Zaterdag 24/08/2019

‘Dit was de leukste gijzeling ooit’

Na vijf dagen plat te hebben gelegen, komt de nationale luchthaven weer bij haar positieven. De veldbedjes voor de gestrande passagiers worden opgeborgen, reizigers stromen druppelgewijs binnen en - altijd een teken van economisch herstel - de Quick in de aankomsthal is opnieuw open. ‘Het was raar, zo’n lege luchthaven.’

In Zaventem komt het luchthavenleven stilaan weer op gang na de gefaseerde opheffing van het vliegverbod

In totaal kreeg Brussels Airport gisteren zo’n 20.000 passagiers over de vloer. De luchthavenautoriteiten registreerden om en bij de 200 vliegbewegingen, terwijl een gemiddelde dag op Zaventem goed is voor 500 aankomende en vertrekkende vluchten.

In de aankomsthal van de luchthaven bemant Claude de kassa van rent2connect, zo’n winkeltje van gsm’s en elektronicaspullen dat in stedelijke centra doorgaans wordt uitgebaat door nieuwe Belgen. Maar in de urban chic die Brussels Airport zich tegenwoordig wil aanmeten - getuige de strakke infobalie pal tegenover Claudes winkeltje - is het neonblauw van rent2connect plots weer hip.

Dé troef van Claude: computers met internetverbinding. “De voorbije dagen erg in trek”, aldus de winkelier. Amerikaanse toeristen hielp hij aan een leuk hotelletje in Leuven, terwijl zij het thuisfront e-mailgewijs op de hoogte brachten van het vliegverbod in Europa. Claude verkocht sim-kaarten aan gestrande reizigers, wees hen waar ze moesten zijn voor meer informatie en legde de echte sukkelaars uit hoe het telefoonsysteem in België werkt. “Just pick up the phone and dial the number.”

Terwijl de meeste handelaars in de aankomsthal hun deuren sloten, dreef Claude de verloren schapen bijeen. Het leidde tot bevreemdende taferelen en bizarre ontmoetingen in zijn elektronicawinkeltje. “Het was raar, zo’n lege luchthaven. Zelfs de Quick was gesloten! Het deed me denken aan de tijd dat Sabena failliet ging. Toen lag de hele boel hier ook plat.”

Even verderop worden de passagiers die uit de eerste gelande vliegtuigen zijn gestapt als halve helden binnengehaald. Radio-, tv- en krantenreporters verdringen elkaar voor een quote. De eerste drie passagiersvluchten die tot het Belgische luchtruim werden toegelaten, zijn allemaal afkomstig uit de Turkse badplaats Antalaya. Nog beduusd van de nachtvlucht brabbelen de meeste reizigers, bruinverbrand en in dunne, witte zomerbroeken, iets over blij terug in het land te zijn.

De familie Baert uit het West-Vlaamse Ledegem staat er opvallend monter bij. In de nacht van maandag op dinsdag werden ze in hun hotelkamer uit bed gebeld met goed nieuws. “We moesten om zes uur ’s morgens klaarstaan in de lobby van het hotel. Daar is een bus ons komen ophalen. Wij hebben nog het geluk gehad dat we een rechtstreekse vlucht naar Brussel kregen. De Belgen die na ons aankwamen in de luchthaven, werden op een vliegtuig naar Barcelona gezet en moeten met de bus naar Brussel.”

“De leukste gijzeling ooit”, noemt mama Kristien Gheysen de drie dagen en vier nachten die haar gezin kreeg aangeboden boven op hun geboekte verblijf. “Het was zalig”, grijnst haar man Philip Baert. “Gisterenavond zaten we nog met champagne in de sauna. Allemaal op kosten van Jetair. Chapeau, hoor. Deze operatie gaat hen een fortuin kosten. Voor ons gezin alleen al, twee ouders en twee kinderen, heeft Jetair 1.000 euro kosten gemaakt. De Duitsers in ons hotel hebben het allemaal uit hun eigen zak moeten betalen.”

Met hun werkgever hoefden de Baerts geen regeling te treffen. “Wij zijn zelfstandigen. We hebben gewoon onze klanten ingelicht. Dat we er een paar dagen later zouden zijn. De school van de kinderen heeft ons gemaild dat het voor hen in orde was. En dat we ervan moesten profiteren. Dat hebben we dan ook maar gedaan.”

Een verdieping hoger, in de vertrekhal, staat Jacques Engelman uit Merksem aan te schuiven aan de incheckbalie van Air Maroc. Samen met een groep senioren is hij bij de eersten die in een vertrekkend vliegtuig zal zitten. “Als alles goed gaat, tenminste”, waarschuwt Engelman. Maak deze actieve gepensioneerde niets wijs. Reizen is zijn tweede natuur. En uit ondervinding weet Engelman dat de weg van een reiziger nooit rechtdoor loopt.

Al geeft de sympathieke Antwerpenaar toe dat de afgelopen dagen best spannend waren. Zou hij vertrekken, zou hij niet vertrekken? “Op de website van het reisagentschap stond dat we vandaag zouden vliegen. Maar niet veel later werd de vlucht gecancelled. Om vijf voor elf kregen we plots telefoon: we moesten een uur later op de luchthaven staan!”

Terwijl de eerste valiezen op de transportband worden gezet, komt het gewone leven in Zaventem weer op gang. Luchthavenpersoneel haalt de verloren gezette bagagetrolleys weer bijeen. Vertrekkende reizigers betalen blindelings 3,40 euro voor een latte bij Starbucks. De politie loopt als vanouds parkeerboetes uit te schrijven op de beperkte afzetstrook voor de vertrekhal.

Aan de balie van Delta Airlines staan Frances en Leonard Scott te duimen voor twee vrije zitjes naar Austin, Texas. Het Amerikaanse koppel vliegt op stand-by, dus veel hoop koesteren ze niet. “Wij zijn geen betalende reizigers, dus we hebben waarschijnlijk de laagste prioriteit”, zegt Frances Scott, zelf een werkneemster bij Delta. “It’s so surreal. Ik werk aan de incheckbalie en zou nu op de luchthaven van Austin gestrande reizigers op een vlucht naar Europa moeten krijgen. Mijn baas is niet blij, nee. En ik ook niet: terwijl ik hier gestrand ben, verdien ik niets.”

De Scotts boekten drie dagen in lovely Bruges. Hun verblijf werd nu al met vijf dagen verlengd. “We zijn eerlijk gezegd een beetje bored in Belgium. Ons hotel konden we gelukkig houden, maar behalve een dagje Brussel hebben we geen uitstappen meer gemaakt. We proberen slim met onze centen om te gaan. Straks is de limiet op onze Visakaart bereikt. Belgen zijn een geweldig sympathiek volk, maar zin om te gaan bedelen hebben we niet.”

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.
© 2019 MEDIALAAN nv - alle rechten voorbehouden