Zaterdag 04/04/2020

Reportage

"Een halfuurtje werk heeft me nu bijna 800 euro gekost en het probleem is nog niet helemaal opgelost"

Een van de twee ‘loodgieters’ komt aan bij een klant. In zijn gereedschapskist zit al zeker geen waterpomptang.Beeld Bas Bogaerts

U zit met een lek? Zoek dan niet meteen op Google naar een loodgieter. Elke dag opnieuw doorkruisen de broers Ibrahim en Nedim H. onder de noemer Loodgieterij Pieters het land. Niemand zag hen ooit een lek dichten of een kraantje herstellen. In hun gereedschapskist zit slechts één werktuig: een betaalterminal.

Een kapotte sifon. Dat was wat Ilka (41) uit Deinze betrof het verdict. Die moest hersteld worden, en aan zo’n mazoutketel begin je natuurlijk niet zelf te sleutelen. Een van de eerste hits op Google was Loodgieterij Pieters uit Gent. "Dé vakman in Gent en omstreken", stond er. Hoe Gents en geruststellend kon het klinken? En zo’n ouderwets zonaal nummer ook nog eens: 09/298.08.80.

De volgende dag, keurig halfweg de twee op­gegeven tijdstippen, verschenen de heren van Loodgieterij Pieters. Een donkergroene Citroën Berlingo met twee mannen erin. Eén stapte uit, de andere bleef zitten.

Ilka: “De man sprak Frans, en hij verontschuldigde zich. De vaste loodgieter was ziek en hij verving hem. De man is ongeveer drie minuten in ons huis geweest. Hij heeft enkele foto’s genomen van de sifon en heeft dan een interventiebon opgesteld. Daarin stond dat we 80 euro moesten betalen voor hun komst en dat die som nadien zou worden afgetrokken van de factuur.”

Ilka had geen 80 euro cash in huis, maar geen nood: de heren van Loodgieterij Pieters hadden een betaalterminal bij zich. Achteraf pas stelden Ilka en haar vriend zich vragen. Bij de mail die volgde, met de offerte voor de herstelling van de sifon: 676,80 inclusief 6 procent btw. Tegen die tijd was Ilka’s vriend al terug uit de Gamma met de passende sifon en was die ook al gemonteerd. 10 euro had dat ding gekost.

Ilka trok met een klacht naar de politiezone Deinze-Zulte, en daar had de verbaliserende agent zoiets van: "Tja, hebben we allemaal niet al eens slechte ervaringen met loodgieters?"

Kleine zelfstandigen

Ellis De Meester startte twee jaar geleden de ontbijt- en lunchzaak O’yo op de Brabantdam in Gent. “Net voor de opening, het moment waarop je zoiets écht wel kunt missen, hadden we een verstopping”, vertelt ze. “Of iemand een snelle en betrouwbare loodgieter kende. Een vriend van me zei dat hij een loodgieter kende, hij gaf me dit nummer. Achteraf gaf hij toe dat hij gewoon even op zijn telefoon op Google had gekeken en bij Loodgieterij Pieters was uitgekomen.”

“Ze waren met z’n tweeën, Franstalig. De Nederlandstalige loodgieter was ziek. Dat ze Frans spraken, was echt wel de laatste van de zorgen waar ik zo kort voor de opening mee zat. Ze rekenden 280 euro aan, terwijl ze de verstopping niet eens hersteld hadden gekregen. Achteraf is er een andere loodgieter gekomen, en die stelde vast dat de vorige helemaal niks had uitgevoerd.”

De Meester: “Normaal zeggen kleine zelf­standigen onder elkaar: ‘Stuur mij de factuur.’ Je vertrouwt elkaar. Zij eisten cash, en wel onmiddellijk. Ze gedroegen zich behoorlijk agressief en op den duur wilde je maar één ding meer: dat ze verdwenen. Dat je weer kon focussen op de nakende opening van je zaak.”

