Donderdag 24/06/2021

Diamanten paar van de mode

Filip Arickx kan nog zo de plek aanduiden waar hij An Vandevorst voor het eerst spotte, die eerste dag aan de Antwerpse Modeacademie, schooljaar 1987. Sindsdien zijn ze onafscheidelijk. De diamanten laarzen die ze in Hongkong voorstelden zijn de kroon op het 15-jarige bestaan van hun modehuis, dat er creatief en financieel beter voor staat dan ooit.

A. F. Vandevorst is sensueel maar nooit sexy, zowel fragiel als stoer. Het is niet moeilijk om in de kleding de hand van een koppel te ontwaren, een man en een vrouw met een gemeenschappelijke fascinatie voor kunstenaar Joseph Beuys, de esthetiek van oude ziekenhuizen, militaire uniformen en lingerie. Dat was zo bij de allereerste collectie in 1997 in Parijs. Dat was zo bij de meest recente, gebaseerd op de topstukken van de afgelopen vijftien jaar.

Het is moeilijk te geloven dat het duo dat de wereld deze week een misselijkmakend duur paar laarzen schonk, tien jaar geleden aan de rand van de financiële afgrond stond.

Arickx, zoon van een bakker uit Aalst, en Vandevorst, dochter van een kunstlerares, beginnen pas tien jaar na hun afstuderen samen te werken. Hij gaat eerst aan de slag als stylist, zij is assistent bij Dries van Noten. Ze is daar verantwoordelijk voor de schoenen, niet toevallig een van de sterktes van A.F. Vandevorst. Hun stoere platte laars is al meer dan tien jaar een best- seller.

De eerste show in Parijs is een succes, with a little help from their friends. Dries Van Noten stelt zijn Parijse showroom ter beschikking. Styliste Lieve Gerrits, een bekende van op de academie, selecteert modellen met karakterkoppen en Inge Grognard doet de make-up. De modewereld, dorstig naar opvolging voor de Zes van Antwerpen, is verrukt over de zelfverzekerde modellen met rijzadels als korsetten, in Russische generaalsjassen en lingeriejurken, meelippend met David Bowie en met een knipoogje naar Walter Van Beirendonck in het publiek.

Zegen van Anna

Anna Wintour, hoofdredactrice van de Amerikaanse Vogue, neemt het duo op in een groepsportret van de meest veelbelovende ontwerpers aan het begin van het nieuwe millennium.

Dan vliegen er twee passagiersvliegtuigen in het WTC. De Amerikaanse modewereld is in shock. Bestellingen worden geannuleerd, Vandevorst maakt verlies zonder er erg in te hebben. In 2003 moeten de ontwerpers medewerkers ontslaan.

Verlossing komt er via de Franse investeringsmaatschappij Mode et Finance, die 31 procent van het bedrijf in handen krijgt. Voorzichtig wordt het merk financieel weer opgebouwd. Geen megalomane winkels, wel de allereerste Vlaamse pop-upwinkel, in 2009 in Antwerpen. Geen abrupte koerswijzigingen maar het uitpuren van de overvloed aan ideeën die het eerste defilé inspireerden. "Hun stijl is in de loop van de jaren volwassener geworden", zegt Grognard, die al vijftien jaar met het duo werkt. "Het is een zoektocht naar hoe je je verhaal wil vertellen."

Arickx, extravert en uitbundig, is zich meer op het zakelijke en de cijfers gaan richten. De kalme Vandevorst, die liefdevol Anneke wordt genoemd, is in hoofdzaak ontwerpster. "Zij schrijft vellen vol, ik maak er verhalen van", zo vertaalde Arickx de samenwerking in een interview met De Standaard.

"Ze zijn helemaal anders, en net daarom zo goed samen", zegt styliste Lieve Gerrits. "Hun samenwerking is in de loop van de jaren beter geworden." Het is geen toeval dat in de modewereld tandems goed werken, zegt Gerrits. "Met twee kun je meer aan, een tegenslag wordt beter verwerkt."

Theaterkostuums

Ze ontwerpen lingerie voor Vandevelde en kostuums voor theater. Ze figureren voor de camera van Dirk Braeckman, hij maakt een filmpje voor de laatste wintercollectie. "Ze durven wel vaker een uitstap maken", zegt Kaat Debo, directeur van het Antwerpse Modemuseum. Daar was het koppel in 2005 curator voor een tentoonstelling in het kader van Europalia Rusland, een land waar hun ruige esthetiek met veel bont en leer in de smaak valt. "De laarzen zijn voor hen een technisch interessant project."

Met de 15de verjaardag komt ook een nieuwe zakenpartner in beeld. De Antwerpse familie Ci-grang koopt de Fransen uit en neemt een belang van 66 procent in Blixa, het bedrijf achter het label. A.F. Vandevorst toont ambitie. (Op de website Business of Fashion noemt Arickx verkoopscijfers van 3,8 miljoen euro). In Antwerpen opent volgend jaar de allereerste flagship store.

De stunt met de laarzen in Hongkong moet meer belangstelling en bestellingen uit Azië opleveren. "We zochten voor dit project een designerlabel met maturiteit", zegt Agnes Wené van het Flanders Fashion Institute. "En met interesse om de Aziatische markt te veroveren. In A.F. Vandevorst vonden we de geschikte partner."

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234