Vrijdag 18/10/2019

'Eén goede dribbel en ze worden gek'

Een week procederen voor een visum en meer dan 24 uur reizen: zo ver ligt Tianjin, de stad waar Axel Witsel (28) straks Weitesai'er heet. De supportersvlaggen met zijn gezicht hangen er al klaar. 'Die krullenbol, dat wordt een rage.'

Beginnen doen we met een dienstmededeling aan Roberto Martínez. Beste bondscoach, om uw middenvelder komend seizoen te scouten in de Chinese Superleague dient u eerst een aanvraagdossier van maar liefst zeventien pagina's in voor een visum bij de Chinese ambassade in Brussel. Vergeet niet in bijlage uw vlucht- en hotelreserveringen én een gedetailleerd reisplan per dag mee te geven. Vervolgens wacht u een week tot de administratieve procedure afgerond is. Pas dan neemt u het vliegtuig voor een reis van meer dan 24 uur. Wij deden dat van Parijs over München naar Peking. Eenmaal aangekomen in de Chinese hoofdstad gaat het met een drie kwartier durende treinrit naar Tianjin (spreek uit als 'tsjen-dzin'), waarna u nog een uurtje mag taxirijden richting stadion. Hao yùn, dat is Chinees voor bonne chance.

Voor de bondscoach is het straks van moeten en Witsel krijgt er 18 miljoen euro per jaar voor, maar wij maakten de tocht richting Oost-China nu al. Op zoek naar het ware gelaat van Witsels nieuwe thuisbasis.

En of we in een andere wereld terechtkomen. Als u bijvoorbeeld dacht dat Yang met de pet een woordje Engels spreekt, dan denkt u verkeerd. In de straten van Tianjin wordt zelfs een hello met een wegwuivend handje beantwoord. Google Translate dan maar? Vergeet het. Van overheidswege geblokkeerd in China, net als Facebook, YouTube, Instagram en Twitter.

Geld is respect

Voor de cultuurshock waren we gelukkig gewaarschuwd door Jurgen Van Der Velde, zowat de enige landgenoot die al jaren meedraait in het Chinese voetbal. We spreken met hem af in een koffiehuis in hoofdstad Peking, op zo'n 150 kilometer van Tianjin. "Ik werk hier intussen al meer dan tien jaar", zegt de ex-RWDM-speler, die over heel het land actief is als ambassadeur voor de Schotse eersteklasser Aberdeen. "Dat heeft zo zijn voordelen. Ik spreek intussen bijvoorbeeld al een mondje Chinees, en ik weet hoe moeilijk het is om hier als buitenlander terecht te komen. De eerste jaren waren verschrikkelijk, intussen ben ik min of meer geïntegreerd." Van Der Velde bestelt voor ons een koffie in het Chinees. Oef, dat pakken ze ons al niet meer af.

"Coach Fabio Cannavaro en Witsels ploeggenoten zul je in Tianjin deze week niet spotten", gaat de 39-jarige ex-doelman voort. "Zoals de meeste Superleague-ploegen zijn zij op winterstage in Shenzhen, Zuid-China. Daar is het nu zo'n 20 graden, dat traint gemakkelijker."

In Tianjin en Peking schommelt de temperatuur dezer dagen rond het vriespunt. "Je kunt het vergelijken met het Belgische klimaat. Dat is zowat het enige waaraan Witsel zich niet zal moeten aanpassen", lacht Van Der Velde, die in de tweede stadsring van Peking woont. "De hoofdstad is mijn uitvalsbasis, maar eigenlijk zit ik hier een beetje overal tegelijk. Vorig jaar was ik nog uitgenodigd bij de kampioenenwedstrijd van Ghanghzou Evergrande. Dat is de populairste club van het land, al heeft dat vooral met hun onuitputtelijke budget te maken. Geld staat in China gelijk aan respect."

"Minder mooi meegenomen voor hem is dat zijn speelstijl niet meteen past bij wat een Chinese supporter wil zien. Ik geef je een voorbeeld: een van de sterspelers bij Evergrande is de Braziliaan Paulinho (ex-Tottenham, MGA). Vorig seizoen zag ik hem live een draak van een wedstrijd spelen. Werkelijk nutteloos was hij. Maar in het slotkwartier haalt hij uit met één goede passeerbeweging en gaat het hele stadion uit zijn dak. Paulinho was nadien the talk of the town. Zo kijken Chinezen naar voetbal: spektakel primeert. En dat terwijl we Witsel toch wel kennen als een sobere, controlerend ingestelde middenvelder. Het gevaar bestaat dat hij al snel afgeserveerd wordt door de fans."

Om die stelling af te toetsen, spreken we in Tianjin af met supporter Zu Qing, 28 jaar en lid van de harde kern van Tianjin Quanjian. Om de twee weken neemt hij vanuit Hexi, het stadsdistrict waar hij woont, de bus richting stadion. Met sjaal, shirt en trommel.

"Alle supporters kijken reikhalzend uit naar de komst van Weitesai'er (Witsel in het Chinees, MGA). We kunnen niet wachten om hem te verwelkomen", glundert hij. "We hebben zelfs al vlaggen voor hem gemaakt. Bovendien heeft hij voor ons gekozen terwijl hij naar Europese topclubs kon. We zijn hem nu al dankbaar." Zu kijkt ook verder dan het sportieve. "Het is een knappe gast, hé. Handsome."