De Meester diende geen klacht in. Het was net niet het soort bedrag waarvoor je nog veel moeite ging doen. “Ik ben iemand die zulke dingen dan ook liever achter zich laat”, zegt ze. “Het voelt aan als verloren energie.”

Een ander slachtoffer zegt: “Je wilt op het moment zelf ook niet overkomen als onverdraagzaam of neerbuigend, enkel omdat zo’n arbeider uit Brussel komt en alleen Frans spreekt. Je bent om te beginnen al blij dat de loodgieter is gekomen.”

Er zijn redenen om te denken dat het speculeren op ruimdenkendheid en relativeringsvermogen een wezenlijk onderdeel is van het businessmodel achter de bvba Ecothermique. Het in Anderlecht gevestigde bedrijfje werd opgericht in oktober 2012. 

Zaakvoerder met 99 aandelen was (en is) de in 1956 in het Bosnische Modrica geboren Ibrahim H. Zijn broer Nedim H. is houder van een resterend honderdste aandeel. Beide heren wonen op hetzelfde adres als de bedrijfszetel. Het valt niet te achterhalen of het duo ooit enige opleiding genoot, of het ooit van start is gegaan met de werkelijk uitgesproken ambitie om ooit ergens ook maar één enkel lek te dichten, een radiator te ontluchten of een afvoer te ontstoppen.

De Citroën Berlingo van het duo. Beeld Bas Bogaerts

Er is in elk geval niet meteen iemand te vinden die hen iets van die strekking voor elkaar zag krijgen. Ecothermique heeft een boekhouding, een adres, een bedrijfswagen, een betaalterminal en last but not least een ontzagwekkende gereedschapskist die op elke missie wordt meegezeuld. Maar volgens de herinneringen die de meeste ervaringsdeskundigen daaraan hebben, was die leeg. Geen schroefsleutel, geen soldeerbout, geen kitpistool, geen waterpomptang, geen ratelpijpsnijder. Niks.

Alleen een betaalterminal.

Klachtenstroom

Volgens de laatst neergelegde jaarrekening bij de Nationale Bank realiseerde Ecothermique in 2016 een winst van 40.649 euro. Ten opzichte van het vorige boekjaar is het eigen vermogen van de bvba lichtjes spectaculair gestegen met 506 procent, tot 48.681. Fraaie bedrijfsresultaten zijn dat, voor een klein bedrijfje. Hoe die zijn gerealiseerd, valt op te maken uit een selectie van getuigenissen, reviews en klachten, zoals die de afgelopen twee jaar terechtkwamen bij diverse consumentenorganisaties, CityPlug en ook de inspectie van Economische Zaken. Een bloemlezing:

“Er stonden twee mannen voor de deur die aan het werk gingen nog voor ik de kans kreeg om te vragen hoeveel het zou zijn. Een halfuurtje werk heeft me nu bijna 800 euro gekost en het probleem is nog niet helemaal opgelost. Ik vroeg een factuur, en of ik de som later kon overschrijven, maar ze eisten dat ik meteen betaalde.”

“Ik zocht met zoektermen ‘loodgieter regio Mechelen’. Kwam er een Franstalige jongeman aan. Zijn collega uit Mechelen was ziek zogezegd. Ik heb de kraan laten repareren. Ze lekt nog altijd. Hun geknoei kostte me 357 euro.”

“Ik heb 250 euro betaald voor de reparatie van een lekje. Deze ingreep duurde exact 10 minuten. Toen mij het bedrag werd gevraagd, schrok ik. Ik zei dat ik dat veel te veel vond, waarop hij onmiddellijk met bitsige toon kwam: ‘How much money do you have in the house?’ De technieker sprak geen Nederlands. Het lek is er terug, maar ik durf niemand meer bellen.”

“Ik koos bewust voor een loodgieter uit Ekeren, onze woonplaats, om te hoge vervoerskosten te vermijden. Loodgieterij Pieters kwam er als eerste uit. We kregen een afspraak op de eerstvolgende maandag. De Franssprekende technieker is amper 14 minuten bezig geweest met de vervanging van een kraantje. De interventiebon bedroeg 231 euro.”

