Woensdag 19/01/2022

Een laatste hikje, en dan niks meer

Op de World Cup Jumping In Verona stierf afgelopen zondag een legende. Paard Hickstead, de huidige olympische kampioen jumping, viel na een indrukwekkend parcours van dertien hindernissen dood neer. 'Hij was het beste paard van zijn generatie. Het beste van de eeuw.'

Een dame slaat een hand voor de mond, een heer van stand grijpt zich naar de haren. Wat ze zien is ongelooflijk: Hickstead, een hengst van vijftien jaar oud, ligt op de grond en trapt in wilde spasmen om zich heen. Even voordien was hij nog over dertien hindernissen gesprongen. Hek, poort of muur, het maakte niet uit. Hickstead ging er over. Precies zoals hij dat in 2008 in Peking had gedaan. Toen won hij met ruiter Eric Lamaze olympisch goud.

Diezelfde Lamaze keek zondag bewegingsloos toe, luttele seconden nadat zijn paard door de poten was gezakt. Hij besefte meteen dat het ernstig was. De toegesnelde artsen leverden een hopeloze strijd. Hickstead trok nog een paar keer met de voorpoten, er volgde een laatste hik en dan niks meer. De Usain Bolt van de jumping was dood. De beelden kwamen haast meteen op Sporza. Met de melding 'schokkend.'

Wie er gisteren ook bij was in Verona is de Belgische paardenhandelaar Stephan Conter. Hij getuigt over de telefoon: "De laatste race van Hickstead was indrukwekkend. Eén foutje bij de driesprong, omdat hij niet helemaal uitstrekte. Dat kon Hickstead wel eens doen. Maar nadien was het ongelofelijk. Hij eindigde met een dubbele oxer, lang en breed, met dertig centimeter overschot. Niemand kan dat, alleen Hickstead."

Band tussen ruiter en paard

Conter is meer dan een getuige. Hij kende paard en ruiter bijzonder goed. Conter kocht Hickstead toen die zeven was, om het zes maanden later meteen door te verkopen aan zakenpartner Eric Lamaze. Zo werd het paard eigendom van de Torrey Pines Stable in Toronto, Canada. Maar net zo goed verbleef het vaak hier in België, op stal in Wolvertem bij Conter. "Tot vorig jaar stond Hickstead zes maanden per jaar bij ons", zegt hij. "Voor het Europese seizoen. Toen ik voor het eerst met Hickstead reed, dacht ik meteen aan Eric. Die twee zijn voor elkaar gemaakt. Twee vechters, twee competitiebeesten. De band tussen ruiter en paard is cruciaal voor topprestaties."

Wat gisteren gebeurde, is voor Conter een ongeval. "De autopsie is deze morgen uitgevoerd. Hickstead is overleden aan een aortabreuk. Dat is het noodlot, zoals het soms ook bij mensen gebeurt. Vooraf kun je dat niet inschatten en achteraf is er niks meer aan te doen. Natuurlijk is het vreselijk wat gebeurd is, maar ergens is het ook mooi. Hickstead is gestorven op de piste, waar hij succes heeft gehad. Na een laatste ongelofelijke demonstratie. Misschien was het zijn statement, misschien wilde hij niet ergens in een stal een oud paard vol artrose worden. Hij is gestorven in topvorm. Hij kon volgend jaar in Londen olympisch goud winnen."

Positieve dopingtests

Uiteraard vertegenwoordigde Hickstead, paard van het jaar in 2008, een aanzienlijke economische waarde. "De eigenaar van het paard is John Fleischhacker", zegt Conter. "Hij is de geldschieter van Eric Lamaze. Maar John heeft nog geen moment stilgestaan bij de waarde van Hickstead. Daar was het hem niet om te doen. Hij hoeft er ook niet wakker van te liggen. Je moet weten: Hickstead is ondertussen op leeftijd, vijftien jaar is niet zo jong voor een paard. En vorig jaar kwamen er nog altijd aanbiedingen binnen van drie, vier miljoen dollar. Ik heb die aan John voorgelegd, maar hij wilde er niet van weten. Hickstead is ook nooit ingezet bij commerciële dekkingen, waar nochtans geld mee te verdienen is. Eric en John wilden dat niet, omdat zoiets ten koste gaat van de prestaties."

Maar een heilig boontje is ruiter Eric Lamaze ook niet. Hij pakte goud op de Spelen van Peking, maar miste die van Atlanta en Sydney door positieve dopingtests. "Dat zijn fouten uit verleden", zegt partner Conter. "Eric heeft geen makkelijke jeugd gehad, met een moeder die er niet voor hem was. Echt een moeilijk leven. Ze hebben hem ook gezocht: met een test om zes uur 's ochtends en zo. Maar geloof me, hij leeft voor de paardensport. Hij is op dit moment overigens bij mij. Eric ligt net in zijn bed. Hij is helemaal kapot."

Hoe het nu verder moet is Conter ook niet helemaal duidelijk. "Wij kunnen alleen dromen dat we ooit opnieuw zo'n paard hebben. Hickstead was de beste van zijn generatie. De beste van de eeuw."

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234