Dinsdag 07/07/2020

Interview

Dennis Praet niet opgeroepen voor Rode Duivels: "Nee, Martínez bekijkt mij niet"

Heel Italië spreekt vol lof van Dennis Praet, de gewezen Gouden Schoen die bij Sampdoria werkmier is geworden. Maar op een selectie voor de nationale ploeg moet hij nog niet rekenen. 'Vorig jaar was ik niet goed genoeg, nu wel.'

Maandag 2 oktober. De dag waarop de grote voetbalcompetities hun Belgische voetballers naar de Rode Duivels zien vertrekken. Ook Dennis Praet (23) heeft de oversteek vanuit Italië gemaakt. Alleen: niet naar Tubize om zich in het nationale oefencentrum te melden. Wel in een Leuvense koffiebar, om wat bij te praten met enkele medewerkers van zijn kledinglijn DYJ-CODE. "En om even vakantie te nemen tijdens de interlandperiode", zegt hij.

Liever had hij 60 kilometer verderop gestaan, in het shirt van de nationale ploeg. Het had gekund. Na een aanpassingsjaar is Praet uitgegroeid tot een sterkhouder van de Italiaanse subtopper Sampdoria, maar een uitnodiging van de nationale ploeg zit niet in de bus. "Onze competitiestart was goed. We wonnen op Fiorentina en thuis tegen Milan, dat geen enkele keer op doel kon schieten. Terwijl Sampdoria deze zomer wel voor 100 miljoen aan spelers verkocht heeft. Geloof me: we kunnen meedoen voor Europees voetbal."

Als we La Gazzetta dello Sport mogen geloven, speel jij daarin een grote rol. Elke week hoor je bij de uitblinkers.

Praet: "Vorig seizoen begon ik de ene wedstrijd in de basis en viel ik de andere in. Vanaf het moment dat het wat minder liep, haalde de coach me naar de kant. Dat is helemaal voorbij. Nu speel ik altijd. Ik voel dat mijn statuut veranderd is binnen de club."

Dat kunnen we niet zeggen over de nationale ploeg.

"Ik heb niet het gevoel dat ik van dichtbij gevolgd word."

Dus de bondscoach heeft je niet gesproken?

"Neen. Ik heb hem ook nog niet gezien. Ik weet zelfs niet of hij al een wedstrijd van mij bekeken heeft. (haalt de schouders op) Veel meer kan ik daar niet over zeggen."

Misschien kijkt Roberto Martínez de kat nog even uit de boom?

"Als je dat vorig jaar had gezegd, zou ik volledig akkoord geweest zijn. Mijn prestaties waren toen niet sterk genoeg om bij de selectie te zitten, punt. Maar dit jaar heb ik een serieuze stap gezet. Ik speel nu al een tijdje op hoog niveau. Kijk, het gaat me niet over een telefoontje krijgen of niet. Het zou alleen leuk zijn als er toch getwijfeld wordt of ik zou opgeroepen worden of niet. Ik hoopte tenminste in aanmerking te komen door mijn goede competitiestart. En ook omdat er veel spelers geblesseerd of uit vorm zijn, of zelfs helemaal niet spelen."

De selectiepolitiek van Martínez is alleen niet gebaseerd op de vorm van het moment. De bondscoach werkt duidelijk nu al naar het WK toe. De kans dat er nog een buitenstaander de huidige 27-koppige selectie weet binnen te dringen, is simpelweg heel klein. En al zeker op de positie die Praet anno 2017 bekleedt.

De jongeman die drie jaar geleden als spelmaker de Gouden Schoen won, is een dienende speler geworden. Al heeft hij zich daar maar met mondjesmaat mee kunnen verzoenen. "In de voorbereiding speelde ik als nummer 10 en scoorde ik ook in een oefenwedstrijd tegen Manchester United. Het liep prima. En plots stond ik op training op de mezzala, als controlerende middenvelder zeg maar. Dat was een klap in mijn gezicht. Ik ben toen met de coach gaan praten. Bleek dat ze net een nieuwe 10 hadden gekocht. Ik kon kiezen: op de bank zitten als spelmaker of spelen als mezzala. De keuze was snel gemaakt."

Op die positie val je natuurlijk minder op.

"Ik speel in functie van de ploeg. En ik kan me al meer offensief uitleven dan vorig jaar, de coach geeft me op dat vlak meer vrijheid. Anderzijds heb ik genoeg fysieke bagage en discipline om de ploeg defensief te helpen. Alleen wil ik mijn statistieken graag opkrikken. Op mijn nieuwe positie kun je moeilijk veel goals en assists verwachten. Ik wil graag beter doen dan afgelopen seizoen, toen ik niet verder kwam dan één goal en één assist."

Het beeld van het Italiaanse voetbal als saai en stereotiep blijft wel bestaan. Misschien ook een reden waarom je niet in beeld bent?

"De kwaliteit is hier zeker niet minder dan in Engeland, hoor. Maar het klopt dat de Serie A minder gevolgd wordt dan de Premier League. Kijk naar Steven Defour, met wie ik goed overeenkom. Die doet het goed met Burnley, maar zijn prestaties worden veel meer opgepikt dan wanneer een Belg in Italië het goed doet. Dan spreek ik niet over de absolute toppers als Nainggolan of Mertens, die zullen altijd aandacht krijgen. Maar zo'n Castagne bij Atalanta, daar hoor je niets over. Jammer."

Je hebt zelf wel de kans laten liggen om naar de Premier League te gaan. Everton en vooral Newcastle wilden je erbij.

"Maar ik wilde helemaal nog niet naar Engeland. Ooit misschien wel, maar ik voel me op dit moment te goed in Italië. Ik begrijp het Italiaanse voetbal ook beter. Hetzelfde geldt voor de visie van de coach: we spelen 4-4-2 met een ruit in het midden, en achter elke pass zit een idee. Dat vind ik wel knap.

"Ik heb het afgelopen jaar ook heel veel liefde ontwikkeld voor Sampdoria. De spotlights van de Premier League wegen daar niet tegenop. Het klikt met de fans en met voorzitter Massimo Ferrero. Het is fantastisch dat zo iemand naar de training komt en elke speler een knuffel geeft. Terwijl de meeste spelers in België toch wat schrik hebben van de president."

En nu? Waarvan droom je nog?

"Van een sterk seizoen met Sampdoria. (lachje) En misschien ooit eens opgemerkt te worden door de bondscoach. Natuurlijk zou ik meewillen naar het WK, maar ik reken er niet op. Ik weet dat ik er elke week zal moeten bovenuitsteken voor het zover komt."

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234