Zondag 23/02/2020

Reisblog

Een lesje hartelijkheid op de afgelegen Commandereilanden

Beeld David De Vleeschauwer

Debbie Pappyn is reisjournaliste. Momenteel is ze op cruise in Rusland.

Noem het troosteloos, killig of vergane glorie. Wat het is, simpelweg, is de harde realiteit om te leven in een vergeten, ex-communistische uithoek zoals deze Commandereilanden, drijvend op de allesbehalve tamme Beringzee. Halverwege de 18de eeuw stierf de ontdekkingsreiziger Vitus Bering hier na een schipbreuk (en scheurbuik) op Bering Island. Rusland kijkt hier strategisch naar Amerika, Alaska is hier voelbaar dichtbij.

In Nikolskoye, waar we voor een halve dag aan land gaan, is er een militaire basis en wat lijkt op een weerstation met radar. Alsof ze hier meer geïnteresseerd zijn in stormen dan in wat er in de wateren tussen Rusland en Alaska gebeurt. Het eiland Atu, dat deel uitmaakt van de Amerikaanse Aleoeteneilanden, ligt hier op een 450-tal kilometer vandaan. Peanuts qua afstand als je de grootte van Rusland en Amerika bekijkt.

Beeld David De Vleeschauwer
Beeld David De Vleeschauwer

Een gespannen sfeertje hangt er alvast niet in Nikolskoye. Er wonen rond de 600 mensen, de helft Aleoeten, en de meesten leven van de visvangst of werken voor overheidsdiensten. Zoals Victor bijvoorbeeld, die we spontaan ontmoeten in een winkeltje in het dorp. We vragen of we er een Russisch biertje kunnen kopen, want niks smaakt zo goed als een lokale pint in elk nieuw land dat je binnenkomt. In plaatst van het met handen en voeten uit te leggen (zijn Engels is bijna nihil en idem voor ons Russisch), vergezelt hij ons op een wandelingetje met zijn hondje, dat, ondanks de compacte en schattige looks, eruitziet alsof het al goed geassimileerd is met de grijze en harde omgeving van Nikolskoye.

Victor vertelt dat hij vroeger voor het leger werkte maar nu op pensioen is, en woont in een van de zielloze woonblokken van het dorpje. Hij neemt ons mee naar de grotere winkel, waar ze inderdaad wat bier en wodka verkopen, naast een vrij karig assortiment van levensmiddelen. Om hem te bedanken voor zijn hartelijke gentilesse bieden we hem een pintje aan. Hij is tevreden en poseert met zijn verwilderd schoothondje voor onze camera.

Beeld David De Vleeschauwer
Beeld David De Vleeschauwer

Sacha, een van de passagiers van L'Austral, kocht ondertussen gedroogde zalm bij een andere lokale Rus en deelt die met ons en enkele voorbijgangers. Op straat, met een overtrokken, diepgrijze hemel boven ons, delen we vis en bier met elkaar en babbelen we, op universele wijze, met de vriendelijke inwoners van Nikolskoye.

Beeld David De Vleeschauwer

Victor zegt dat hij iemand kent die tekeningen maakt, als kunst. Zijn houten hut, dichtbij onze landingsplek, ziet er aan de buitenkant gewoontjes uit, maar vanbinnen verbergt het een explosie aan curiosa en rariteiten. Oude krantenartikels over prinses Diana die verongelukte in Parijs tot tekeningen van zeemeerminnen die woest de liefde bedrijven op een nog woestere Beringzee. Merkwaardig genoeg hangen de muren vol met oude foto's en memorabilia aan Amerikanen, duidelijk vrienden, die hier ooit op bezoek waren. Politiek of territoriale spanningen spelen hier geen rol in deze houten, verweerde kunstenaarshut.

Beeld David De Vleeschauwer

Wanneer we bijna klaar zijn om terug in de Zodiacs te stappen, houdt Victor ons tegen en ontknoopt hij, ondanks de snijdende wind, zijn dikke flanellen hemd en doet het T-shirt daaronder uit. Hij geeft het ons cadeau en schudt ons hartelijk, joviaal en met kracht de hand. Over een intens warm, extreem kil contrast gesproken hier op de verre Commandereilanden.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234