Woensdag 23/06/2021

Let's Go Urban

El Kaouakibi doorbreekt stilte over Let’s Go Urban: ‘Geen sprake van persoonlijke verrijking’

null Beeld Photo News
Beeld Photo News

Vlaams parlementslid en onderneemster Sihame El Kaouakibi (Open Vld) heeft zich maandag op een persconferentie verdedigd tegen de aanhoudende beschuldigingen omtrent haar vzw Let’s Go Urban.

El Kaouakibi schermt met een rapport van de hand van advocaat en voormalig minister Johan Vande Lanotte waarin die laatste stelt dat er geen sprake is geweest van persoonlijke verrijking of het verkeerd aanwenden van subsidies. Vande Lanotte uitte ook forse kritiek op de audit van Let’s Go Urban die de hele zaak aan het rollen bracht.

“Het is niet van mijn gewoonte dat ik de voorbije weken niet op jullie telefoontjes heb geantwoord, het is ook tegen mijn natuur”, zo ving El Kaouakibi maandagmiddag de persconferentie aan. “En dat terwijl ik eigenlijk niet liever wilde dan op de kathedraal of de Boerentoren kruipen om te zeggen: er is op geen enkel moment persoonlijke verrijking geweest met de middelen van de vzw Let’s Go Urban. Er is ook geen onrechtmatig gebruik van overheidsmiddelen.”

Dat er radiostilte was, was om “alles op een rijtje te zetten”, maar ook “om terug recht te krabbelen” na de storm waarin ze is beland.

“Ik heb de vzw opgericht vanuit een idealisme en het heeft jongeren uit alle lagen van de maatschappij samengebracht”, klinkt het verder. “En het is een grote organisatie geworden. En zo’n grote organisatie krijgt met groeipijnen te maken. Ik heb die groeipijnen absoluut onderschat.” El Kaouakibi gaf ook aan te veel hooi op haar vork te hebben genomen. Ze is bovendien de laatste weken zelf op onaangename verrassingen gebotst, klonk het.

null Beeld Photo News
Beeld Photo News

Opvallend: El Kaouakibi werd geflankeerd door onder meer oud-politicus en expert grondwettelijk recht Johan Vande Lanotte. Hij is niet haar advocaat, maar maakte als advocaat wel een analyse over de financiële stromen en constructies. Vande Lanotte werkte er naar eigen zeggen tien dagen lang aan en liet zich bijstaan door een fraudeonderzoeker en een bedrijfsrevisor.

Tijdens het persmoment lichtte hij uitgebreid het rapport toe. “We hebben geen enkel element gevonden om te zeggen dat er sprake is geweest van persoonlijke verrijking”, beklemtoonde Vande Lanotte. Verder noemde hij bepaalde financiële bewegingen “ingewikkeld” maar wel “conform”. “De wet op overheidsopdrachten is gerespecteerd, dat kan ik met de hand op het hart zeggen”, klonk het ook. “Zijn subsidies afgewend? Nee.” Wel hadden bepaalde zaken “beter gecommuniceerd” moeten worden. Er zijn ook “fouten” en “slordigheden” gebeurd in de boekhouding.

Nog volgens Vande Lanotte maakten de opstellers van de eerdere audit van Let’s Go Urban verschillende fouten en is er geen sprake van 342.000 euro aan opdrachten die door de vzw werd toegewezen aan andere bedrijven die door El Kaouakibi werden of worden beheerd, maar ‘slechts’ van 150.000 euro. Die opdrachten omvatten vooral begeleiding bij het bouw- en renovatieproject van Let’s Go Urban op het Antwerpse Kiel. De overige betalingen die door het auditbureau werden geviseerd, zouden foutieve stortingen zijn geweest die vervolgens ook werden terugbetaald. Die fouten en het trage reageren en niet transparant communiceren daarover zijn volgens Vande Lanotte niet onwettig, maar wel onzorgvuldig.

“Het beheer is niet meegegroeid met de organisatie” maar dat is nog geen fraude, vatte hij samen.

‘Ik sta recht in mijn schoenen’

“Let’s Go Urban is mijn levenswerk. Het is van een kind gegroeid naar een puber, bijna volwassen maar nog niet klaar om op eigen benen te staan, dat klopt”, zei El Kaouakibi zelf nog onder meer.

De politica erkende dat ook het rapport van Vande Lanotte nu blootlegt dat het jongerenproject te kampen heeft met een “slordig financieel beheer” en weinig interne transparantie daarover, maar benadrukte dat de conclusie in de eerste plaats is dat er geen aanwijzingen zouden zijn van persoonlijke verrijking. “Had ik dingen anders kunnen doen? Hopelijk wel. Ik ben enkele jaren ouder ondertussen en heel wat lessen rijker. Maar ik heb op geen enkel moment onrechtmatig gebruik gemaakt van belastingsgeld en ik heb op geen enkel moment mezelf persoonlijk verrijkt. Ik kan mezelf recht in de spiegel aankijken.”

“Je kan me veel afnemen, maar mijn integriteit kan je mij niet afnemen”, aldus de onderneemster. “Ik ben een bokser en ik ben even knock-out geslagen. Maar het is geen schande om te vallen, en het is perfect mogelijk om terug recht te krabbelen. Dat zal ik ook doen, met overtuiging en met engagement. Ik sta recht in mijn schoenen.”

Let’s Go Urban

Het parket van Antwerpen startte begin februari een onderzoek naar de vzw Let’s Go Urban. Eerder werd al een voorlopige bewindvoerder aangesteld.

Een forensische audit bracht eind januari aan het licht dat er vanuit Let’s Go Urban (LGU) van begin 2018 tot eind 2020 een geldstroom van 342.000 euro vloeide naar bedrijfjes van El Kaouakibi. En dat terwijl vzw LGU vooral draait op subsidies, voornamelijk van Stad Antwerpen, dat onder andere een gebouw op het Kiel ter beschikking stelde en meer dan 1 miljoen euro voor de renovatie ervan.

Voor de reputatie van El Kaouakibi, die sinds 2019 Vlaams parlementslid is voor Open Vld, en haar organisatie(s) is het nieuws een flinke klap. El Kaouakibi diende intussen zelf een strafklacht in wegens valsheid in geschrifte en informaticafraude tegen een van de voormalige bestuursleden en een medewerker van haar vzw Let’s Go Urban.

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234