Vrijdag 03/12/2021

Portret

Dit is de eerste Vlaming ooit in de formule 1

Vandoorne, de derde coureur van McLaren, testte vorige zomer al een F1-wagen. Beeld getty
Vandoorne, de derde coureur van McLaren, testte vorige zomer al een F1-wagen.Beeld getty

Stoffel Vandoorne staat zondag als 22ste Belg en allereerste Vlaming ooit aan de start van een F1-grand prix. De 24-jarige Rumbekenaar, die Fernando Alonso vervangt, bewijst dat een F1-piloot niet per se van rijke afkomst moet zijn.

Een heel korte reactie van Vandoorne, die we haastig optekenden terwijl hij in Japan al in het vliegtuig zat, klaar om op te stijgen: "Dit komt vroeger dan verwacht, maar ik ben er klaar voor. En ik kijk er enorm naar uit. Ik zal mijn uiterste best doen voor McLaren."

'Vroeger dan verwacht': hij mag het zeggen. Vandoorne is dit seizoen misschien wel invaller bij topteam McLaren, maar de kans dat er daadwerkelijk een invalbeurt komt, is behoorlijk klein in formule 1.

Ten bewijze: toen gisteren bekendraakte dat Alonso zondag niet zal racen - hij is nog niet helemaal hersteld van zijn crash in Melbourne -, was Vandoorne nog in Japan om er te testen in de Super formula, een kampioenschap met eenzitters waaraan de jonge Belg deelneemt naast zijn programma als derde man bij McLaren. Dat doe je als team niet met een coureur als je weet dat hij op vrijdag misschien achter het stuur van een formule 1-wagen zal zitten, en de zondag daarop moet racen.

Het is overigens best ironisch. De hele formule 1-wereld die in koor blijft herhalen dat Stoffel Vandoorne in formule 1 hoort. Gezaghebbende stemmen als ex-coureur Martin Brundle van Sky Tv of David Coulthard die zeggen dat het een schande zou zijn als zo een onversneden talent nooit tot in formule 1 raakt. Iedereen die iets met formule 1 heeft jammert, klaagt en schreeuwt als McLaren voor seizoen 2016 dan toch nog doorgaat met Jenson Button in plaats van Vandoorne, die in opstapklasse GP2 iedereen naar huis heeft gereden zoals niemand hem ooit voordeed.

En dan valt plots een kans uit de lucht: Alonso die klaagt van een zere rib, overgehouden aan zijn crash in Melbourne, en Vandoorne die moet doen waarvoor hij vandaag in dienst is bij McLaren. Invallen.

Stoffel Vandoorne vervangt zondag Fernando Alonso, die nog niet helemaal hersteld is van zijn crash in Melbourne. Beeld BELGA
Stoffel Vandoorne vervangt zondag Fernando Alonso, die nog niet helemaal hersteld is van zijn crash in Melbourne.Beeld BELGA

Tweewoonst

Het is een invalbeurt die meteen een mijlpaal zet in de geschiedenis van de Belgische autosport. Stoffel Vandoorne, 24 jaar en afkomstig uit Rumbeke bij Kortrijk, is meer dan de 22ste Belg die aan de start van een grand prix komt. Hij is vooral de allereerste Vlaming die dat doet, in een land waar autosport decennialang veeleer iets was voor Franstalig Brussel en hinterland.

Maar dat is niet de grootste verdienste van Stoffel Vandoorne. Veel belangrijker is dat hij die mijlpaal zelf in de grond heeft geklopt. De jonge West-Vlaming is van gewone afkomst - 'bescheiden' noemt men dat wel eens, als tegengestelde van 'steenrijk' zoals veel formule 1-coureurs des huizes waren. Het enige waaraan je het huis van de Vandoornes in Rumbeke herkent, is die schare reusachtige bekers achter het gordijn van de tweewoonst.

Samengevat: Stoffel Vandoorne heeft zijn weg naar formule 1 getrokken met prestaties. Vanuit een kartzaal in Kortrijk, waar vader Vandoorne als binnenhuisarchitect de inrichting deed. "Laat die kleine eens met een kart rijden zodat hij zich niet verveelt", zei de eigenaar. 'De kleine' was zo goed dat hij bleef rijden. En winnen. En overstappen naar een hogere klasse.

Zo goed was hij dat Renault hem in opleiding nam om met echte eenzitters te gaan racen. Zo goed was hij daar, grossierend in overwinningen en titels, dat plots McLaren kwam aankloppen: of Stoffel geen zin had om in hun 'junior team' te stappen. Waarna Vandoorne het in GP2, laatste klasse voor formule 1, zo overdonderend goed deed (kampioen met vier lengten voorsprong) dat McLaren hem niet liet gaan toen Renault geïnteresseerd was om hem dit seizoen in formule 1 te laten debuteren.

Natuurlijk was Stoffel ontgoocheld toen hij dit seizoen het tweede zitje naast Alonso niet kreeg, bij dat McLaren. Een commerciële keuze: McLaren heeft in deze moeilijke tijden een coureur nodig die sponsors aantrekt, een bekende kop voor affiches. Ex-wereldkampioen en wereldster Button beantwoordt perfect aan dat profiel, Stoffel Vandoorne uit Rumbeke niet. Nog niet. "Hij moet zich klaarhouden voor 2017", sust McLaren-baas Ron Dennis ondertussen.

Als Vandoorne zondag al het voorspelde goeds bevestigt, en in 2017 het beloofde zitje krijgt van Dennis, dan zit België goed voor jaren formule 1-plezier. Vandoorne zal immers geen eendagsvlieg zijn zoals veel van zijn voorgangers. Waarom we dat durven stellen? Zoek in zijn carrièreverloop naar raakpunten met andere coureurs, jongens die thuis geen fortuinen hadden om een plaats in de top van de autosport te kopen, en je komt uit bij alleen illustere namen. Zoals Sebastian Vettel (vader Norbert had een kleine schrijnwerkerij), Michael Schumacher (vader Rolf was metselaar) of Kimi Raikkonen (vader Mati reed met een camionette van de gemeente). Als dat geen goed teken is.

Hoewel de hele paddock weet dat wonderen de wereld uit zijn en er geen topprestaties uit de McLaren-Honda te persen valt, moet de 24-jarige West-Vlaming zondag al het goeds dat de voorbije twee jaar over hem werd verteld ook bevestigen. Geen betere manier om dat te doen dan teamgenoot Button kloppen. Zodat McLaren volgend seizoen helemaal niet meer om de Belg heen kan.

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234