Donderdag 01/10/2020

Eerlijk winnen was illusie

Michael van Praag wist al snel dat hij het bij de keuze voor het UEFA-voorzitterschap zou afleggen tegen Aleksander Ceferin. Hij weigerde aan 'spelletjes' mee te doen en dat werd hem fataal.

De Nederlander Michael van Praag neemt een hap van de chocoladetaart die zijn vrouw hem zojuist heeft voorgezet en overdenkt zijn zonden. De schijnwerpers zijn weg, de cameraploegen heeft hij afgeschud. Zijn stropdas zit nog zoals hij hem 's ochtends heeft omgeknoopt: recht en zonder kreukels, zoals een bestuurder betaamt.

Dinsdag, tijdens het traditionele openingsdiner, wist hij al wat hem te wachten stond: de strijd om het voorzitterschap van de UEFA ging hij verliezen. Bondsvoorzitters die hem steun hadden toegezegd, vertelden schoorvoetend dat ze daarop terugkwamen. Ze gingen voor de winnaar. En dat zou Van Praag niet worden.

Hij windt er geen doekjes om. Dat driekwart van de voetbalbonden Aleksander Ceferin boven hem verkiest, kan hij nog wel begrijpen. Maar bij sommige bondsvoorzitters denkt hij: rot toch op. Maandenlang smeerden ze hem stroop om de mond. Nu het erop aankomt, heeft hij niets aan al die loze beloften.

Achterkamerpolitiek

Lang heeft Van Praag het niet willen geloven. Dat hij het met zijn zeven jaar in het UEFA-bestuur en zijn internationale netwerk zou afleggen tegen een twintig jaar jongere Sloveen zonder dat alles. Die ongemakkelijke waarheid duwde hij van zich af, koppig als hij zijn kan.

Als hij terugkijkt, ziet hij wel waar het fout ging. "Een bandwagon", noemt hij het. Ceferin slaagde erin een beweging in de Europese voetbalwereld op gang te brengen die niet meer te stoppen was. Zo draaide de strijd om de opvolging van Michel Platini uit op jong tegen oud, op fris tegen belegen, op informeel tegen officieel.

En nu zit hij hier in een achterkamertje van het congreshotel in Athene. Het heeft iets ironisch, omdat juist de achterkamertjes zijn nederlaag hebben betekend. Hij weigerde er zaken te doen, in tegenstelling tot Ceferin. Die laat zich verderop in het hotel door de ene na de andere bondsvoorzitter op de schouders slaan. Van de 55 heeft hij er 42 om zijn vinger gewonden, zo blijkt als UEFA-interimvoorzitter Angel María Villar de uitslag bekendmaakt.

Toen Van Praag zijn campagne begon, hadden mensen hem nog zo geadviseerd een deal te sluiten met de Russische president Vladimir Poetin. Zonder de steun van Rusland, en daarmee een groot deel van het Oostblok, zou zijn campagne een crime worden. Van Praag sloeg de waarschuwing in de wind.

Nu de strijd is gestreden, beseft hij: eerlijk zegevieren was een illusie. "Als je niet aan spelletjes meedoet, is het moeilijk om te winnen." Die spelletjes kan hij zich als voorzitter van de Nederlandse voetbalbond KNVB en de Nederlandse Sportraad niet permitteren, vindt hij. "Ik ben benoemd door de koning!"

De nederlaag alleen op machtsspelletjes afschuiven, zou te makkelijk zijn. Van Praag heeft een imagoprobleem, net als de rest van het UEFA-bestuur. Bondsvoorzitters hekelen de voorkeursbehandeling van de bestuursleden. Die slapen in (nog) luxueuzere hotels, worden gescheiden vervoerd en krijgen de beste tafels in de pompeuze zalen waarin de voetbalbond dineert. Het is een klassenmaatschappij en Van Praag behoort als vicepresident tot de elite.

Zijn gezicht redden, is wat Van Praag na de verloren verkiezing rest. Hij gaat binnenkort naar Gibraltar en Faeröer om problemen met stadions op te lossen. Maar het meeste werk is misschien nog wel te verzetten in Nyon, waar de UEFA zetelt en waar Ceferin straks het hoofd moet buigen over de groeiende tweespalt in het Europese voetbal. De verkiezingsstrijd met al zijn intriges heeft diepe wonden geslagen. Toch zegt Van Praag erop te vertrouwen dat het wel weer goed komt. "Aleksander heeft al een paar keer gezegd: 'Ik heb je nodig, Michael.'"

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234