Zaterdag 23/10/2021

Een Belg in Caïro

Onderweg weg van de luchthaven naar het stadscentrum passeer je Heliopolis, de 'stad van de zon', ontworpen door de Belgische industrieel en financier Edouard Empain. Ze viert dit jaar de honderdste verjaardag van haar stichting. Door de oprukkende verstedelijking de voorbije decennia heeft de wijk wat van haar glans verloren, maar, zoals onze gids Waël zegt, "hier kun je tenminste nog ademen".

Empain had de ambitie om van Heliopolis een tuinstad te maken voor rijke landgenoten. Hij liet honderden huizen bouwen, een paardenrenbaan, zwembaden, tennispleinen, een luchthaven en een pretpark met een groot rad en een achtbaan. Edouard Empain, die katholiek was, gaf ook de opdracht om een basiliek te bouwen die geïnspireerd was op de plannen van de Aya Sofia. Hij werd volgens zijn wens begraven in die basiliek.

Aan de ingang van de stad ligt op een terrein van 12,5 hectare de voormalige woning van Empain. De buitengewoon luxueuze villa werd getekend en gerealiseerd door de Franse architect Alexandre Marcel, die ook de bioscoop La Pagode in Parijs tekende. De zogenaamde Hindoe-villa werd in 1955 verkocht aan een Saoedische familie. De nieuwe eigenaars keken er niet naar om en ze staat nu te vervallen. Deuren en ramen zijn dichtgemetseld en je mag er niet naar binnen. Misschien juist daardoor blijft het omgeven met mysterie. Het zou er spoken, en af en toe proberen indringers haar geheim te ontrafelen. Dat deed ook een journalist van de Egyptische krant Al Ahram, en vond tot zijn teleurstelling weinig terug van de fabelachtige luister die er ooit moet zijn geweest. Zowat alles wat los zat is weggehaald. Op de verdieping staan nog enkele badkuipen, te groot en te zwaar om mee te nemen. Ook is er nog een liftkooi te zien. Maar alle meubelen, tot de leidingen, kranen, trapleuningen toe zijn geroofd.

Een van de sterke verhalen is dat er een 'draaiend salon' zou zijn geweest, maar daarvan zijn geen sporen teruggevonden. Tot in 1997 zouden er zwarte missen zijn gehouden, een omgekeerd kruis met de tekst 'dit huis behoort Satan toe' getuigt daar nog van.

Inmiddels zijn er tussen de parken, tuinen, villa's en paleizen anonieme flatgebouwen en winkelcentra gebouwd. Desondanks is de voormalige tuinstad van Empain een van de meest begeerde wijken in Caïro.

Om de honderdste verjaardag van de stad te vieren hebben de Belgische ambassade in Caïro en het Franse culturele centrum het initiatief genomen om in mei een reeks evenementen te organiseren. De organisatoren hebben in Suzanne Moebarak, de vrouw van de Egyptische president, een luisterend oor gevonden. Dat is niet zo verwonderlijk, aangezien het Egyptische staatshoofd zelf in een van de paleizen woont die Emplain heeft gebouwd.

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234