Vrijdag 07/10/2022

Door de crisis neem ik meer risico’s

Alberto Alessi (62) is al sinds 1970 de baas van het Italiaanse designbedrijf Alessi. Zelf is hij van opleiding geen ontwerper, maar een jurist. Dat belette hem niet om Alessi uit te bouwen tot een van de vaandeldragers van de Noord-Italiaanse designbeweging. Het is hem niet alleen om groei en winst te doen. ‘Ik wil iets bijdragen aan de sociale en culturele ontwikkeling van de consumentengemeenschap.’

Zo hip en funky de designproducten van Alessi zijn, zo down-to-earth is CEO Alberto Alessi. Glamour is niet aan hem besteed. Alessi behoeft geen duur maatpak. Hij heeft het meer voor de Steve Jobsstijl: zwarte jeans en zwarte trui. Hij praat rustig en bedaard, maar van verveling en routine is geen sprake. Zelfs na een carrière van zowat veertig jaar klopt zijn hart sneller als een ontwerper met een verrassende vondst uitpakt. “Elke ochtend heb ik een goede reden om uit bed te stappen.”

Heeft de crisis uw bedrijf creatiever gemaakt?

Alessi: “In zekere zin wel, omdat alle industriële bedrijven sinds de start van de crisis verplicht zijn geweest om na te denken over hoe ze zullen overleven. Daarvoor is een beetje creativiteit nodig. Het grootste resultaat van die oefening bij Alessi is dat we beslist hebben om het aantal nieuwe producten dat we zullen presenteren te verhogen. Het Italiaanse design heeft soortgelijke gewoonten als de mode-industrie. We presenteren gewoonlijk elk jaar twee collecties, in januari-februari en in september. Maar volgend jaar zullen we drie collecties uitbrengen. Een in januari, een tweede in mei, die we zullen presenteren in het museum Neue Pinakothek in München, en een derde in september.”

Vanwaar die acceleratie?

“Net zoals de modewereld overleven we dankzij nieuwe projecten, niet dankzij de bestaande. Wat we verwachten - en wat we weten uit het verleden - is dat die versnelling een belangrijke bijdrage zal leveren aan een omzetstijging van Alessi.”

Heeft de firma erg te lijden gehad onder de recessie?

“Niet echt. Voor de crisis groeiden we, wellicht zelfs in een te snel ritme. Vandaag blijven we stabiel. Ons doel voor 2009 is net zoals vorig jaar uit te komen op een omzet van 100 miljoen euro.”

Neemt u minder risico’s door de crisis?

“Integendeel, ik neem meer risico’s. (met twinkeloogjes) Maar daar hou ik van.”

In een eerder interview verklaarde u: ‘De crisis verandert onze strategie eigenlijk niet, behalve dat we meer aandacht geven aan de prijzen.’

“We wisten vroeger al dat prijs belangrijk was, maar dat is nu nog duidelijker geworden. Prijs is belangrijk, zelfs al werk je voor de hogere niches van de markt.”

Alessi maakte de succesvolle stap van duur, blinkend metaal naar plastic. Wat volgt?

“Moeilijk te zeggen, omdat we nu bijna het hele materialenpalet dekken. We zijn begonnen met metalen, waar onze roots liggen. Twintig jaar geleden zijn we gestart met porselein en hout. Recentelijk met porselein, glas en kristal. Daarna een beetje elektronica en ten slotte plastic. Dus we hebben bijna alle mogelijke materialen gebruikt die geschikt zijn voor kleine keukenartikelen.”

Waar ziet u dan ruimte voor innovatie?

“We ontwikkelen nu een nieuwe activiteit. Een deel van Alessi is gewijd aan de samenwerking met andere bedrijven uit andere industriële takken waar we zelf niet in zitten. Denk aan wagens, brillen, horloges, pennen, telefoons, badkamerartikelen. Alessi krijgt de verantwoordelijkheid over het designmanagement: wij kiezen de ontwerpers. Het partnerbedrijf zorgt dan voor de industriële uitwerking, productie en distributie.”

Een van uw dromen is Alessi te lanceren in de wereld van de mode. Hoe ver staat het met die plannen?

“Daar wachten we op dit moment mee. Die plannen zitten in de koelkast, maar ik denk er nog aan. Ik zou het graag doen. Volgend jaar brengen we de eerste Alessibril uit. Maar daar blijft het voorlopig bij.”

U bestudeert honderden ontwerpen per jaar. Wordt u nog verrast?

