Zaterdag 08/08/2020

Een nieuwe vijand voor Star Wars

Amerikaans professor Ben Eastlund wil vanuit de ruimte tornado's en stormen neutraliseren

Brussel / Van onze medewerker

Dirk Bogaert

Frustrerende onmacht, vier afgeknapte bomen en een verwoeste eigen woning door een windhoos brachten me einde 1982 op het idee om stormen en tornado's al in hun embryonaal stadium proberen onschadelijk te maken", zegt professor Ben Eastlund. Hij probeert nu geld in te zamelen om tornado's vanuit de ruimte neutralizeren.

Ieder jaar teisteren meer dan duizend windhozen - de Amerikanen noemen het tornado's - onze planeet. Eastlund, een gewezen researcher van het Massachusetts Institute of Technology (MIT) en medewerker van het Star Wars-defensieprogramma, wil nu fondsen verzamelen om vanuit het International Space Station (ISS) de eerste bescheiden pogingen te doen om de kracht van stormen op aarde te neutraliseren voor ze enige schade kunnen aanrichten. Enkele multinationale verzekeringsgroepen toonden al interesse en willen het researchkapitaal misschien leveren. "De mensen met wie ik nu onderhandel twijfelen omdat er minimaal nog tien jaar zal verlopen vooraleer we stormneutraliserende satellieten in een baan om de aarde kunnen laten cirkelen", zegt de Amerikaan. "Ik zoek langetermijnbeleggers, en die zijn niet makkelijk te vinden."

Eastlund ondertekende al een akkoord met de Esa (European Space Agency). Dat gebeurde in het Italiaanse Cagliari in de zomer van 1998. "Alle inmiddels uitgewerkte computermodellen bewijzen dat dit systeem werkt", zegt Eastlund. "Uit de honderden stormanalyses blijkt dat het voldoende is de juiste plaats in de stormdepressie te bepalen van waaruit de aanwezige energie begint te roteren, waardoor de windkracht toeneemt. Het komt erop aan dit punt met een 58 meter brede krachtige microgolfstraal vanuit de ruimte op te warmen. Stormen en windhozen worden gevormd tussen warme lucht die van de aarde komt en koude regenachtige lucht uit de hogere atmosfeer. Als we erin slagen de koudere lucht op te warmen worden stormen en tornado's geneutraliseerd. Alle laboratorium- en computerproeven die tussen 1998 en december 2000 werden uitgevoerd, bewijzen dat deze redenering volledig correct is", verklaart de Amerikaan.

Amerikaanse en Europese ruimtevaartexperts geloven in het project. Ook vanuit de financiële wereld bestaat er interesse. Als het systeem van professor Eastlund werkt, kunnen er jaarlijks tienduizenden woningen gered worden. Dat betekent echter ook jaarlijks miljarden minder schadeclaims voor de verzekeraars. Veel meteorologen en klimatologen hebben echter hun bedenkingen. Stephen Schneider is verbonden aan de Amerikaanse Stanford-universiteit. Hij bestudeert al twaalf jaar de opwarming van onze planeet. "Alle computermodellen kunnen misschien wel juist zijn. Een 58 meter brede microgolfstraal naar de bovenste lagen van de atmosfeer sturen kan nare gevolgen hebben. Als men ook maar een kleine berekeningsfout maakt, worden stormen niet geneutraliseerd maar juist in kracht versterkt. Op computers voer je vaste gegevens in. Het weer verandert als het ware iedere seconde. Ik vind het project enkel realiseerbaar als er zeer degelijke veiligheidscenario's worden ingebouwd. Het feit dat Eastlund de eerste bescheiden proeven wil doen vanuit het ISS op stormdepressies die nog ver op de Stille Oceaan liggen, is goed."

John Monteverdi, een meteoroloog van de San Francisco State University, wil dat het project tijdelijk wordt opgeschort. "We weten nog veel te weinig over de steeds veranderende toestand binnen een stormdepressie. Er is trouwens nog veel meer. Vooraleer Eastlund met zijn proeven boven de Stille Oceaan begint, moeten er nog een massa veiligheidsmaatregelen genomen worden. De 58 meter brede microgolfstraal vanuit de ruimte is immers krachtig genoeg om vogels in volle vlucht te laten exploderen zodra ze in de straal komen. Ook vliegtuigen kunnen door sterke microgolfstralen uit de ruimte volledig onbestuurbaar worden. Misschien moeten we nu al beginnen met een fonds op te richten om de slachtoffers van deze experimenten te vergoeden", besluit Monteverdi.

Eastlund geeft zijn critici gelijk. "Deze mensen uiten hun bezorgdheid. Precies daarom wil ik eerst met veel zwakkere microgolfstralen vanuit de ruimte proberen de kracht van stormen te beperken. Daarvoor is er niet meer energie nodig dan de stralingskracht van een politiezender. Er is dan geen risico om vliegtuigen van koers te laten veranderen. Alle technologie om die eerste tests uit te voeren is dankzij het ISS beschikbaar. Tijdens de proeven op een stormdepressie in het zeegebied tussen Alaska en de voormalige Sovjet-Unie wordt uiteraard alle vliegtuigverkeer in die zone voor enkele seconden verboden. Langer duurt de ingreep niet. Geen enkele piloot zal trouwens - ook vandaag niet - door een stormdepressie vliegen. Als er eenmaal voldoende geld op tafel komt, kan ik binnen twee maanden beginnen met een nieuwe reeks tests die ons een duidelijke stap dichter moeten brengen bij effectieve stormbeheersing. Niemand blijkt echter gehaast te zijn om dit project te steunen. Misschien is er wel veel meer geld te verdienen met de heropbouw van door stormen geteisterde gebieden dan door het voorkomen van menselijke ellende en materiële schade."

Ben Eastlund heeft dit antistormproject niet voor zichzelf nodig. Hij is een beroemd en gefortuneerd wetenschapper die in opdracht van de Amerikaanse regering straks weer meewerkt aan het bouwen van een antirakettenruimteschild boven het grondgebied van de Verenigde Staten. De ontwikkeling van het SDI-programma ('Strategic Defense Initiative') werd na de laatste ambtstermijn van voormalig president Ronald Reagan tijdelijk gestaakt. De nieuwe baas van het Witte Huis, George Bush junior, wil er nu echter mee doorgaan.

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234