Zaterdag 27/02/2021

'Eigenlijk wou ik leraar worden'

Men kan het zo gek niet bedenken of Hollywood maakt er wel een film van. Een gezelschapsspel als Zeeslag bijvoorbeeld? Moet kunnen. 'Battleship' is het resultaat. Het verhaal zal wellicht minder bijblijven dan het feit dat popster Rihanna hier haar filmdebuut maakt aan de zijde van Liam Neeson, die zelfs in dit soort vehikel een klasbak blijft.

m voor het nodige spektakel te kunnen zorgen, zochten de scenaristen de medewerking van de echte US Navy en verzinnen ze het verhaal van (nog maar eens) een buitenaardse invasie, waarbij de kwaadaardige aliens dit keer met hun eigen 'slagschepen' in de Stille Oceaan zijn geland. Hoe ze er voorts in geslaagd zijn om een spelletje als Zeeslag toch min of meer in het verhaal van Battleship te verwerken, is eigenlijk wel ingenieus te noemen, maar dat moet u zelf maar gaan ontdekken.

Als u daar überhaupt zin in heeft. Want voor het overige is deze spektakelfilm natuurlijk meer van hetzelfde: explosies, gevechten, speciale effecten, nog meer ontploffingen, een stukje romantiek, enzovoort. Kortom: een actiefilm, maar dit keer met schepen, voor het grote popcornpubliek. In de casting valt naast de debuterende Rihanna - ze doet dat niet eens onaardig - vooral topacteur Liam Neeson op in een bijrol als de strenge admiraal Shane.

Hoe bent u in godsnaam in een film als Battleship terechtgekomen?

Liam Neeson: "Heel eenvoudig. Peter Berg, de regisseur, heeft mij gebeld en gevraagd: 'Heb je zin om een week naar Hawaï te komen en een admiraal te spelen? We zullen in Pearl Harbor draaien. Je zal er some real cool veterans ontmoeten. En ik zal je een mooi militair uniform laten dragen.' So that was it (lacht). Hij zou mij ook enkele dialoogscènes opsturen, maar ze waren nog volop aan het schrijven. En hij zei ook nog dat ik als admiraal Shane héél streng moest overkomen. De jonge personages zouden nu en dan iets grappigs mogen doen, maar ik moest vooral heel stijf en strak blijven."

De productie kon rekenen op de volledige steun van de Navy en dat is er ook aan te merken. Het lijkt soms wel een wervingsactie, zoals Top Gun dat indertijd ook geweest is.

"Zeker. Ik weet dat de US Navy een vroege versie van het scenario gelezen heeft en dat ze de producenten meteen lieten weten dat ze alle hulp konden krijgen die nodig mocht zijn. De Navy zag Battleship wel degelijk als een recruitment film. Of dat inderdaad het geval zal zijn, blijft natuurlijk af te wachten."

Er wordt ook een officier opgevoerd, Gregory D. Gadson, die in Afghanistan beide benen verloren heeft en nu op prothesen rondstapt. Ik vrees wel dat sommigen zullen denken dat het hier ook om CGI-effecten gaat.

"Dat denk ik ook wel en dat is eigenlijk spijtig. Op het einde van de film moet ik hem als admiraal Shane een militaire onderscheiding overhandigen. Die scène werd gedraaid in de zogenaamde Punchbowl, het kerkhof waar slachtoffers van Pearl Harbor en van de oorlog in de Pacific begraven liggen. Toen ik Gregory in de ogen keek, realiseerde ik mij dat geen enkele acteur in de wereld zou kunnen kijken zoals hij toen keek. Wij waren aan het acteren, maar voor hem was het absoluut, honderd procent echt. Ik vond dat best wel ontroerend."

U speelt nogal vaak sterke leidersfiguren of mentors. Gaat u daar zelf naar op zoek of komt men voor dergelijke rollen automatisch bij u terecht?

"Ik vermoed dat het een beetje allebei is. Ik weet niet wanneer dit begonnen is, maar ik ben er wel trots op. Ik hou van mijn rol als vader, als mentor voor mijn kinderen. En als dat beeld zich ook op het scherm vertaalt, dan is dat een goede zaak. Het is wel grappig dat ik eigenlijk geen leraar ben. Ik heb dat beroepsmatig wel even geprobeerd toen ik jong was, maar ik bracht er absoluut niets van terecht."

Waarom wou u eigenlijk leraar worden?