“Bij het binnenlaten werd onmiddellijk gevraagd om te betalen. Een bedrag van 250 euro, anders zouden ze niet beginnen. Na een 30-tal minuten bleek dat ze de kraan om de druk van de ketel te verhogen niet vonden. Men belde mij voor uitleg, waar die kraan zich bevond. Ik legde uit dat kraan onderaan de ketel te vinden was. Dit was een gewone, tien jaar oude Vaillant-ketel. De mensen vonden het kraantje niet en gaven het op. Ondertussen zijn we twee maanden verder, zijn wij 250 euro lichter en maakt onze verwarmingsketel vreemde geluiden.”

“We hebben een loodgieter uit Gent laten komen voor de boiler. Blijkbaar was de collega ziek, en dus kwam een Franstalige loodgieter. Er is nadien een andere loodgieter langs geweest die ontdekt heeft dat de eerste de terugslagklep heeft verwijderd zonder ze te vervangen, wat kan leiden tot vergiftiging van drinkwater met water van de verwarming.”

“Ze hebben mijn geld gepikt en niks gerepareerd. Het lukt mij niet om ze te bellen.”

“Ik had deze firma gecontacteerd om een boiler te herstellen nadat ik op de website had gezien dat het een bedrijf uit Mechelen was. Ze stuurden twee Franstalige techniekers. Ze hebben de veiligheidsgroep vervangen en rekenden voor dit stuk 417,30 euro, terwijl je het voor 24 euro kunt kopen. Ze rekenden als uurloon voor deze reparatie 250 euro aan en dan nog eens 80 voor verplaatsingskosten. Eindbedrag 792,14 euro.”

"Geweldig stom"

We bellen Ecothermique, geven een onbestaand adres op in Wetteren en wachten hen daar op. Over loodgieters hoor je weleens zeggen dat die, als ze al komen, altijd uren later opdagen dan afgesproken. Enkel op dit punt valt een neploodgieter te verkiezen boven een echte: de groene Citroën Berlingo rijdt exact halfweg de opgegeven tijdsaanduidingen het straatje in.

Na een kwartiertje radeloos zoeken en argumenteren met een buurman van het nepadres rijdt de Berlingo het straatje weer uit. We rijden achter hen aan, de E40 en de Brusselse Ring op. Hun eerstvolgende klant die dag is een oudere man in een flatgebouw in Sint-Lambrechts-Woluwe. De jongere van de twee techniekers draagt een zwart T-shirt waarop ‘FBI’ staat: ‘Female Body Inspector.’

Het duo gaat erg ontspannen te werk. De een blijft in zijn wagen zitten, terwijl de FBI-man bij de klant binnengaat. Hij komt even later weer buiten, sjokt met de gereedschapskist terug naar binnen. Klaar. Op naar de volgende klant.

We contacteren een uur later het adres in Woluwe. Het is een oudere man die liever niets kwijt wil over de hem zonet geleverde service.

Een andere klant getuigt: “Je geeft niet zo gauw aan jezelf toe dat je erin getuind bent. Je vindt jezelf geweldig stom. Het is pas met wat afstand, een dag later of zo, nadat je er met anderen over hebt gesproken of je ervaring hebt gedeeld op Facebook, dat je het besef toelaat.”

We sturen foto’s van het duo en van hun Berlingo naar eerdere gedupeerden van Ecothermique. De reacties zijn identiek: “Dat waren ze! Precies dezelfde twee mannen.”

Wat meteen het einde inluidt van een bij veel gedupeerden nog levende troostgedachte. Dat ze de pech hadden om vanwege iemands ziekte op een occasionele malafide onderaannemer van Loodgieterij Pieters te zijn gevallen. Want zo leeg als de gereedschapskist blijkbaar is, zo alom­tegenwoordig is Ecothermique online. We vonden: loodgietersgent.be,  loodgietersantweren.be (03/808.70.82), loodgietersmechelen.be (015/48.01.99), bruggeloodgieter.be (050/89.26.07) of loodgietersaalst.be (053/28.01.52).

