Dinsdag 22/09/2020

Drie generaties met zeebenen en lef

De familie Saverys is gepokt en gemazeld in de scheepvaartwereld. Ze zijn discreet, puissant rijk, tonen een ongegeneerde dosis lef en een voorname trots. De belichaming van dat alles is de kapitein, Marc Saverys (60).

De internationale maritieme wereld is van oudsher een familiebusiness. Een kapitaalintensieve sector die de nodige knowhow, centen en lef veronderstelt. In ons land is de exponent van die omschrijving de familie Saverys, met Marc Saverys als boegbeeld.

Vanaf de De Gerlachekaai in Antwerpen bestuurt de familie haar imperium. De familie Saverys hervormde in dertien jaar tijd een holding die rederijen, verzekeringen en havenoverslagbedrijven overkoepelde tot een rederij die massagoederen over de wereldzeeën vervoert.

Het was hun vader Philippe Saverys die zijn oude droom waarmaakte door in 1991 de Compagnie Maritime Belge (CMB) te kopen van de Generale Maatschappij van België. Een naam waaraan heel wat Belgische maritieme geschiedenis vastzit. Die geschiedenis gaat terug tot 1895, en de Congoboten waren allicht het kleurrijkste aspect uit dat bestaan. Philippe Saverys had destijds ook de ambitie om de volledige controle te verwerven over de eraan verbonden scheepswerf Boelwerf. Dat beladen hoofdstuk werd echter in 1992 met een faillissement afgesloten. De verwijten over staatssteun zinderen tot vandaag na, en maken de familie tot een geliefkoosd onderwerp voor linkse verbale lynchpartijen. Ooit kwam er zelfs een bomalarm ten huize Saverys binnen.

Geen risico's schuwend

De overname van CMB was een financiële krachttoer waarbij de familie zich zwaar in de schulden moest steken. Die zware schuldenlast maakte dat het vaak kantje boord was om het hoofd boven water te houden. Het was dan ook alle hens aan dek, en Marc Saverys zat nog in zijn laatste jaar rechten (Universiteit Gent) toen hij al opgetrommeld werd om te helpen bij de scheepvaartgroep.

Het zou hem vormen tot de man die hij vandaag is. Marc Saverys staat erom bekend dat hij geen risico's schuwt. Een ondernemer die graag schaakt. Dat leverde hem een etiket van meester-strateeg op, al is hij de eerste om dat te nuanceren. "Er komt vaker geluk dan verstand bij kijken", liet hij zich ooit ontvallen in een van de zeldzame interviews die hij gaf. "Maar je kunt natuurlijk nooit een trein halen als je niet zit te wachten op het perron." Stil zitten wachten is echter niet meteen zijn voornaamste kenmerk.

Ook het risico-element is in feite inherent aan de sector. Het runnen van rederijen is een zeer onstabiele activiteit, omdat vrachtprijzen voor het vervoer van droge massagoederen, en vooral van ruwe olie, heel sterk kunnen schommelen. Dat weegt op de financiën, en het vergt koelbloedigheid om daarmee om te gaan. Marc Saverys is echter geen man van veel woorden, noch van uitgekiende strategische beschouwingen. "Hij handelt naar zijn buikgevoel, en slechts weinigen kunnen tot hem doordringen", zegt een vertrouweling. "Amper een handvol mensen kent hem echt." Marc Saverys grossiert in discretie.

Van de man zelf is dan ook weinig geweten. Hij is gescheiden, houdt van de jacht en heeft in de Waalse bossen een domein, waar hij graag vrienden en kennissen uitnodigt. Voorts staat hij bekend om zijn passie voor kunst, met een voorliefde voor historische artefacten. Hij legde ook 2,5 miljoen euro op tafel voor de bouw van het immigratiemuseum Red Star Line op het Antwerpse Eilandje. Hij geniet van een goed glas wijn en is een notoir sigarenfreak. Hij heeft overigens als vennoot een belang in de Antwerpse sigarenhandel Mike's Havanna House.

Hard werken

Saverys heet ambitieus te zijn, en toont zich daarbij soms een harde tegenspeler. De kinderen Saverys werden niet verwend. De familie was altijd al welgesteld, maar vader Philippe waakte er over dat het niet als gratuit werd beschouwd. Er moest gewerkt worden. Vandaar dat Marc Saverys gruwt als hij opgelijst wordt bij de 'rijkste Belgen'. Al klopt het - met een geschat persoonlijk vermogen van 554 miljoen euro - natuurlijk wel.

Macht en invloed is dan een logisch gevolg. Wie een blik werpt op de raden van bestuur van hun bedrijven, en de mensen uit de onmiddellijke entourage daarvan, krijgt een beetje inzage in de tentakels van het economische netwerk van de Saverysclan. Philippe Bodson, Jean-Pierre Hansen, Philippe Vlerick: Saverys' netwerk bulkt van de invloedrijke figuren, die op hun beurt machtige tentakels hebben. De Saverys zijn thuis in de wereld van de haute finance, invloedrijke businessnetwerken, de advocatuur, de grote belangen kortom.

De spilfiguur in dat netwerk is 'stille kracht' Ludwig Criel, die de vertrouwensfiguur is van de familie. Hij is onder meer ook voorzitter bij De Persgroep en bij beurshuis Petercam. Zijn scherpe analyses en strategische inzicht maken hem tot een mentor en een klankbord, zonder ooit opdringerig te zijn.

Naast Criel is Etienne Davignon, voorzitter van de raad van bestuur, een van Saverys' belangrijkste adviseurs. "Als Davignon iets zegt, luistert Marc", klinkt het. Ook buiten de maritieme sector is de familie actief. In 2006 richtte Marc samen met een aantal ondernemers, onder wie Philippe Vlerick, de financieel-industriële holding Pentahold op.

Broer Nicolas, grootaandeelhouder van de gastankerrederij Exmar, zit evenmin stil. Als voorzitter van de Koninklijke Belgische Redersvereniging ijverde Nicolas er jarenlang voor om Belgische schepen onder de Belgische vlag en dus wetgeving te laten varen, om de maritieme kennis in ons land te houden.

Wijndomein

Nicolas werpt zich wel vaker op als een echte Belg, terwijl Marc de huidige regering op de korrel durft te nemen. Al is hij geen fan van Bart De Wever, hij staat socio-economisch dichter bij de N-VA dan bij de regering- Di Rupo.

De discreetste van de familie is zus Virginie. Zij heeft nog wel een belang in de groep CMB, maar trok zich enkele jaren geleden terug uit het operationele luik.

Vandaag vind je haar vooral op het 225 hectaren grote Toscaanse wijndomein Avignonesi, bekend om zijn Montepulciano-wijn.

Aan de opvolging is ook al gewerkt. Marcs zoon Alexander richtte in 2004 de kustvaartrederij Delphis op. Marcs andere zoon Sebastiaan runt de private stichting van de familie, Durabilis.

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234