"Omdat dit het dichtst kwam bij wat ik eigenlijk wou volgen, namelijk een acteeropleiding. Ik wil u niet lastigvallen met te veel vervelende details, maar toen ik jong was, bestonden er in Noord-Ierland geen theaterscholen, geen geïnstitutionaliseerde dramaopleiding. Ik kon daar dus ook geen studiebeurs voor krijgen. Dat kon wel voor een opleiding als leraar, zelfs als dramaleraar. Die opleiding heb ik dus twee jaar gevolgd, maar in de praktijk was ik een echte ramp. Twee van mijn zusters hebben wel hun hele leven les gegeven en zij waren briljante leerkrachten. Maar zelf kon ik echt niet om met kinderen."

Klopt het verhaal dat u acteur wilde worden nadat u de protestantse priester Ian Paisley had zien preken?

"Dat was een grote, zeer vurige man, maar ook heel dweepziek en politiek geïnspireerd. Zeer extremistisch. Een ouderwetse bible-thumper. Maar hij was ook erg charismatisch. Een briljant acteur. Een echte redenaar. Ik heb hem inderdaad enkele keren aan het werk gezien. De kracht die hij uitstraalde! En het publiek hing echt aan zijn lippen."

In Battleship speelt u de rol van de Amerikaanse admiraal Shane, commandant van de Pacific Fleet. Dit is weliswaar een speelfilm, maar admiraals bestaan écht, in tegenstelling tot de totaal fictieve Jedi Master Qui-Gon Jinn, die u in The Phantom Menace vertolkte. Maakt dat voor een acteur enig verschil?

"Niet echt. In dat verband moet ik altijd denken aan de definitie van acteren, in gelijk wel genre, zoals die ooit door de Hollywoodlegende James Cagney geformuleerd werd. Hij zei: 'You just walk into a room, plant your feet and speak the truth.' Dat is zo'n beetje mijn mantra geworden. En dan maakt het niet uit of het om een biopic dan wel om sciencefiction of fantasy gaat. You have to make it real. Het werk is dus eigenlijk hetzelfde. Voor het publiek moet het geloofwaardig klinken.

"Van The Phantom Menace herinner ik mij dat ik van die bizarre SF-zinnen moest zeggen tegen Jake Lloyd, de kid die Anakin Skywalker speelde. Ik moest het toen hebben over de 'midi-chlorians' die in zijn lichaam zaten! Ik heb toen wel aan George (Lucas, de regisseur, JT) gevraagd: 'What the fuck does this mean?' En hij zei: 'Kijk, we hebben allemaal duizenden verschillende bacteriën in ons lichaam, die ons in leven houden. Stel u voor dat één van die soorten over intelligentie zou beschikken. Wel, dát zijn midi-chlorians!' (lacht) Voor mij bleef het wel hocuspocus, maar toen kon ik het tenminste wél met overtuiging uitspreken."

De vertolking van Oskar Schindler in Schindler's List moet toch wel een ander paar mouwen geweest zijn?

"Toen Steven Spielberg met de casting bezig was, werd het scenario mij toegestuurd. Ik kan eerlijk zeggen dat ik nooit een perfecter scenario gelezen heb. Steven Zailian heeft er terecht een Oscar voor gekregen. En Spielberg was zelf al tien jaar bezig met dat project. Toen ik het scenario gelezen had, dacht ik: 'Fuck! Ik zou alles doen om deze rol te mogen spelen.'

"Om een lang verhaal kort te maken: ik heb toen een halve dag met Steven doorgebracht. Hij en ik alleen in een kamer. Steven had een kleine camera bij en ik had zo'n jarenveertigkostuum gehuurd en een aantal dialogen van Schindler gememoriseerd. Hij gaf nu en dan enkele aanwijzingen en samen hebben we een en ander uitgeprobeerd. Ik herinner mij nog dat ik buitenkwam en dacht: 'Wel, als ik de rol niet krijg, dan heb ik toch minstens een halve dag met één van de groten gewerkt. Voor mij was het een soort masterclass van een regisseur voor een acteur.

"Uiteindelijk heb ik de rol dus gekregen, maar terwijl we Schindler's List aan het draaien waren, heb ik altijd gedacht dat dit een kleine film zou worden, in zwart-wit, heel persoonlijk voor Steven en zijn familie. En natuurlijk voor het Joodse volk. We waren allemaal verrast toen bleek dat de film zo'n hoge vlucht nam. Wereldwijd. Het was duidelijk dat we een diepe zenuw hadden geraakt. Die film zal dus altijd een heel speciale plaats in mijn hart behouden. En ja, professioneel heeft Schindler's List mij toen wel meer zichtbaarheid gegeven in Hollywoodkringen."

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234