Donderdag 28/10/2021

'Een Belgisch Euskaltel mogen we niet worden'

Vorig jaar was Omega Pharma-Lotto de beste ploeg van de wereld, dit jaar komt Lotto-Belisol er in de klassiekers niet aan te pas. De manager is nog steeds Marc Sergeant, maar hij gedijt in de schaduw niet minder goed dan in de zon. 'Vorig jaar heb ik mezelf ook nooit als de scorende spits gezien.'

U noemde het klassieke voorjaar 'een zure appel'. 'Blij dat we er doorheen zijn.'

"Ik heb het dan over de periode vanaf Dwars door Vlaanderen. Voordien liep het uitstekend. Tour Down Under, Oman, Algarve, Parijs-Nice: Lotto-Belisol stond meteen op de wereldkaart. Maar dan valt Jürgen Roelandts uit en voel je de bui hangen. Maar we wisten dat we een paar niveaus zouden zakken, dat was ingecalculeerd. In het begin heb ik dat vaak herhaald: geniet als we winnen, want we zullen niet heel veel winnen.

"Ik moet toegeven: de voorbije drie weken waren zuur en dat zou niet mogen. Maar het is niet anders: vorig jaar kreeg ik via sms felicitaties, nu moet ik die zelf sturen. Anderzijds: ben ik de enige voor wie het zuur was? Op één koers na, de Scheldeprijs, heeft Omega Pharma-QuickStep alles gewonnen."

Omega Pharma van Marc Coucke is dus als winnaar uit de boedelscheiding met Lotto gekomen. Maakt dat het extra zuur?

"Voor mij niet, neen. Ik heb vorig jaar bewust voor het Lottoproject gekozen. Omdat Marc met Omega Pharma vier of vijf opties had en hij uiteindelijk zou nemen wat hem het best uitkwam. Zijn project was onzeker en daarom wilde ik er geen deel van uitmaken. Nu, uiteindelijk kiest hij dus voor QuickStep, wat niemand natuurlijk had verwacht.

"Marc is een slimme, hé. Voor hetzelfde geld staat Omega Pharma ergens op de trui bij Saxo Bank en zegt iedereen: 'Oei, het is toch heel wat minder'. Terwijl het nu alleen maar over Omega Pharma-QuickStep gaat. Het tweede stuk van die naam begint al weg te vallen."

Coucke heeft al een paar keer gezegd: 'Ik had graag verder gedaan met Lotto'. Klopt dat?

"Ik denk het wel. Het is niet dat de ene gebroken heeft met de andere, de samenwerking was gewoon op. Zeven jaar samen, in het wielrennen is dat een eeuwigheid. Een unicum misschien zelfs.

"Het was vorig seizoen wel een zwaar jaar, ondanks het succes. Precies omdat er zoveel gaande was achter de schermen. Iedereen leefde in onzekerheid over zijn toekomst. Van renners over mecaniciens tot sportbestuurders. Het was mijn taak om de boel samen te houden. Na Luik-Bastenaken-Luik heb ik gezegd: 'Ons aandeel staat nu op zijn hoogste waarde, het is aan elk van jullie om dat niet te laten verwateren. Dat heeft ook gewerkt. Tijdens de wedstrijden heeft de scheiding nooit gespeeld."

Hoe moeilijk is het voor u om het succes van vorig seizoen los te laten?

"Vorig jaar was alles wat je deed perfect. Terwijl dat natuurlijk niet zo was. Er waren schoonheidsfouten, maar Gilbert won en alles was vergeten. Zijn succes straalde af op de hele ploeg: ploegmaats, management, entourage. Maar ik ken mijn plaats: ik heb mezelf bij de successen nooit als de scorende spits gezien.

"Neemt niet weg dat je er een aandeel in kunt hebben. Twee jaar geleden voor de Amstel Gold Race vertrekt Gilbert op de Keutenberg. Op tien kilometer van de streep, met vijf die achter hem jagen. Ik heb toen gezegd: 'Phil, je hebt één kilometer om uit te lopen. Als er na die kilometer niks bijkomt, dan stop je.' Eén kilometer later was er niks bij en liet Gilbert zich inlopen. Vanendert en Van den Broeck halen dan Kolobnev terug voor de Cauberg en Gilbert maakt het alsnog af. Dan heb je het goed gespeeld. Maar stel dat Gilbert zeventiende wordt die dag. Dan is het: ja maar, ik mocht niet rijden van Sergeant."

Wat maakt u van het seizoen dat Gilbert tot dusver doormaakt?

"Ik schrok toen ik las 'Ik heb bij BMC voor drie jaar getekend'. Dat is niet hoe ik hem ken. Vorig jaar had hij die onweerstaanbare drang: ik kan winnen, ik ga winnen. Hij zou zijn leven hebben geriskeerd om weg te rijden. Het heilige vuur, is dat het?

"Bij het begin van het seizoen dacht ik 'over een paar weken is hij de oude'. Maar dan zie je die ploegentijdrit in Tirreno-Adriatico en blijkt er toch meer aan de hand. Misschien liggen zijn doelen later op het jaar en is hij begonnen met een conditie die hij voldoende achtte om mee te doen. Misschien heeft hij zich daar wat op verkeken. Anderzijds: stel dat hij de Spelen wint en het WK, dan zal iedereen moeten toegeven: Gilbert heeft gelijk gehad.

"Ik stuur hem geregeld nog een berichtje: laat je kop niet hangen."