Starstruck zijn ze, de Chinezen. Door al die exotische gezichten die in hun competitie neerstrijken. "Dankzij de promotie naar de Superleague zullen we volgend seizoen veel grote namen zien spelen", klinkt Zu ongeduldig. "Tévez, Hulk, Oscar ... Ik kan niet wachten."

Toch kwam de transfer van Witsel voor veel Quanjian-fans als een verrassing. "De meesten kennen Eden Hazard en Kevin De Bruyne wel, maar Weitesai'er, van hem hadden we nog nooit gehoord. Eigenlijk houden we vooral van voetballers die veel scoren."

Of hij nu scoort of niet, Witsel verdient straks fortuinen in Tianjin. Wat zou Zu, een hardwerkende Chinees, wonend in een standaardappartementje, daarvan vinden? "Ach, zijn loon vind ik geen probleem. De club kan dat perfect dragen. Dankzij onze nieuwe sponsor (Quanjian Natural Medicine, MGA) zijn we rijker dan ooit. Dat is ook de enige manier om spelers zoals Witsel naar Tianjin te halen."

Volgens Belgo-Chinees Jurgen Van Der Velde zijn de miljoenenlonen voor halfopgebrande vedetten als Hulk en Tévez slechts het topje van de ijsberg. "In Europa en de rest van de wereld lezen ze alleen maar over de salarissen en transfersommen die buitenlanders hier komen rapen, maar over de miljarden yuans die de Chinezen in hun jeugdopleidingen pompen lees je niets. Voor elke yuan die ze in een buitenlander steken, steken ze er twee in een Chinees. Geloof me: ze doen hier nooit zomaar wat. Het hogere doel is om op termijn de voetbalsterren van morgen op te leiden. Dat doe je natuurlijk niet op een-twee-drie. Om de Chinese jeugd aan het voetballen te krijgen, heb je rolmodellen nodig, uithangborden. Dat is exact wat Tévez, Oscar, Hulk en Witsel zijn."

Toch is het opvallend dat de Chinees in de straat zelfs geen greintje afgunst toont richting vetbetaalde buitenlandse voetbalsterren. Ook taxichauffeur Wang Yinh (33) niet. We ontmoeten hem in de buurt van de boeddhistische tempel van Tianjin. "Achttien miljoen euro per jaar?", vraagt Wang, die zelf rondkomt met een schamel loontje van 350 euro per maand. "Heel goed voor jullie Weitesai'er dat hij zoveel verdient. Wat wil je dat ik daar nog over zeg? Ik kan daar toch niets aan veranderen."

Liever mahjong dan voetbal

Een voetbalfan is Wang niet, al wil hij ons eerst graag iets anders doen geloven. "Mijn favoriete speler is Maradona. Die vind ik echt heel goed", zegt hij bloedserieus. "Speelt die niet meer? O, dat wist ik niet. Ik heb wel wat vrienden die af en toe naar wedstrijden gaan kijken, maar om nu te zeggen dat voetbal big is in China? Neen, dat niet. Geef mij voorlopig nog maar mijn mahjong-spelbord in plaats van een leren bal."

Voetbalminded of niet, elke stad heeft een prachtstadion staan. "Tianjin bijvoorbeeld telt 17 miljoen inwoners, Guanghzou telt er 13 miljoen. Dat je dan een stadion van 50.000 plaatsen kunt bouwen en het elke week vol kunt krijgen, is niet bepaald een topprestatie. Vaak vind je in China rond de stadions ook veel illegale fanshops, waar supporters namaaktruitjes kunnen kopen. Want voor een officieel Nike- of Adidas-shirt heeft de gewone Chinees het geld niet."

Een voetbalticket betalen gaat nog net. Ook voor supporter Zu Qing. "Het bestuur houdt rekening met ons", zegt hij. "De ticketprijzen liggen niet erg hoog en de club is net begonnen met de bouw van een gloednieuw stadion. Dat zal volledig overdekt zijn. Geen overbodige luxe, want het grootste deel van het jaar komt het kwik hier niet boven de 15 graden. Volgens de laatste mededelingen van het bestuur zou de club over drie jaar kunnen verhuizen."

In het nieuwe stadion, dat naast een voetbalveld ook kantoren en hotels zal huisvesten, zullen 60.000 zitjes voorzien worden. Een project van 410 miljoen euro. Niet dat het huidige stadion van de club zo verouderd is, maar de locatie in het Haihe Educational Park, een universiteitscampus op 40 kilometer van de stad, is behoorlijk steriel. De campus, zo groot als pakweg Leuven, is erg slecht bereikbaar. Het kost ons een taxirit van een uur om er te geraken.

Wanneer we de toegangspoort van het stadion naderen, spreken twee tot de tanden bewapende bewakingsagenten ons aan. "De ploeg is in Shenzhen op winterstage en de kantoren van het bestuur zijn voor u niet toegankelijk." Rechtsomkeer dus, richting Shenzhen."

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234