Zaterdag 15/08/2020

'Eerste mens op Mars moet een vrouw zijn'

De World Space Week, ingericht door de VN, vindt deze week voor het eerst in ons land plaats. Astronaut Frank De Winne verzorgt in het Brusselse Planetarium de aftrap. 'De jongeren van nu missen hun eigen maanlanding.'

Fans, die heeft hij vier jaar na zijn laatste ruimtevlucht nog altijd. Maar tijd voor een knipoog heeft Frank De Winne ook: op de ontvangstafel ligt een grote hoop Marsrepen te wachten op hongerige bezoekers. "De grote doelen liggen allemaal nog voor ons. De bemande ruimtevaart staat nog in haar kinderschoenen en de doelstellingen van het European Space Agency liggen buiten de dampkring van de Aarde. Uiteindelijk moeten we deze eeuw nog een vrouw, of een man, stappen laten zetten op Mars."

U heeft het eerst over een vrouw. Zou dat een krachtig signaal zijn?

"De eerste mens op Mars moet wat mij betreft een vrouw zijn. Dat zou inderdaad een mooi teken zijn. Ik heb dat al vaker voorgesteld op conferenties en dan wordt daar soms wat lacherig over gedaan. Maar het is jammer genoeg wel de realiteit dat de rol van de vrouw in de ruimtevaart niet groot genoeg is."

Staat er een, al dan niet vrouwelijke, Belgische opvolger voor u klaar?

"Niet echt. In 2009 hebben we in Europa voor de laatste keer kandidaten gezocht. Spijtig genoeg werden toen geen Belgen geselecteerd. Ik heb toen besloten om zelf niet meer te kandideren, omdat ik net in de ruimte was geweest. De volgende vlucht waar ik heel misschien deel van had kunnen uitmaken, zou pas in 2020 zijn vertrokken. Al ga ik er wel van uit dat er in de toekomst een nieuwe Belgische astronaut zal opstaan."

U treedt zelf iets minder op de voorgrond dan enkele jaren geleden. Was dat een bewuste keuze?

"Dat hoort erbij. Ik ben gestopt als astronaut en ben nu de baas van het Europese astronautencentrum. Dat is voor de buitenwacht nu eenmaal minder sexy."

Is dat voor u'the second best thing'? Het lijkt op een profvoetballer die later trainer wordt.

"Zo mag je het wel stellen. Als astronaut in training zijn en vervolgens vliegen blijft het allerbeste. Gelukkig ben ik dankzij mijn huidige functie nog betrokken bij de training van jonge astronauten en de dagelijkse operaties. Zo kan ik aanwezig zijn bij de lanceringen. Daarnaast probeer ik jongeren te enthousiasmeren voor de ruimtevaart."

Is dat meer nodig dan in uw eigen jeugd?

"Zeer zeker. De ruimtevaart maakt deel uit van hun dagelijkse leven, maar ze zijn er zich tegelijkertijd ook minder bewust van. Binnen het European Space Agency grappen we soms dat we elk jaar gedurende één dag alle satellieten zouden moeten uitzetten. Gps, telecommunicatie en internet zouden gewoon uitvallen.

"Feit blijft dat wij wetenschappers, ingenieurs en technici nodig hebben. In ons land, maar ook in de rest van Europa, studeren er te weinig af. Als die trend zich verderzet, dan hebben we misschien wel de middelen voor toekomstige ruimtemissies, maar niet meer de jonge mensen die de satellieten ervoor kunnen bouwen."

Kan een Marslanding de ruimtevaart opnieuw populariseren?

"Dat lijkt me wel. Ik begrijp dat de jongeren van nu hun eigen maanlanding missen. De laatste twintig jaar hebben we technologisch veel stappen vooruitgezet, maar dat valt moeilijk uit te leggen. Of toch een stuk moeilijker dan simpelweg zeggen dat we dankzij een nieuwe vlucht verder de ruimte in zijn gegaan dan ooit tevoren."

Vorige week raakte bekend dat er op Mars water is gevonden. Hoe belangrijk is dat?

"Bij toekomstige Marsmissies kunnen we niet alle grondstoffen naar daar brengen. Zon is er natuurlijk al, en water nu dus ook. Dat is voldoende om te overleven, want je kunt er zuurstof en elektriciteit mee creëren.

"Daarnaast is de vondst ook wetenschappelijk gezien belangrijk. Dankzij water zou er leven kunnen zijn. En als we dat vinden, verandert dat onze kijk op onze eigen wereld. Want uiteindelijk hebben we geen toekomst op deze planeet. De Aarde zal ooit op zijn en dan moeten we haar verlaten. Leren leven op bijvoorbeeld Mars is een voorwaarde voor het menselijk ras om te blijven bestaan."

Wie isFrank De Winne?

Geboren op 25 april 1961 in Gent

Werd in 2002 de tweede Belgische astronaut na Dirk Frimout

Verbleef 198 dagen in de ruimte

In 2009 eerste gezagvoerder van het Internationaal ruimtestation ISS die niet uit Rusland of de VS kwam

Hoofd van het Europese astronautencentrum

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234