Maandag 28/11/2022

E-mail viert dertigste verjaardag

De pc, die enkele maanden geleden zijn jubileum vierde, is dit jaar niet het enige technologische hoogstandje dat in de bloemetjes dient te worden gezet. In het gezegende jaar 1971 werd immers ook het medium ontworpen waarmee we elkaar inmiddels dagdagelijks kantoormemo's, korte persoonlijke berichten en voze grapjes toesturen. Jazeker: e-mail, of elektronische post, mag dit jaar dertig kaarsjes uitblazen.

Uitvinder Ray Tomlinson, een informatica-ingenieur bij het Amerikaanse bedrijf BBN Technologies, weet niet meer precies welke dag hij een elektronisch bericht van één computer naar een andere stuurde en evenmin wat de inhoud van dat bericht was, maar de meeste kenners zijn het erover eens dat Tomlinson evenveel betekent voor de geschiedenis van de communicatietechnologie als Samuel Morse, Alexander Graham Bell en Guglielmo Marconi.

Niet onterecht overigens: Tomlinson bouwde, in een tijdperk waarin de pc nog niet eens bestond, de basisingrediënten van een medium dat nu niet eens zo verschillend is van het prototype. Hij creëerde een programma dat zijn eigenaar een persoonlijke 'mailbox' bezorgde, dat de verzonden en ontvangen boodschappen netjes in aparte categorieën onderbracht, en dat die mailboxen een adres bezorgde dat werd gescheiden door een apenstaartje. "Dat teken leek me de beste keuze", schreef Tomlinson later. "Het gaf aan dat de eigenaar van een mailbox zich 'at' (op) een bepaalde computer bevond."

Volgens Tomlinson zelf was zijn uitvinding op zich niet eens zo speciaal: hij had simpelweg een al ouder programma, dat onderzoekers moest toelaten om berichten voor elkaar achter te laten (het gebeurde toen wel vaker dat meerdere wetenschappers op één computer moesten werken), uitgebreid met extra mogelijkheden. Na de uitvinding eerst te hebben uitgetest op een verbinding tussen twee losstaande computers in zijn eigen lab, liet hij ze los op Arpanet, de voorloper van het internet waaraan Tomlinsons bedrijf in opdracht van het Amerikaanse leger aan het werken was.

De uitvinding was niet meteen een succes. In de vroege jaren zeventig telde Arpanet nog maar een paar honderd gebruikers, en de verbinding werkte zo'n twintig keer trager dan een huidige standaardmodem. Het was dan ook pas bij de ontwikkeling van de pc tien jaar later, en nog later bij de introductie van het publieke internet in het begin van de jaren negentig, dat het medium stilaan door een groot publiek werd omarmd.

Tomlinson had, evenmin als zijn werkgevers, geen flauw idee van de impact die zijn uitvinding later zou hebben. Enkele jaren later groeide dat besef wel. Een evaluatierapport uit 1976, over de werking van Arpanet: "De geboorte en de groei van de boodschappenservice was ongepland, onverwachts en zelfs onverdedigd. Het is gewoon gebeurd, en de vroege geschiedenis van het medium lijkt meer op de ontdekking van een natuurfenomeen dan een doelbewuste technologische ontwikkeling."

RMe

Vroege rapporten vergeleken uitvinding met 'natuurfenomeen'

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234