Vrijdag 15/11/2019

‘Die loopt de ganse dag op straat’

Hij mag dan nog niet echt gewend zijn aan de status van lijsttrekker, in Gent heeft de kleinzoon van ‘bompa Willy’ De Clercq al lang geen achternaam meer nodig. Mathias De Clercq is gepokt en gemazeld in de stad van de Stroppendragers, en dat heeft zo zijn gevolgen. ‘Mathias is de enige schepen die door iedereen spontaan ‘Mathias’ wordt genoemd.’

Aanstormend talent Mathias De Clercq (Open Vld) heeft de Gentse harten al veroverd

De Clerq is uit liberaal hout gesneden, geen twijfel mogelijk. Hij heeft dezelfde verfrissende bevlogenheid als Guy ‘da joenk’ Verhofstadt destijds, maar daarnaast ook een onverwoestbare lokale verankering. ‘Ik heb twee passies’, herhaalt hij voortdurend. ‘Gent en het liberalisme’. En de Buffalo’s, dat is drie.

Zaterdag, even na de middag in een regenachtig Gent. Mathias De Clercq kan zijn pret niet op als blijkt dat we de plaats van afspraak niet zonder problemen gevonden hebben. “Wa zaa’ gij veur een kalf!”, lacht de jonge liberaal, terwijl hij een hartelijke por geeft. Er zullen er nog veel volgen, van die porren, want De Clercq is een gesticulerend persoon. Hij deelt voortdurend handen, schouderklopjes en plaagstoten uit. En sms’jes, zo blijkt.

“Ja, Mathias is echt wel een sms’er”, getuigt zijn kabinetsmedewerker en rechterhand Thomas Dierckens. “Soms stuurt hij op een ontieglijk vroeg uur al zijn eerste berichten. Niet dat hij een controlefreak is, hoor, hij betrekt zijn medewerkers gewoon graag bij de dingen waar hij mee bezig is. Maar hij is wel - hoe zal ik het zeggen - soms een beetje... ongeduldig. (grinnikt) Nu, eigenlijk is dat een positieve eigenschap, hè: hij gaat vooruit.” Dat laatste mag bij De Clercq overigens letterlijk én figuurlijk opgevat worden.

De Oost-Vlaamse lijsttrekker van Open Vld is nauwelijks 28 jaar, maar heeft al een indrukwekkend parcours achter de rug. In 2006 kwam hij voor het eerst op bij de gemeenteraadsverkiezingen in Gent en haalde bijna 5.000 voorkeurstemmen. In juni 2007 schaarde hij 33.002 stemmen achter zijn naam, eind dat jaar kwam hij in de Kamer van Volksvertegenwoordigers terecht als opvolger van Karel De Gucht, die naar Europa verhuisde. Sinds januari 2007 is hij ook schepen van Economie, Jeugd en Middenstand in Gent, in september vorig jaar werd hij ook nog eens eerste schepen.

“Ik ben altijd al heel maatschappelijk en politiek geïnteresseerd geweest”, legt De Clercq uit. Hij werd naar de Open Vld toe gezogen als een magneet, weerstand bieden had totaal geen zin. “Ik heb onlangs een pamfletje teruggevonden dat ik schreef toen ik veertien was. ‘Naar een liberaal verhaal’, is de titel”, grijnst hij. Hij is er nog steeds enorm mee bezig, met de Grote Ideeën. Leest oude en nieuwe denkers als John Stuart Mill, Karl Popper, Karl Marx ook, Amos Oz, Alan Wolf. Een beetje vreemd voor een 28-jarige misschien, maar heel normaal voor Mathias De Clercq: “Ik heb dat nodig om tot rust te komen. Om een tegengewicht te bieden aan mijn hectische leven als politicus. Snap je?” Por.

Als schepen van Markten, zegt Mathias De Clercq, trekt hij wekelijks de straat op. Hij reageert zelfs een beetje verontwaardigd wanneer men hem verdenkt van campagne voeren. “Ik doe dit heus niet alleen omdat er nu verkiezingen zijn, hoor”, betoogt hij. “Te pas en te onpas flyers uitdelen, doe ik niet. Liever voer ik een klapke met de mensen. Ze hebben dat graag, dat je inzet en engagement uitstraalt.”

Van de braderie in de Koestraat trekken we naar de Kunstsuperette op het Sint-Baafsplein. Een arm rond de schouders van zanger Luc De Vos, een pintje van goeie moat Mon Cocquyt van de ‘Gentsche Sosseteit’. “Als Mathias naar Brussel verkast is er, behalve burgemeester Daniël Termont, in het stadsbestuur niemand meer die nog echt Gents praat”, getuigt Cocquyt. “Of we Mathias veel zien? ’t Zal wel zijn! Hij loopt de ganse tijd op straat, die jongen zit werkelijk nooit achter zijn bureau.” (lacht) En voilà, alweer een por.

“Gent lééft, voel je dat dan niet?”, vraagt De Clercq dwingend. Het Gentse verenigingsleven is een van zijn passies, dat bewijst ook De Clercqs volgende activiteit. In Sint-Denijs-Westrem worden de nieuwe, brandveilige lokalen van de scouts en gidsen De Zonnekerels officieel geopend. Onderweg in zijn Volvo vertelt de liberale lijsttrekker honderduit over de plannen voor Gent, van het openleggen van de Nederschelde aan de Reep tot het vernieuwen van de groene long aan het Citadelpark.

De - niet zo talrijke - affiches van zichzelf die we tegenkomen, worden op een goedkeurend ‘yes’ onthaald. “Ik heb bewust gekozen voor een foto in zwart-wit, ik vind dat authentieker”, poneert hij. Toch een beetje ijdel?

Die authenticiteit blijkt evenwel niet gelogen. Wanneer De Clercq in Sint-Denijs-Westrem het podium op moet, brengt hij uit de losse pols een speech ten berde met een indrukwekkend naturel. Hij pakt zijn publiek in met enkele rake grapjes en bedankt joviaal al wie meegeholpen heeft.

“Hij is heel benaderbaar”, zeggen Pepijn Debosscher en Nathalie Delporte van de Gentse jeugddienst. “Niet dat hij zelf heel veel ideeën aanbrengt, maar hij luistert goed en komt af en toe tussenbeide met een eigen punt of prioriteit. (snel) Maar we zullen hem maar niet te veel bestoefen, want als hij veel stemmen haalt, zijn we hem misschien kwijt in Gent!” De Clercq heeft dat laatste opgevangen en blinkt nog harder dan de nieuwe jeugdlokalen.

Laatste stop is het toernooi van de supportersfederatie van AA Gent. Mathias De Clercq zal er samen met zijn compagnon de route Egbert Lachaert (4de plaats op de Kamerlijst) de aftrap geven voor de finale. Als niet ongetalenteerd voetballer maar vooral als Buffalo in hart en nieren - “vaste plaats achter de goal!” - is dit spek naar De Clercqs bekje. “Dit doe ik niet om stemmen te ronselen, maar omdat ik dat leuk vind”, zegt hij. Filip Raes, voorzitter van de supportersfederatie, schiet zijn bekend lid te hulp. “De Mathias is ne wree wijze gast, echt waar. Ik ga zeker op hem stemmen.” “Toch al één stem dan”, grijnst De Clercq. Waarop hij zich in looppas naar het veld begeeft om een paar balkunstjes te demonstreren.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234