Vrijdag 07/08/2020

Diva tot haar laatste snik

Met haar stem verkende ze ongekende laagtes, maar leven deed ze in de hoogte: diva in het diepst van haar gedachten. Gisteren is op 91-jarige leeftijd La Esterella overleden. ‘Ze was volkszangeres, klassevrouw en vakmens in één’, zegt Tom Lanoye.

door sarah theerlynck

Haar goede vriend Will Ferdy, dat andere icoon van het Vlaamse lied, vertelt het hoorbaar nagenietend. “Een paar weken terug gaf ze nog een optreden voor haar medebewoners in het Antwerpse rusthuis Nottebohm. Vol passie zong ze haar grootste hit ‘O Lieve Vrouwe Toren’ en ‘My Way’ van Frank Sinatra.” The end is near/ And so I face / The final curtain. Het laatste doek is gevallen voor Esther Lambrechts, alias La Esterella, na een carrière van zeventig jaar.

“Elk optreden, al was het maar in het rusthuis, bleef voor haar een wereldgebeurtenis”, zegt Ferdy, die regelmatig met haar optrad en liedjes schreef en vertaalde voor haar. “Ze leefde voor het zingen - en voor de aandacht. Dat merkte je ook in gezelschap: Esther was maar gelukkig als de gesprekken over haar gingen.(lacht)”

Het was de legendarische dirigent Jacques Kluger die haar ontdekte. “Wil jij niet eens met mijn orkest komen zingen?” vroeg hij het toen nog piepjonge naaistertje toen hij haar op een feest hoorde meezingen met de muziek. “Dat mag niet, ik ben kleermaakster, ik mag niet zingen van thuis”, klonk het schuchtere antwoord.

Maar tijdens de oorlog werd de naaister toch zangeres. Haar latere echtgenoot, de Rus Charly Schleimovitz, vermoedde dat ze het met haar uitzonderlijke stem, die toen nog drieënhalf octaven overspande, kon maken en regelde haar optredens. “Als ze bij ons in de zaal Oud België optrad, stonden de mensen tot op de straat aan te schuiven, om binnen te kunnen raken”, vertelt goede vriend Gaston Berghmans. “Ze kon alle genres aan. Van een jazznummer als ‘Some of These Days’ ging ze naadloos over op de hoofdaria van Tosca.”

Later trok La Esterella noodgedwongen naar Duitsland, waar ze verplicht werd op te treden en al snel ‘die Kanone’ genoemd werd, de diva uit Antwerpen. Na de oorlog volgde haar ‘Engelse periode’, met optredens op de BBC en in de grote theaters. In 1953 krijgt ze een platencontract bij Philips en kiest ze voor een Nederlands repertoire. Ze brengt ‘Oh Lieve Vrouwe Toren’ uit. Het wordt haar grootste hit.

Ondertussen wijkt “haar Rus”, zoals ze haar echtgenoot liefdevol noemde, geen moment van haar zij. “Zijn grote liefde, zijn levenswerk, dat was ik”, vertelde ze in een interview met De Morgen aan de vooravond van haar 88ste verjaardag. “Hij heeft mij geboetseerd.”

“Haar Rus was ook haar dictator”, vertelt Will Ferdy. “Hij schermde haar af en sprak in haar plaats. Toen hij overleed, dacht ik: ‘Nu is het gedaan met La Esterella. Zij kan dat niet alleen.’” Een hele tijd leek het daar ook op. La Esterella werd weer Esther Lambrechts en ging werken op kantoor. Negentien jaar lang. Tot Jos Baudewijn, de presentator van Vragen staat vrij, haar in 1984 vroeg nog eens te komen zingen op Radio 2. “Ze zong ‘Ol’ Man River’ van Frank Sinatra en had meteen de smaak weer te pakken”, vertelt Ferdy. “Haar comeback heeft uiteindelijk langer geduurd dan haar eerste carrière.”

La Esterella werd de karikatuur van de volkszangeres. Letterlijk, in de persiflage van Chris Van den Durpel, maar ook figuurlijk. Ten onrechte, vindt vriend Tom Lanoye. “Zeker, ze was een sterke volkszangeres, maar nooit was ze populistisch. Ze had stijl, was een klassevrouw. Maar bovenal was ze een vakmens. Ik bewonder haar zoals Jan Decleir Gaston Berghmans bewondert. Als wij samen optraden, waren wij vakmensen onder elkaar.”

In 2004 presenteert Lanoye, op dat moment de eerste Antwerpse stadsdichter, samen met La Esterella zijn nieuwe stadsgedicht: ‘De kathedraal antwoordt’, een repliek van het Antwerpse monument op de liefdesverklaring van de nabijgelegen Boerentoren. Met haar indrukwekkende bas geeft de zangeres de Antwerpse kathedraal een stem, terwijl Lanoye in de rol van Boerentoren kruipt: de perfecte symbiose van hogere en volkse kunst. “Het blijft een uniek moment”, zegt de schrijver. “Culturo’s en Sinjoren werden verenigd en genoten broederlijk van ons optreden.”

In 2008 verhuist La Esterella noodgedwongen naar het rusthuis Nottebohm, waar ook de hoogbejaarde actrice Yvonne Verbeeck verblijft. Ze treden wel eens samen op, maar twee diva’s in één home: het leidt naar verluidt ook wel eens tot ruzies en jaloezie.

Zaterdag wordt La Esterella in haar geliefde kathedraal, haar ‘Lieve Vrouwe Toren’, begraven.

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234