Zaterdag 31/10/2020

State of Union

Deze Syrische vluchteling mag de State of Union naast Michelle Obama volgen

Refaai Hamo combineerde in Syrië lange tijd een academische carrière met zijn werk als bouwvakker.Beeld AP

De ene dag ben je een nobody, de andere dag een eregast van president Barack Obama. Het overkomt Refaai Hamo, de Syrische vluchteling die vannacht first lady Michelle tijdens de State of the Union in de ereloge vergezelt. Portret van een wetenschapper die alles verloor behalve zijn wil om de wereld te veranderen.

Een blad papier. Dat is nog een van de weinige tastbare herinneringen die Refaai Hamo bij zich draagt sinds zijn vlucht uit Syrië. Op dat blad staan, netjes naast mekaar, een geel, een roze, een groen en een blauw huis getekend. Het zijn de huizen waar Hamo met zijn familie woonde tot april 2013. Toen werden de gebouwen door twee raketten doorboord. Dat gebeurde overdag, toen Hamo aan het werk was. Toen hij halsoverkop terugkeerde, trof hij alleen nog zijn zoon aan. De tiener had net de levenloze lichamen van zijn moeder en zus naar buiten gedragen. Later moest hetzelfde gebeuren met nog veertien andere familieleden.

"Wij hebben het fysiek overleefd", schetste Hamo, op de blog Humans of New York, de toestand van zichzelf en de vier kinderen die hij nog heeft. "Maar psychisch zijn we dood. Alles eindigde voor ons die dag."

Maagkanker

Hamo en zijn kroost trokken na de raketaanval naar Turkije. Daar volgde nog een tegenslag. De 55-jarige vader kreeg er de diagnose maagkanker. Een behandeling was geen optie. Omdat hij geen verblijfsvergunning had, kon hij noch een ziekteverzekering afsluiten, noch geld verdienen om een ziekenhuis te betalen. Twee jaar lang moest hij wachten. Tot december vorig jaar. Toen kreeg het gezin het bericht dat ze naar Troy, Michigan, mochten.

Het blogverhaal van Hamo maakte veel Amerikanen week. Onder meer acteur Edward Norton. Die begon na het lezen ervan meteen geld in te zamelen. De teller stond gisteren op 464.150 dollar. Hamo raakte bekend tot in het Witte Huis. President Barack Obama reageerde op de blogpost met een eigen bericht. "Als echtgenoot en vader durf ik me niet eens voor te stellen hoe erg dit verlies voor u moet zijn."

Er volgde uiteindelijk ook een presidentiële uitnodiging. Obama wilde dat Hamo koste wat het kost een van de eregasten was tijdens zijn laatste jaarlijkse toespraak in Washington.

Obama noemde Hamo een inspiratie voor Amerika.Beeld AP

Obama noemde Hamo en zijn familie een inspiratie voor Amerika. De droom die de man in Syrië had, lijkt volgens hem erg op de American Dream. In zijn thuisland heeft Hamo zich uit de naad gewerkt. De zoon van een boer en een huisvrouw wilde tot elke prijs wetenschapper worden, en combineerde die academische carrière lange tijd met zijn werk als bouwvakker 's avonds.

Aangekomen in Turkije stelde die carrière evenwel niets meer voor. Zonder vergunning gaf niemand hem een job. "Zelfs niet de universiteit waar ze les geven uit een van je handboeken", zei de man die dan maar voor een habbekrats technische plannen ging tekenen.

Aan Humans of New York vertelt Hamo over zijn hoop om in Amerika weer kansen te krijgen, zodat hij een verschil kan maken en kan bijdragen aan de gemeenschap. Hij wil onder meer patenten aanvragen, voor enkele van zijn uitvindingen. Zo heeft hij nota's gemaakt over hoe een vliegtuig 48 uur zonder brandstof kan vliegen en denkt hij na over een systeem waarmee aardbevingen weken op voorhand voorspeld kunnen worden.

"Het enige wat ik wil, is een plek om onderzoek te doen. Ik hoop dat dat gaat lukken in Troy, Michigan. Ik weet er niets over. Ik hoop alleen dat het een plek is waar ik veilig ben. Waar ik opnieuw aan het werk kan. Waar ik weer een mens ben."

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234