“O ja, zeker nog wel. Er is zoveel creativiteit. Elke ochtend heb ik een goede reden om uit bed te stappen. De grote meerderheid van de ontwerpen die de revue passeren hebben we al eens gezien, dat wel. Maar toch, elke week zit er wel eentje bij dat interessant is. Om je een idee te geven: dit jaar zullen we tachtig nieuwe producten lanceren. Dat komt bijna neer op twee per week. Dat wil zeggen dat we in het verleden bijna twee goede projecten per week hebben ontvangen.”

‘Heeft een ontwerp succes, dan kunnen we het 25 jaar lang produceren’, zei u vroeger. Klopt dat nog?

“Nu wordt dat een beetje moeilijker. Het leven van een product is vandaag wellicht korter dan wat we twintig jaar geleden gewoon waren. Het leunt nu dichter aan bij de cycli in de modewereld. Maar dat neemt niet weg dat in onze catalogus nog altijd metalen producten zitten die vijftig jaar of ouder zijn.”

‘Onze ontwerpen moeten de consument de kans geven om zijn perceptie van de wereld te verbeteren’, zegt u in uw missionstatement. Bent u een wereldverbeteraar?

“Philippe Starck (de Franse ontwerper, EV) heeft Alessi al beschreven als een ‘marchand de bonheur’, een handelaar van geluk. Dat is misschien overdreven. Maar ik zie mijn activiteit toch als een poging om iets bij te dragen aan de sociale en culturele ontwikkeling van de consumentengemeenschap.”

Alessi is over de hele wereld bekend. Toch houdt u er niet van als Alessi een wereldwijd bedrijf wordt genoemd.

“We zijn zeer lokaal, ook al werken we met zoveel ontwerpers uit de hele wereld. Onze cultuur is heel lokaal en heel typisch voor het fenomeen van de Italiaanse designfabrieken in een straal van 100 kilometer rond Milaan.“Wij bij Alessi, en bij uitbreiding de hele Noord-Italiaanse designindustrie, zijn de bevoorrechte partners geworden voor de beste internationale talenten in industrial design. Dankzij de schaal van onze activiteiten zijn we kunnen uitgroeien tot een soort van onderzoekslabo in design.“We proberen zoveel mogelijk open te staan voor creativiteit. Dat is de reden waarom goede designers vanuit de hele wereld zo graag voor Italiaanse bedrijven werken. Als je op zoek bent naar het beste Franse design, ben je verplicht om de catalogi van sommige Italiaanse designbedrijven te doorbladeren. Hetzelfde geldt voor het beste Britse of Braziliaanse design. We zijn niet meer dan een mediator tussen de lokale cultuur en de consument.”

Recente ontwerpen van Alessi zijn gebaseerd op Chinese figuurtjes. Hoe wordt dat gepercipieerd in Azië? Hoe vermijdt u dat men zich beledigd voelt?

“Ik weet niet of we erin geslaagd zijn dat te vermijden. Dat is vreemd gelopen. Het project liep in samenwerking met het Nationaal Paleismuseum in Taiwan. Ze waren heel opgewonden over het project. Maar nu, na een aantal jaren, zijn ze niet meer zo blij. Waarschijnlijk klopt het dat zij, het Museum, kritiek ontvangen hebben van het publiek. Daardoor zijn ze beginnen te twijfelen.”

Heeft de Aziatische verkoop daaronder geleden?

“Nee, dit gamma verkoopt heel goed in Azië, dat een belangrijke markt is voor ons. Kijk, we hebben natuurlijk ook nooit de bedoeling gehad om iemand voor het hoofd te stoten. Het is bedoeld als iets grappigs.”

Kan het design nog gewijzigd worden?

“Nee, dat doen we nooit. Het is ofwel stopzetten, ofwel verdergaan. En wat dit gamma betreft, gaan we verder.”

U toont op de conferentie in Brussel enkele foto’s van een van uw favoriete projecten, een door Alessi ontworpen auto. Komt de Alessimobiel er?

“Het is een project dat inmiddels twintig jaar oud is en ik was begonnen met Philippe Starck. Maar daarna vonden mijn broers (die ook in het bedrijf zitten, EV) dat ik er te veel geld in stopte en werd het stilgelegd. Een vijftal jaar geleden hebben we nog wel de Fiat Panda mogen herontwerpen. Dat leidde tot een beperkte serie van vijfduizend wagens. Maar ik hoop nog altijd dat de Alessimobiel er ooit komt. Al zal dat niet voor meteen zijn.”

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234