Vrijdag 06/12/2019

Technologie

Einde van een tijdperk: Jan Callewaert zet stap opzij bij 'zijn' Option

Jan Callewaert beleefde met Option veel hoogtes, en laagtes.

Vers geld, een nieuwe staf, en een aangescherpt businessplan. Dat moet voldoende zijn om het Leuvense technologiebedrijf Option van de afgrond te redden. Oprichter en ceo Jan Callewaert moet er wel een zware prijs voor betalen. De kat met negen levens zal niet meer spinnen.

Onder meer dankzij een overbruggingskrediet van 2,6 miljoen euro kan het Leuvense technologiebedrijf Option weer een tijdje voort. Aan de top van het bedrijf worden wel heel wat wijzigingen doorgevoerd. CEO Jan Callewaert (60), de oprichter van het bedrijf, zet een stap opzij. Zijn afscheid zet een grotere stoelendans in gang. Voormalig Barco-topman Eric Van Zele wordt voorzitter. Hij investeert ook zelf, en wordt in deze constructie de nieuwe sterke man. Hij brengt Edwin Bex in positie als financieel directeur, een getrouwe van Van Zele uit zijn Telindus-periode. Pieter Bourgeois - zoon van de Vlaamse minister-president Geert Bourgeois - zal er, als manager van Alychlo, de belangen van investeerder Marc Coucke verdedigen.

Het maakt allemaal deel uit van een akkoord dat Option heeft afgesloten met de belangrijkste schuldeisers. De balans kan worden opgekuist, schulden wordt daarbij omgezet in kapitaal. Er komen ook extra middelen.

Het was niet de eerste keer dat Option in acute geldnood verkeerde. Maar vandaag kunnen we spreken van het einde van een tijdperk. Met het vertrek van Jan Callewaert slaat Option een bladzijde om.

Option brak destijds door als specialist in draadloze communicatie, met modems en sticks voor draadloos internet. Gedwongen door goedkopere concurrentie uit China vond Option zichzelf heruit. Met de focus naar het "internet der dingen", waarbij allerhande intelligente apparaten communiceren en vanop afstand bedienbaar zijn. Het jongste product heet CloudGate, dat "machine to machine"-communicatie mogelijk maakt. Maar aan de inkomstenzijde is het vooralsnog wachten op resultaat. Option leed in 2016 een verlies van 7,5 miljoen euro. Option sloot 2016 af met amper 800.000 euro in kas.

'Verhaal van ups en downs'

In 1986 richtte Jan Callewaert, met een startkapitaal van omgerekend amper 10.000 euro, zijn bedrijf op. De man wordt door vriend en vijand geroemd om zijn ondernemerschap. Als handelsingenieur in de beleidsinformatica aan de KU Leuven volgde hij tevens een opleiding filosofie. Wie met hem aan tafel zit, hoort een gedreven man die zich kan uitleven in het leggen van theoretische verbanden en conceptueel denken. Een visionair, én een koppigaard. 

Het verhaal van Option is er een van vele ups en net zoveel downs. Het bedrijf is actief in een onvoorspelbaar onderdeel van een behoorlijk onvoorspelbare ICT-markt. Callewaert heeft zich al die tijd overeind weten te houden, en werd zowel opgehemeld als afgemaakt. De ene keer 'bakte hij er niets van', om enkele jaren later (2005-2006) zowel als Onderneming van het Jaar én als Manager van het Jaar te worden gekroond. Om weer enkele jaren later ... precies.

Option vandaag afrekenen op zijn verlies is even onterecht als het destijds op de beurs tot een miljardenbedrijf werd opgeblazen. Maar de metamorfose van een doorgroeibedrijf dat gezonde chaos kent, tot een efficiëntie, gestructureerde machine met de nodige delegatie van macht is nooit echt gelukt.

Tom Simonts, Senior Financial Economist bij KBC Groep noemt Option een verhaal van gemiste kansen. "Als je naar het grotere plaatje kijkt, dan kan je niet anders dan teleurstelling voelen. Het is spijtig dat het zo is gelopen. Het gevoel van mislukking is slechts een deel van het verhaal. Option is ook een verhaal van een visionair, die met mooie producten kwam, op het juiste moment."

Ondanks die mooie producten is Option er onvoldoende in geslaagd om die stevig genoeg in de markt te zetten. Zo sukkelde Option van herstelplan naar nieuwe financiering, zonder dat er echt structureel is ingegrepen.

"In plaats van op een gegeven moment de fakkel door te geven, en met opgegeven hoofd te zeggen 'ik heb mijn deel van het parcours gelopen', is hij blijven lopen. En buiten adem geraakt. Die vaderlijke liefde voor zijn kind is mooi, maar hij heeft het daardoor wel groeikansen ontzegd. Maar we mogen niet te streng zijn, vind ik. We hebben mensen als Jan Callewaert nodig."

Nu krijgt Callewaert misschien wat gederfde tijd met zijn gezin. Hij heeft één dochter, die werd geboren op 11 september 2001, de dag van de aanslagen op het WTC in New York. En hij kan een nieuw hoofdstuk breien aan zijn boek 'Van de hemel naar de hel en weer terug'. Deze keer lijkt het een one way ticket

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234