Dan bent u niet rancuneus. In zijn boek over 2011 ventileerde Gilbert kritiek op de Lottoploeg.

"Die indruk bestaat, maar ik denk dat zijn ongenoegen meer speelde op bestuursniveau. Met de ploegmaats en ploegleiding was er geen probleem. Iedereen ging voor hem door de muur. Nu komt hij nog geregeld eens goeiendag zeggen. Of hij klopt eens op onze volgwagen tijdens de koers."

Is Lotto down-under te voortvarend aan het seizoen begonnen? Herman Frison heeft dat eens laten vallen.

"De cijfers ondersteunen dat niet. De SRM-analyses tonen dat de waarden sindsdien constant zijn gebleven. Maar je kunt je ook afvragen: horen die niet in stijgende lijn te gaan?

"Mocht ik de kans krijgen, dan had ik één ding anders gedaan: ik had Greipel geen Tirreno laten rijden. Hij was daar echt goed: in een zware koers ging hij goed over de bergen. Maar is zijn sprintsnelheid daar niet afgebot? Kijk naar de andere sprinters die uit Tirreno komen: Cavendish en Farrar bijvoorbeeld. Die hebben we nadien ook niet meer gezien. Ik vind dat frappant."

Greipel in Kuurne-Brussel-Kuurne, is dat dit seizoen de grootste gemiste kans?

"Zeker en vast. Ik blijf erbij: hij had daar moeten winnen. Hij zat perfect in het wiel van Cavendish. Alleen wacht hij een seconde te lang. Tiende plaats uiteindelijk: dat was een grote ontgoocheling.

"Het gaat allemaal krampachtig op dit moment. In Sanremo valt hij over Boasson Hagen. Ik denk dat hij zich afvraagt: kan ik het nog wel?"

Greipel zegt: sprints zijn gekkenwerk. Misschien heeft hij gelijk.

"Misschien wel. Het idee is nu: er is een gaatje voor één man, maar we gaan er toch met twee door. Alleen bij André werkt het zo niet. Hij heeft daarin een groot verantwoordelijkheidsgevoel. Stel dat iemand in het ziekenhuis belandt door een manoeuvre van hem. Een 'nightmare' voor André. Kijk naar Boonen in Parijs-Nice, hoe hij zijn sprint wint. Nicolas Maes komt net tekort aan de driehonderd meter. Boonen springt naar rechts, trekt zich van niks een zak aan en sprint naar de overwinning. Dat lukt niet bij André. We moeten de knop van de voorzichtigheid

kunnen omdraaien. Probleem is dat we die niet weten staan. (lacht)"

Marc Frederix van sponsor Lotto zei begin dit seizoen: een ploeg bouwen is leuker dan een ploeg kopen? Gaat u nog akkoord?

"Ik volg die uitspraak. Het is leuk om te beginnen bij nul en dan gestaag omhoog te gaan. Maar wij zijn niet bij nul begonnen. Integendeel, het was meteen heel goed. Daarom wringt het nu.

"Onze ploeg is jong. Bedoeling was om die 'Young Talents' een eigen programma te geven. Maar door de personeelsproblemen moet je hen opwaarderen naar het hoofdprogramma. Neem Sander Cordeel, nooit Parijs-Roubaix gereden, maar dit jaar er toch erbij. Die jongen mag je alles vragen, hij doet zijn uiterste best, maar het verschil kan hij niet maken.

"Gaetan Bille wint de GP Cerami, hij heeft een toekomst, maar in de Ronde van Vlaanderen doet hij nog niet mee. Het niveauverschil tussen WorldTour en alles daar onder is groot."

Dat was vorig jaar al aan de orde: dat er geen plaats meer is voor twee Belgische team in de WorldTour. Staan jullie budgettair ver genoeg om mee te spelen?

"Door de fusies zijn er een paar sterke blokken ontstaan, dat klopt. De budgetten zijn gestegen en daarmee is het moeilijk concurreren. Maar wij zijn WorldTour en we horen daar ook bij: ik ben ervan overtuigd dat we straks naar de Tour gaan met een competitieve ploeg, voor het klassement en voor ritzeges.

"De WorldTour is af en toe een nadeel, omdat je de hele kalender rijdt. En omdat wij met sponsor Lotto ook kleinere Belgische koersen rijden. De GP Cerami winnen is leuk, maar Omega Pharma QuickStep slaat die gewoon over."

Hoe Belgisch wil Lotto-Belisol nu precies zijn? Want dat was officieel de aanleiding voor de splitsing: Lotto wilde Belgisch zijn, Omega Pharma internationaal.

"Dat was meteen duidelijk: ofwel ben je Belgisch, ofwel behoor je tot de WorldTour. Er is gewoon niet genoeg geld om alle goeie Belgen bij elkaar te gooien. Daar is dat verhaal meteen opgehouden. Ploegen die het zo aanpakken - Euskaltel is een voorbeeld - hebben het moeilijk. We mogen geen Belgisch Euskaltel zijn."

U zou volgend jaar wel voor een Belgische kopman gaan: Sep Vanmarcke.

"Ik heb dat eens laten vallen. Meer als antwoord op een hypothetische vraag. Als je er één mag kiezen... Dan neem ik inderdaad Vanmarcke. Ik ga dit weekend eens met zijn manager praten. Maar die zal ondertussen wel een stapel aanbiedingen op zijn bureau hebben, zeker?"

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234