Donderdag 21/01/2021

'Deze wijk is een reservaat'

De rellen in Meulenberg van afgelopen vrijdag zijn het topje van de ijsberg. Dat zegt Gerard Aerts, lid van een denktank die de problemen van de wijk in Houthalen-Helchteren onder- zoekt. 'De gemeente blust alleen brandjes.'

In Houthalen-Helchteren kennen de meeste mensen Gerard Aerts (67) als de oprichter van het Lachfestival. Maar sinds vorige week wordt er maar weinig gelachen in zijn huis op de Weidestraat. De man is nog aangeslagen door de rellen die toen enkele honderden meters verder plaatsvonden. "Ik betreur de feiten", zegt hij. "Voor die slachtoffers, maar ook voor de wijk. Die heeft nog maar eens imagoschade opgelopen."

Aerts - die er al twintig jaar woont - kent Meulenberg op zijn duimpje. De sociaalpedagoog op rust maakt er al jaren deel uit van tal van verenigingen. Hij is medestichter van de denktank CBG(Creatieve Burger Groep, FVG),die zich buigt over de problemen in de gemeente. Die stoort zich aan de uitspraken van burgemeester Alain Yzermans (sp.a). Volgens hen minimaliseert hij de problemen en focust hij alleen op "enkele rotte appels". "Die moeten opgepakt worden. Maar het is een druppel op een hete plaat", zegt Aerts.

Wat loopt er volgens u mis in Meulenberg?

"De buurt wordt hoe langer hoe meer aan haar lot overgelaten. Het gevolg: wie een beetje geld heeft, trekt weg; de arme, sociaal achtergestelde klasse blijft over en krijgt daarenboven gezelschap van de vluchtelingen die zich in onze gemeente aandienen. Op zich is daar niets mis mee. Maar zo is Meulenberg een reservaat geworden, totaal gesegregeerd van de rest van de gemeente, die durft hier amper nog te komen. Het maakt ook mee dat de armoede groot blijft en dat de verzuring en de werkloosheid groeien. En ik doel daarmee niet alleen op de jongeren(27 procent van hen heeft geen job, FVG). Je moet hier niet lang rondlopen om hangouderen tegen te komen. Veel van hen hebben niets om handen."

Hoe denkt u dat dat komt?

"Dat de wijk een achterstand heeft, weten we al lang. Daarom net moeten de investeringen navenant zijn. Dat is echter steeds minder het geval: het woon-, school- en tewerkstellingsbeleid, dat hier zo broodnodig is, staat quasi stil. Dat heeft alles te maken met de realisatie van het NAC, het megalomane nieuwe administratief centrum waarmee de gemeente wil uitpakken. Niet alleen alle geld(het NAC werd gebudgetteerd op 26 miljoen euro, FVG), maar ook alle aandacht en personeel is daar de laatste jaren naartoe gegaan en dus niet naar de mensen die het nodig hebben. Dit gaat niet alleen over Meulenberg trouwens: één op de vijf inwoners in onze gemeente leeft in kansarmoede. Maar voor Yzermans en co is de voorkant blijkbaar belangrijker dan de achterkant."

Volgens de gemeente is er toch geïnvesteerd in buurt- en jeugdwelzijnswerk?

"Klopt, maar niet voldoende. De inzet en expertise van die organisaties zijn lovenswaardig. Maar men schiet toch tekort. Die diensten sturen hun mensen tussen negen en vijf het veld in, niet 's avonds of in het weekend. Net op die momenten zijn ze het meest nodig: dan komen de jongeren op straat, wordt er drugs gebruikt en gedeald, vindt vandalisme plaats."

Wat moet er gebeuren?

"Het gedoogbeleid van de gemeente moet stoppen. Hetzelfde geldt voor het voortdurend brandjes blussen en de paniekpolitiek waaraan ze doen om zo stemmen te ronselen. In plaats van oppervlakkige opsmukacties moeten ze investeren in een langetermijnplan. Er moet een integraal wijkbeleid komen."

Vul dat eens in?

"Het is belangrijk dat alle diensten samenwerken: buurtwerkers, scholen, OCMW, politie. Het kan toch niet dat vandaag bij één gezin vijftien instanties - van familiehulp tot drugspreventie - over de vloer komen zonder dat die dat van elkaar weten? Dat moet toch gecoördineerd worden? Ook burgerinitiatieven moeten meer gestimuleerd worden: nu worden de meeste beslissingen vanuit een ivoren toren gemaakt, zonder naar de mensen aan de basis te luisteren. Er moet gewerkt worden vanuit dialoog en niet vanuit polarisatie."

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234