En altijd en overal opnieuw zijn het in de praktijk de twee Bosnische broers met de Berlingo en de lege gereedschapskist die verschijnen.

Een vaak terugkerend patroon in de klachten is de man met het FBI-shirt die eerst informeert of de klant huurder is dan wel eigenaar. In geval van huurder zegt hij: “Trek het bedrag gewoon af van uw huur van volgende maand.” Simpel.

Jaarlijks verlof

Hoe lang kan een activiteit als deze, ondanks intussen al tientallen waarschuwende tot ziedende reviews op alle mogelijke platformen, blijven duren? Langer dan je zou denken.

Op 27 november 2017 stuurde het directoraat-generaal bij de inspectie van de FOD Economie een initieel proces-verbaal naar het Brusselse parket. Dat opende toen een strafonderzoek uit hoofde van oplichting en bekwam op 10 april het faillissement van de bvba Ecothermique. Einde verhaal? Had je gedacht. Een maand later maakte de Brusselse handelsrechtbank het faillissement alweer ongedaan. Al dient daaraan toegevoegd dat de faling in de praktijk weinig effect had. De twee techniekers bleven gewoon afspraken aannemen en mensen voor de gek houden met sifons, kraantjes en terugslagkleppen.

In een nieuw rapport somt de Economische Inspectie op 31 mei zes manifeste inbreuken op de handelswet op. Verder meldt ze: “De prijzen zijn buitensporig en niet transparant. De internetsites wekken de indruk dat het een bedrijf uit de regio is, daar waar het zich moet verplaatsen vanuit Brussel en de techniekers geen Nederlands spreken. Consumenten worden bedreigd, geïntimideerd en verplicht om meteen te betalen. Consumenten vragen een factuur en krijgen die niet, ze vragen een bestelbon en krijgen die niet, ze trachten de overtreders na betaling te contacteren, maar kunnen hem niet meer bereiken.”

Ook dat is een constante. Ecothermique mag dan per telefoonzone een ander nummer hebben, eens een klant is afgehandeld, lijkt nummer­herkenning ervoor te zorgen dat je op geen enkele manier nog de telefoniste of een van de twee heren te spreken kunt krijgen. En als dat eenmalig toch lukt, haakt die gewoon in.

Ten tijde van het faillissement werd een curator aangesteld, voor een bedrijfsadvocaat is dat een drukke en vooral onbezoldigde bezigheid die erin bestaat schuldeisers op te lijsten en na te gaan hoe die tenminste nog gedeeltelijk kunnen worden vergoed met een boedelverkoop. In het geval van Ecothermique wisten de zaakvoerders de Brusselse handelsrechtbank op 8 mei ervan te overtuigen dat er niks schortte aan hun boekhouding. “Dat was ook zo”, zegt de toenmalige curator. “Zij hebben verzet aangetekend en zijn rond de tafel gaan zitten. Daarop is het failissement weer ingetrokken.”

Waarna binnen de kortste keren een nieuwe stroom van klachten op gang kwam.

Een reactie van Ecothermique verkrijgen op de overload aan beschuldigingen, al was het maar pro forma, is niet evident. De bvba communiceert via elf websites en minstens veertien verschillende telefoonnummers. Het mobiele nummer dat je krijgt op yelp.be is het enige waar je dezer dagen nog gehoor krijgt. Van een vriendelijke man die zegt: “Ik heb dit nummer anderhalf jaar. Elke dag zit mijn mailbox vol met ingesproken klachten van mensen die zeuren over hun verwarmingsketel of over de factuur die ze nog altijd niet hebben ontvangen. Ik krijg ook heel gekke sms’jes.”

Het enige wat het bedrijf sinds midden juli nog van zich liet horen, is dat het met jaarlijks verlof is tot en met 22 augustus.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234