Vrijdag 27/11/2020

Easy riders

'So I left Montana on an old freight train, the night my father died in the cold cold rain.' Tom Waits zong erover, in het onvergankelijke 'On the Road', fotografe Debra Kellner schoot er de beelden bij: train hoppers, piraten van het spoor.

Ze hebben iets aanstekelijks, de beelden van Debra Kellner. De blauwe lucht bezweert, de horizon verzoekt, als een grijnzende femme fatale, de zon spuwt. Je wilt meteen naar je rugzak graaien, die daar ligt onder een gestaag aangroeiende stoflaag. Contracten verscheuren, wil je. De beelden induiken.

"Twee gouden tips", zegt Kellner. "Spring nooit op een trein die nog in beweging is. En spring nooit ván een trein die nog in beweging is."

Kellner is tweeënveertig, groeide op in Canada, maar woont momenteel in Parijs. Haar werk verscheen in Paris Match, The New York Times en Stern. In haar portfolio zitten projecten in zowel Nepal, Bhutan als India.

Azië, dus.

Maar samen met vrienden Steve Davis en Tom Duran springt Kellner in de zomer van 2011 op een Amerikaanse goederentrein. Vertrekpunt: Green River, Wyoming. Een perfecte rechthoek in de linkerlong van de Verenigde Staten, door de Rocky Mountains fijn in twee gesneden. Hun bestemming: de wijde wereld.

Als piraten van het spoor zweeft het drietal door de prairies. Dagen, weken, maandenlang. Gezwind de mythe van de hobo's achterna, de straatarme werkmannen die begin vorige eeuw van dorp tot dorp reisden, onwettig verstopt in de goederenwagons.

Met de rails als levenslijn.

Meer dan twee miljoen waren er, hobo's, in de crisisjaren dertig. Vandaag zijn ze zeldzaam.

Maar in de romans van Mark Twain en de songs van Tom Waits leven ze gretig voort en dus inspireren ze nog steeds.

Kellner: "Het was enorm levensbevestigend. Opeens werd duidelijk waar het leven om draaide. Je springt op een trein, je weet niet waar hij naartoe gaat, zoals het leven zelf, maar je moet vertrouwen hebben. Onderweg ontmoet je voortdurend bijzondere mensen, en je ziet Amerika op een heel unieke manier, niet zoals het in de postkaarten of films getoond wordt. Magisch."

Het resultaat van Kellners avontuur is een zinderende fotoreeks, simpelweg Train Hoppers getiteld. Betoverende stills zijn het, uit een pas straks gedraaide documentaire. Een trailer daarvan staat trouwens op Kellners website. De film Into the Wild schiet voor de geest, uiteraard. Ook fysiek lonken de figuren in Kellners foto's - de tijd heeft er schijnbaar nog geen vat op - naar Christopher McCandless, het hoofdpersonage in Sean Penns hedendaagse sprookje. Het haar wappert in de wind, het lijf is parmantig ontbloot, de blik nog ongeschonden.

De soundtrack denk je er vanzelf bij. Ry Cooder zou kunnen. Great Lake Swimmers, ook. Of, meer nog, Bob Dylan. 'Like a Rolling Stone'.

'How does it feel

To be on your own

With no direction home

Like a complete unknown

Like a rolling stone?'

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234