Maandag 21/06/2021

Internetradio

Deze Belg krijgt New York aan het dansen (met hulp van God)

null Beeld Ben Van Alboom
Beeld Ben Van Alboom

Afgelopen weekend vierde de New Yorkse internetzender The Lot Radio zijn tweede verjaardag in een compleet uitverkochte Brooklyn Bazaar. Waarom u dat zou kunnen interesseren? Omdat het radiostation het geesteskind is van een Brusselaar, met wat hulp van bovenaf.

Het is deze week precies twee jaar geleden dat de eerste mail van The Lot Radio in onze inbox stak – een online radiostation in Brooklyn dat toen nog in de testfase was en waarvan de koffiekiosk, die de boel moest financieren, nog niet open was. Nochtans was de negen jaar geleden naar New York uitgeweken Brusselaar François Vaxelaire toen al ruim een jaar aan het knokken om een ogenschijnlijk poepsimpel idee van de grond te krijgen in een stad die anders zo bekendstaat om haar ondernemerschap. "Ik dacht dat het twee maanden zou duren", bekent Vaxelaire. "Ik heb uiteindelijk drie maanden onderhandeld over de huur, en het heeft negen maanden geduurd om de nodige vergunningen te krijgen."

Probleem was dat het idee van de man te excentriek bleek voor de New Yorkse ambtenarij. "Er gebeurt hier zoveel," vertelt Vaxelaire, "dat ze gewoon geen tijd hebben om zich bezig te houden met iets wat niet netjes in een categorie valt waarvoor het papierwerk in feite al klaarligt." En ook al zijn ze in New York wel wat gewend, een oude scheepscontainer met daarin zowel een piepkleine radiostudio als een minikoffiebar op een braakliggend driehoekje op de grens van Williamsburg en Greenpoint, dat hadden ze nog niet gehad.

En veel geld zou er allicht ook niet mee gemoeid zijn. Al zeiden ze dat er nooit bij. Of toch niet luidop.

Feit is dat het Vaxelaire daar inderdaad niet om te doen was. Hij was zijn freelancebestaan als multimediaproducer beu was en zag tegelijkertijd met lede ogen aan hoe, na Williamsburg, stilaan ook zijn buurt Greenpoint ten prooi viel aan projectontwikkelaars. En dan stond daar plots een handgeschreven bordje met 'te huur' erop, op een driehoek in de buurt die hem altijd al had gefascineerd: een kleine lap grond omringd door drie straten met een spectaculair zicht op Manhattan. Ooit was het een tankstation, maar de afgelopen decennia stond er hooguit eens een motorhome geparkeerd waarin iemand lag te slapen. Betaalbaar wonen in Williamsburg: het kan, maar er komt wat creativiteit bij kijken.

"Ik liep voorbij het bord, en 30 meter verderop zat het idee voor The Lot Radio in mijn hoofd. Ik heb die dag zeker vijftien keer naar het nummer op het bord gebeld – er nam niemand op. Om zot van te worden."

François Vaxelaire (links) in het studiogedeelte van de container. Beeld Ben Van Alboom
François Vaxelaire (links) in het studiogedeelte van de container.Beeld Ben Van Alboom

God is a DJ

Op zijn veertiende liep Vaxelaire in Brussel al rond in de Fuse, en sinds hij naar New York verhuisde (voor een master mediastudies aan The New School) kent ook het nachtleven in The Big Apple voor hem geen geheimen. "Maar ik had er nooit aan gedacht om zelf iets met muziek te doen. Ook al vond ik al een tijdje dat New York een soort Red Light Radio of NTS (twee populaire internetzenders uit respectievelijk Amsterdam en Londen, BVA) kon gebruiken. Getalenteerde dj's genoeg, en dan heb ik het nog niet over de toppers die hier wekelijks passeren."

Belangrijk was wel dat het radiostation onafhankelijk zou zijn – zonder sponsors. "Williamsburg plakt al vol logo's, en ik wou niet dat dj's de indruk zouden krijgen dat ze reclame voor pakweg Smirnoff stonden te maken. Of dat het enkel om luistercijfers zou draaien. Hoe geniaal een dj ook is, als hij in een club draait, wordt hij betaald om mensen te doen dansen. The Lot Radio moet voor hem een geeky momentje kunnen zijn. Zelfs als iemand zin heeft om twee uur poëzie voor te dragen: geen probleem!"

En dus moest de zwarte container die Vaxelaire op dat lapje grond wou neerplanten, ook geld opbrengen – in de vorm van een koffiekiosk, bijvoorbeeld. Maar als je New Yorkers iets door de strot wil rammen – letterlijk, dan – moet je aankloppen bij het Department of Health. "En dan ben je voor een tijdje vertrokken", weet de dertiger intussen. "De container die er vandaag staat, is het topje van de ijsberg – een berg van bureaucratie."

François Vaxelaire voor zijn
François Vaxelaire voor zijn "topje van de ijsberg – een berg van bureaucratie".Beeld Ben Van Alboom

Het heeft de Brusselaar naar eigen zeggen één dag gekost om de container te kopen en de juiste software te vinden om te kunnen uitzenden, en negen maanden, twee advocaten, twee architecten en een hoop expeditors om koffie te kunnen verkopen. "Die expeditors zijn ex-ambtenaren die weten hoe het systeem werkt en daarmee het proces kunnen versnellen. Legale omkoping, noem ik het. Maar goed, het is gelukt, en intussen hebben we ook een vergunning om bier en wijn te verkopen." Leuk voor de zomer, voor wanneer je er met de radio op de achtergrond en desgewenst dus ook met een glas sauvignon – spreek uit op zijn Amerikaans – blank van de Empire State Building in de verte wil genieten.

Of voor wanneer The Lot Radio nog eens een block party organiseert, zoals het feestje dat afgelopen zomer een paar duizend mensen lokte en waarvoor de buurt moest worden afgezet. Wat zijn buren daarvan vinden? "Die vinden het geweldig! Jong, oud, iedereen begrijpt wat we doen, en dat het een project is van iemand uit de buurt." Meer nog: volgens het maandblad Brooklyn Magazine is die iemand intussen één van de honderd invloedrijkste Brooklynites.

Maar wat we eigenlijk wilden weten: wat vinden zijn óverburen ervan? "Oh, je bedoelt de katholieke broeders? Zonder hen had The Lot Radio nooit bestaan. De kabelmaatschappij had gezworen dat ik hier internet zou kunnen krijgen, maar uiteindelijk bleek dat toch niet te kunnen. 'Maar ik wil een internetradio beginnen!' Ik dan maar op kousenvoeten op de kerk afgestapt, in de veronderstelling dat zo'n typisch Belgische kwade pastoor de deur zou openen. Niet, dus. Ik mocht hun internet én water gebruiken! In ruil hebben we het eerste jaar een dertigtal concerten in de kerk georganiseerd om geld in te zamelen voor het orgel dat ze wilden renoveren."

Alsof de duivel ermee gemoeid is, stapt precies op dat moment pastoor Nicolas binnen. "En ze komen hier nu ook hun koffie halen", lacht Vaxelaire. “The usual, father?”

"Weet je," besluit de Brusselaar, "het internet is fantastisch, maar er bestaat te veel alleen online. De magie van The Lot Radio zit hem in deze driehoek, en in de interactie met de buurt." En ze zat hem dit weekend dus ook in de duizenden bezoekers van het tweede verjaardagsfeestje in de Brooklyn Bazaar, een immense hotspot in Greenpoint. Volgende stap: een festival? Vaxelaire lacht. "Eerst even bekomen van dit weekend."

thelotradio.com

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234