Zondag 29/11/2020

Een nieuwe ster

'De vedetten waren er deze keer niet bij', wist oud-kampioene Chris Evert. 'Maar ik zeg u: een nieuwe ster is geboren. Dit is geweldig voor het damestennis. Vers bloed was nodig.' Dat vers bloed kwam dus in de vorm van een 20-jarige Letse, Jelena Ostapenko, die Simona Halep overpowerde en op Roland Garros haar allereerste WTA-titel veroverde.

1 Jelena, dochter van Jelena

Voor Roland Garros stond Jelena Ostapenko niet in de top 30 van de bookmakers met de kanshebsters op de titel in Parijs. De blonde juffrouw uit Riga had dan wel een mooie toekomst voor zich - in 2014 was ze het nummer twee van de wereld bij de junioren - maar miste volgens de waarnemers nog een beetje ervaring en regelmaat. Ook al haalde Ostapenko in 2015 de finale in Doha, vorig jaar in Quebec en dit seizoen in Charleston, toch leek ze nog een beetje groen om op de oranje ondergrond te schitteren.

In de derde ronde van de Australian Open gaf ze bijvoorbeeld een 5-2-voorsprong in de derde set uit handen tegen Karolina Pliskova. Achteraf gaf ze toe dat ze verraden was door de zenuwen. Ambitie had deze voormalige stijldanseres - "Ik heb beide sporten tot mijn vijftiende gecombineerd maar vond tennis leuker." - echter genoeg en daarom stelde ze een maand geleden Anabel Medina Garrigues aan als graveladviseur. De 34-jarige Spaanse (ex-)speelster werkt nauw samen met mama Ostapenko, eveneens Jelena genaamd, die haar dochter al sinds haar vijfde begeleidt.

"Het is fijn dat ze me helpt.", zei Ostapenko, "We hebben wel aan bepaalde dingen gewerkt." Aan haar slagkracht moest niet geschaafd worden: Ostapenko haalde in Parijs gemiddeld de vierde hoogste snelheid met haar slagen, ze moest enkel Nadal, Wawrinka en Thiem voor zich laten, maar sloeg dus harder dan Murray en Djokovic.

Dat ze ooit op Roland Garros ging schitteren leek niet meteen in de sterren geschreven. "Op mijn twaalfde ben ik naar hier gekomen om het museum te bezoeken en alles errond, ik was echt onder de indruk", zei Ostapenko. "Ik kon me toen niet voorstellen dat ik hier ooit zou spelen, laat staan winnen."

2 'Een droom die uitkomt'

Ostapenko startte deze fabuleuze veertiendaagse met een moeizame driesetter tegen Louisa Chirico (WTA 128), daarna volgde een knappe overwinning op Monica Puig (WTA 41) en een eenvoudige zege op Lesja Tsoerenko (WTA 42). Vervolgens verblufte ze de ervaren Sam Stosur (WTA 22), Caroline Wozniacki (WTA 12) en Timea Bacsinszky (WTA 31) om zo een plaatsje in de finale af te dwingen.

Daarin leek lange tijd de voormalige finaliste en uitgesproken favoriete Simona Halep (WTA 4) op weg naar haar eerste grandslamtitel. De 25-jarige Roemeense stond 6-4, 3-0 voor en ging in set drie naar een 3-1-voorsprong. Maar toen bleek Ostapenko uit kampioenenmateriaal gemaakt. "Op het moment dat ik achterstond dacht ik alleen maar aan genieten", zei de goedlachse Letse. "Maar ik wilde ook vechten tot het laatste punt en agressief blijven tennissen."

Dat mag u erg letterlijk nemen: Ostapenko eindigde de wedstrijd met 54 onnodige fouten, maar ook met 54 winners. "Niemand heeft mij dat soort tennis geleerd", grinnikte Ostapenko. "Dat is gewoon mijn manier van spelen. En het zit ook een beetje in mijn karakter. Ik sla nu eenmaal graag hard tegen een bal."

In Parijs heeft ze daarmee alleszins heel wat harten veroverd. "Ik ben heel blij dat ik hier gewonnen heb", glunderde ze. "Ik kan het eigenlijk nog altijd niet geloven. Het was mijn droom en die is nu uitgekomen. Ik ga dit pas over een paar dagen of weken helemaal beseffen."

3 Geen gravelliefhebster

In de volgende weken gaat Jelena Ostapenko alleszins ondervinden wat het is om een ster te zijn. Als nieuwe nummer twaalf van de wereld en de jongste grandslamwinnares sinds Svetlana Koeznetsova in 2004 gaan er heel wat ogen op haar gericht zijn.

"Ik denk dat ik nog wel rustig door de straten van Riga kan wandelen want de mensen die mij voorheen kenden, gaan mij nu ook nog kennen", zei Ostapenko. "Misschien gaan dat er nu wel wat meer zijn. Maar ik ga er nog rustig kunnen kuieren. Er gaat niets gebeuren."

Het is mogelijk dat de eerste Letse grandslamwinnares zich daar toch nog een beetje naïef in toont. Op tennisgebied wist ze dan weer wel wat er ging gebeuren. "Ik moet hard blijven werken want ik heb nog veel progressie te maken. Mijn forehand en service kunnen nog beter. En soms maak ik nog te veel onnodige fouten. Als ik die kan terugschroeven, zal mij dat nog meer helpen."

Ook de verandering van ondergrond zou Ostapenko wel eens een duwtje in de rug kunnen geven. "Gravel is niet mijn beste ondergrond", verraste de juniorenkampioene van Wimbledon 2014. "Hier in Parijs is het gravel natuurlijk sneller dan elders en dat is mijn spel wel ten goede gekomen. Maar ik kijk zeker uit naar Wimbledon want gras is wel mijn favoriete ondergrond."

Ostapenko, net 20 geworden vorige week, lijkt van niets schrik te hebben: "Ik zou graag alle grandslamtoernooien winnen. Dat is mijn doel. En daarvoor ga ik hard werken." De concurrentie is gewaarschuwd: 'Penko Power' is in aantocht.

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234