Woensdag 29/01/2020

Eerst investeren in een voetbalclub, straks bouwen

Hans Vandeweghe is sport- journalist bij deze krant.

Nog voor in juli 2013 het nieuwe stadion in Gent plechtig werd geopend met een galawedstrijd, na zeven of zo eerste steenleggingen, deed bouwheer Ghelamco er nog een schepje bovenop en kocht de naming rights voor een niet nader bekend maar heel aardig bedrag. Het Arteveldestadion werd de Ghelamco Arena, een prachtig architecturaal visitekaartje op het snijpunt van twee autowegen. Paul Gheysens nam fier plaats op de eretribune naast de twee sterke mannen van KAA Gent, voorzitter Ivan De Witte en manager Michel Louwagie.

In dat eerste seizoen liep sportief niet alles van een leien dakje in Gent en de Ghelamco leek op 16 maart 2014 op een grote dooie sporthal toen Zulte Waregem op de laatste speeldag van de reguliere competitie in de 84ste minuut de 0-1 scoorde en zo Gent uit de play-offs hield. Gent had een nieuw stadion, maar sportief een ondergefinancierd project na jaren van sparen en schulden afbetalen. Dat kan en moet anders, dacht Paul Gheysens, en hij probeerde zich een plaatsje in het bestuur van Gent te veroveren.

Ondernemers als Gheysens veroveren meestal met geld en dus bood hij aan Gent financieel te helpen in ruil voor macht. Op de vierde verdieping van de Ghelamco ging het alarm meteen af: Gheysens aasde op het voorzitterschap. Ivan De Witte had al weleens aangegeven dat hij het na twintig jaar (in 2019 is dat) voor bekeken wilde houden, maar misschien kon dat nog sneller. Die vlieger ging niet op en de relatie tussen KAA Gent en Ghelamco bekoelde serieus. Paul Gheysens zat nog wel geregeld in de hoofdtribune, maar niet meer bij het bestuur. In het seizoen dat Gent kampioen werd, sprak hij nauwelijks een woord met Michel Louwagie.

Bijna vier jaar na de oplevering heet het stadion nog wel Ghelamco Arena, maar het bedrijf is nog slechts minderheidsaandeelhouder voor elf procent. Uitgerekend in het jaar dat de club die hem afwees de titel pakte, besloot Paul Gheysens zijn trucje van in Gent te herhalen, maar dan in Antwerpen.

Als Gent een underperformer was in het vaderlands voetbal, dan was Antwerpen met zijn twee clubs in lagere reeksen een blinde vlek. In tegenstelling tot Gent had Antwerpen geen eersteklasser en dus was een beetje hulp welkom. Die kon niet rechtstreeks komen van het bedrijf Ghelamco, want dat zou te veel in het oog lopen en dus schoot Gheysens voor uit zijn privébezit, dat wordt gerekend op 600 miljoen.

Voorschieten of lenen, niet zomaar geven. Zoals het niet zijn bedoeling is in de gazet te komen met foto's op de eretribune, zoals Gheysens zegt, is het evenmin van plan het geld in een bodemloze put te gooien. Dit is een investering. Ooit zal ergens in Antwerpen een nieuw stadion worden gebouwd en dan wil hij in poleposition liggen.

Zaterdag werd zijn Royal Antwerp Football Club na dertien jaar weer een eersteklasser. De blinde vlek is ingevuld met dank aan Paul Gheysens en niet Willy Naessens, van wie lang werd beweerd dat hij de geheimzinnige geldschieter was achter Antwerp. Uiteraard denkt de oudste club van het land aan een grondige renovatie van haar vervallen Bosuil en dat is een kwestie van traditie, en van opportunisme: laten we vooral geen stadion bouwen dat ook kan dienen voor aartsrivaal Beerschot. De stad Antwerpen denkt dan weer aan een stadion op Petroleum-Zuid, dat door beide clubs kan worden bespeeld.

Wordt vervolgd, met in een hoofdrol Paul Gheysens, die geen tafelspringer is, maar zich ook de kaas niet van het brood zal laten eten. Als ondernemer heeft hij ingezien dat in een verzadigde Vlaamse voetbalmarkt de tweede grootste stad van het land niet werd bediend. Of hij echt voorzitter wilde worden van KAA Gent, zoals daar werd gevreesd, zal duidelijk worden aan de positie die hij bij Antwerp zal innemen.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234