Zaterdag 15/08/2020

Dodelijke forehand vuurt nog slechts losse flodders

Al na de eerste ronde in Melbourne mag Rafael Nadal (29) zijn koffers pakken. Zijn Spaanse maat Fernando Verdasco (32) was in vijf sets te sterk: 7-6, 4-6, 3-6, 7-6 en 6-2. Nadals aura van onoverwinnelijkheid lijkt definitief gebroken.

"No good, no good", was de eerste reactie van coach Toni Nadal nadat de loting van de Australian Open werd bekendgemaakt. Het lot had zijn pupil Rafael Nadal gekoppeld aan landgenoot Fernando Verdasco. "Dit is de zwaarst mogelijke openingsronde."

Oom Toni's nederigheid, zoals we die van hem kennen, bleek dit keer volledig gegrond. Nadal werd op de tweede dag in Melbourne uitgeschakeld door zijn Spaanse boezemvriend, die de mooiste overwinning uit zijn carrière noteerde.

Natuurlijk moet ook Verdasco, de nummer 45 van de wereld, vooraf hebben gedacht aan het jaar 2009, waarin de twee het publiek in de Rod Laver Arena trakteerden op een van de spectaculairste grandslamwedstrijden ooit. Bijna vijfenhalf uur lang legden de Spanjaarden elkaar genadeloos op de pijnbank.

Toen was het Nadal die zich naar de overwinning knokte en ten koste van Roger Federer ook zijn enige Australian Open-titel zou winnen. Maar gisteren, zeven jaar later, mocht Verdasco zoete wraak nemen op Nadal, met wie hij voor Spanje gaat dubbelen op de Olympische Spelen in Rio de Janeiro.

Al in de openingsset werd duidelijk dat er voor Verdasco genoeg te halen viel op het zonnige centercourt. Nadal startte zwak: forehands onderin het net werden afgewisseld met zenuwachtige dubbele fouten, zoals op 6-6 in de tiebreak. Het kostte hem de set.

Maar zoals zo vaak vocht Nadal zich in de partij. In de tweede set probeerde hij het publiek op te zwepen met een wat geforceerd hupje. Het was allang duidelijk dat hier niet de grandslamkampioen stond die vaak onverslaanbaar was. Nadals belangrijkste wapen, de forehand, heeft duidelijk aan vuurkracht ingeboet en ook zijn startsnelheid lijkt niet meer wat ze ooit is geweest.

Verdasco verwent publiek

Na blessures aan pols, rug en een operatie aan zijn blinde darm eind 2014 was het vertrouwen maandenlang zoek bij de veertienvoudige grandslamkampioen. In een rampzalig verlopen seizoen kon de broze Mallorcaan, die zoals bekend al zijn hele carrière kampt met knieklachten, voor het eerst in tien jaar geen grandslamtoernooi winnen. Op Wimbledon (tweede ronde) en de US Open (derde ronde) werd hij vroegtijdig uitgeschakeld, een negatieve trend die gisteren op de Australian Open in overtreffende trap werd voortgezet.

Ondanks een storm van kritiek - "door jullie lijkt het wel alsof ik nummer tweehonderd van de wereld ben geworden" - gaf Nadal aan het eind van het vorige seizoen weer tekenen van leven met finaleplekken in Peking en Basel en een halvefinaleplaats bij de World Tour Finals in Londen. Het bracht hem van de tiende plek terug naar nummer vijf op de wereldranglijst. Nadal trainde hard om meer in de baan te gaan staan en de ballen sneller te nemen.

Twee weken geleden in Doha liep het vertrouwen van Nadal toch weer een grote deuk op toen hij met 6-1 6-2 werd vernederd door Novak Djokovic, de ongenaakbare nummer één.

Een wederom matig spelende Nadal kreeg in Melbourne evenwel genoeg kansen, nadat hij tegen Verdasco een 2-1-voorsprong in sets pakte. Maar in het vierde bedrijf had hij geen antwoord meer op het aanvallende tennis van de Madrileen. Waar het publiek 'Rafa' in de eerste drie sets hartstochtelijk toeschreeuwde, veroverde Verdasco met zijn doffe, verwoestende klappen gaandeweg de tennisharten, eigenlijk precies zoals zeven jaar geleden.

In de vijfde set besloot de man met de filmsterlooks bij een 0-2-achterstand werkelijk alle ballen op volle kracht aan te pakken. Een forehand op 2-2 kwam met een snelheid van 178 kilometer per uur van zijn racket. Het risicovolle spel, zoals we dat bijvoorbeeld ook kennen van Stan Wawrinka, was regelrechte reclame voor het tennis, zo beseften ook de toeschouwers, die elke forehandwinner van Verdasco luid bejubelden.

Aangeslagen

Na afloop van zijn winstpartij bleek Verdasco ook nog gevoel voor humor te hebben. Over de vijfde set: "Ik weet niet hoe ik al die winners sloeg. Ik deed mijn ogen dicht en alles viel in."

Als Verdasco zo speelt, kun je niet geloven dat hij de laatste jaren van nummer zeven naar een plek buiten de top dertig zakte, hoewel het bekend is dat hij minder leeft voor de sport dan sommige van zijn landgenoten. Het uitgaansleven lonkte, vaak was hij niet topfit. Een tijdlang richtte hij zich zelfs bijna hoofdzakelijk op het dubbelspel.

Een andere, belangrijkere kwestie: hoe moet het verder met Nadal? Kan hij ooit nog aanhaken bij de echte top? Hij verliest op de grandslams steeds vaker van mindere goden als Kyrgios, Brown, Fognini en nu ook Verdasco, tegen wie hij in onderling resultaat met 14-2 leidde.

De 29-jarige Spanjaard zal zijn spelletje moeten aanpassen, erkende hij ook zelf op de persconferentie. "Het tennis verandert. Spelers slaan de bal een stuk harder en ze proberen vanuit elke positie winners te slaan. Crazy, in dat opzicht."

Nadal zat er zeer aangeslagen bij. De stem brak bijna. Toch sloot hij sportief af, zoals oom Toni hem dat altijd heeft geleerd. "Ik feliciteer Fernando omdat hij het verdiend heeft. Ik wens hem het beste voor de rest van het toernooi."

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234