te breken. Hinssen verkocht zijn 25 procent en nam afscheid van zijn "baby". "Dat doet natuurlijk wel iets. Afscheid nemen van collega's en klanten waar je een goede relatie mee hebt. Anderzijds is dit het ogenblik om te veranderen. Anders was ik er nooit meer weg geraakt."

Fundamenteel waren er ernstige meningsverschillen met Alcatel. Hinssen zweerde bij een beursgang voor E-com. "De technologie verandert snel. Je hebt dus steeds andere mensen nodig en die zijn erg volatiel geworden. Je moet ze dus perspectief geven. Een beursgang is in dat verband ongelooflijk belangrijk." Hinssen zegt het niet met zoveel woorden, maar wat ook speelde, was de angst bij Alcatel voor een beursgang van bepaalde afdelingen. Men is er naar verluidt als de dood voor personeelsleden die met de knowhow vertrekken, eigen bedrijfjes oprichten en kapitaal verzamelen op de beurs.

Hinssen vreest dat de traditionele websitebouwers het steeds moeilijker gaan krijgen. Webdesign, het uittekenen van een website, is niet meer de toekomst. Die ligt volgens hem veel meer in het integreren van de internettoepassingen met de bestaande systemen van de klanten. De relatief kleine, maar gespecialiseerde websitebouwers moeten op dat terrein leren concurreren met mastodonten als IBM en andere zogenaamde system houses. "De grootste concurrent van webbouwers is bijvoorbeeld het nieuwe bedrijf dat ontstaat uit het samengaan van Cap Gemini en Ernst & Young. Ik zeg niet dat een bedrijf als The Reference (nog een Vlaamse internetpionier, JAB) ten dode is opgeschreven, maar de nieuwe situatie is voor hen zeker een grote uitdaging."

The Reference heeft wel een duidelijk perspectief. Zich versterken in een bepaalde niche en een beursgang binnen twee jaar. Dat Hinssen met E-com niet dezelfde weg opging, zit hem nog altijd een beetje dwars. Het waren in 1997 nog andere tijden. Kapitaal was veel minder beschikbaar en een beursgang leek voor velen onrealistisch. "Is het niet triestig dat er de afgelopen twee jaar geen enkele Belgische websitebouwer naar de beurs trok. Hoe dat komt? Omdat het besef te laat groeide. De ogen werden blijkbaar geopend door Stijn Bijnens, maar eerlijk gezegd was dat al laat. Er is te veel navelstaarderij in het wereldje en te weinig internationalisering. Enkele jaren geleden liepen we één jaar achter op de VS. De kloof is nu al zeker drie jaar."

"Elektronische handel bevindt zich in België op een bedroevend laag niveau", zegt Hinssen. "Vergelijk de kwaliteit van een Proxis of Frontstage met die van Amazone.com en je weet wat ik bedoel." Anderzijds is de jonge manager bang voor de 'McDonaldisering' van de e-commerce. In Groot-Brittannië richtte Amazone een plaatselijk bedrijf op. E-commerce wordt op die manier een franchise van Amerikaanse bedrijven "waardoor lokale initiatieven het moeilijk zullen hebben om zich uit de Vlaamse klei te trekken". Voorwaarde is dat de rest van de economie, de andere ondernemers, meedoen. Business-to-business (B-to-B), het via internet zakendoen van bedrijven die zich niet tot de grote consumentenmarkt richten, is volgens Hinssen aan doorbraak bezig in België. Dat is volgens hem dan ook de enige richting die lokale internetbedrijven moeten uitgaan. Europa kan daarbij profiteren van het pionierswerk van Amerikaanse ondernemingen. Die hebben een prijs betaald die de Europeanen niet meer hoeven te betalen. Het oude continent loopt weliswaar ook voor B-to-B achter, maar die achterstand kan in principe snel worden ingehaald. Wat de andere internetpoot, business-to-consumers, betreft, vrees ik dat Europa de boot heeft gemist.

Zelf heeft Hinssen weer een nieuwe hotspot ontdekt, gesitueerd rond de afkorting ASP, Application Service Provider, bedrijven die software en elektronische toepassingen verhuren en via het internet ter beschikking stellen van ondernemingen. Aangezien bandbreedte steeds goedkoper wordt, kunnen ASP's rendabeler werken. Bovendien wordt het probleem van het tekort aan technologiemensen daarmee ook aangepakt. Operationeel houdt Hinssen zich op de vlakte bij het bedrijf EurASP.com. "Ik heb geen zin meer om 's nachts om 3 uur servers opnieuw in gang te gaan zetten." Als voorzitter van de raad van bestuur hoopt hij van dienst te kunnen zijn voor het bedrijfje. Hij past daarbij de regel van de 300 dagen toe. De 100 dagen voor de notaris, de ondertekening van de oprichtingsakte, en de 200 dagen daarna zijn cruciaal. "Als het na 200 dagen niet werkt, mogen ze het vergeten". Een ander bedrijf is Streamcase.com, dat nog maar twee weken geleden werd opgezet en dat zich specialiseert in video via internet. Hinssen houdt zich nu ook meer bezig met de financiële kant van de zaak. Zelf hield hij wat geld over van de E-com-episode. Daarnaast probeert hij contacten bij risicokapitaalverschaffers te gebruiken. Wat indertijd moeilijk was voor E-com, gaat dezer dagen gemakkelijker in Vlaanderen: investeerders liggen voor het rapen. Zij hebben alleen behoefte aan advies en beoordelingsvermogen. De nieuwe roeping van Hinssen?

'Wij hadden net als Ubizen veel kwaliteiten in huis. Zij zijn sterker geworden door hun beursgang, en dat terwijl zij eigenlijk slotenmakers zijn en wij het volledige huis bouwen''Er is te veel navelstaarderij in het wereldje en te weinig internationalisering. Enkele jaren geleden liepen we één jaar achter op de VS. De kloof is nu al zeker drie jaar'

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234