Woensdag 20/10/2021

Demonen uit verleden kwellen sp.a

Hoe meer lijken er uit de kast vallen bij Optima, hoe kwalijker de geur rond sp.a. 'We moeten ons verantwoorden voor mensen die al jaren geen lid meer zijn van de partij. Dat is erg vervelend', zegt voorzitter John Crombez.

Operatie schadebeperking' draait op volle toeren bij sp.a. De partij heeft de perceptie tegen. Snel handelen is de boodschap. Naast Peter Vanvelthoven, de financieel expert van de partij, trad de voorzitter zelf gisteren naar voren. Vanvelthoven pleitte in de Kamer nogmaals voor een parlementair onderzoek. Crombez veegde zijn ex-partijleden de mantel uit.

De socialisten hebben meer dan een band met de Gentse bank die haar kantoren had in het imposante 'Stadspaleis'. Herman Verwilst, oud-CEO van de bank, was kabinetschef en senator voor de partij. Oud-minister Luc Van den Bossche was de afgelopen jaren topman bij de bank en tot luttele dagen geleden voorzitter van de vastgoedpoot. Er is een derde link, die tot nog toe onderbelicht bleef. Het was ex-minister Norbert De Batselier (sp.a) die als directeur van de Nationale Bank mee aan de knoppen zat toen Optima zijn banklicentie kreeg. "Mij maakt het niet uit om wie het gaat", zegt Crombez. "Wie fouten maakt, moet op de blaren zitten. Voormalig lid van sp.a of niet, dat kan mij niet schelen."

Voor Crombez staat zijn geloofwaardigheid, die van zijn partij en die van zijn belangrijkste burgemeester op het spel. "We moeten ons vandaag verantwoorden voor mensen die al jaren geen lid meer zijn van de partij", geeft hij toe. "Dat is niet een beetje, maar erg vervelend voor de partij. Laat ons daar niet flauw over doen."

Crombez wil staan voor grassrootspolitiek. Denk aan de decumul, denk aan de verplichting voor nieuwelingen op de lijst. Voor een voorzitter die van zijn zuiverheid zijn voornaamste handelsmerk heeft gemaakt, is het dus bijzonder lastig dat voormalige socialisten zich inlieten met een foute bank. Wat zijn ex-partijgenoten deden, is net de cultuur die hij wil bestrijden. Als voormalig staatssecretaris voor fraudebestrijding én kabinetschef op Begroting wordt hij ook recht in zijn vakgebied geraakt.

Uit dat verleden als fraudebestrijder dateert ook die vervelende foto met de topmannen van Optima. De Oostendenaar poseert er in hun kantoren ten tijde van zijn staatssecretariaat. "Waarom zou ik daar bang voor moeten zijn?" zegt hij. "Het ging om een foto bij een interview in het tijdschrift van Optima over mijn beleid. Ik heb tientallen van die interviews gegeven. Mochten ze het mij vragen, ik zou het opnieuw doen. De Bijzondere Belastinginspectie is onder mijn staatssecretariaat verschillende keren binnengevallen bij Optima." In het parlement wierp Open Vld zelfs op dat er een onderzoek stopte na een bezoek van Crombez aan Optima. Onzin, repliceert sp.a, het bewijsmateriaal mocht van het gerecht niet gebruikt worden. Toch geldt opnieuw: de voorzitter mag dan naar eigen zeggen niets verkeerd gedaan hebben, in de perceptie kan dat snel anders uitdraaien.

De socialisten hebben in de zaak-Optima ook een geduchte tegenstander. N-VA ging met bankenexpert Peter Dedecker in de Kamer voluit tegen Luc Van den Bossche. De Vlaams-nationalisten hebben daar minstens twee redenen voor. Zij claimen eveneens de titel van 'onthechte partij' en lonken naar de sjerp in Gent.

Net daarom kiest de Oostendenaar de vlucht vooruit. Om elke zweem van betrokkenheid te bannen, mogen sp.a-verkozenen voortaan geen zitjes meer hebben in de raden van bestuur van financiële instellingen. "Erg veel zijn dat er niet meer", lacht hij, "want we zitten niet meer in de meerderheid. Maar het gaat om het principe. Als het ons menens is met de fiscale rechtvaardigheid, dan kunnen we niet aan de kant van de banken én de klanten staan. De bevolking vraagt dat we alle koorden doorknippen. Wij zullen dat doen."

En dan is er Daniël

De laatste kopzorg, de laatste perceptie-oorlog van sp.a gaat om Daniël Termont. "Hij is zuiver op de graat", zucht Crombez. "Daniël kent gewoon elke beenhouwer, elke ondernemer, elk bedrijf in Gent." De Gentse burgemeester benadrukt dat noch hij, noch de stad een rekening of een belegging had bij Optima Bank. Wel geeft hij schoorvoetend toe dat hij zich ongerust maakt over de onafgewerkte vastgoedprojecten van Optima in zijn stad. "Hun vastgoedprojecten zijn allemaal om het schoonst. Ik hoop dat de curatoren snel een oplossing vinden en alle projecten in Gent zullen kunnen doorgaan."

Het zou niet de eerste keer zijn dat Optima Termont in de steek laat. Een week nadat Jeroen Piqueur, stichter van Optima, en Termont de eerste steen legden van het nieuwe voetbalstadion bleek dat er niet genoeg geld was. "Optima was een van de hoofdsponsors van AA Gent", legt Termont uit. "Zo zijn we daar terechtgekomen. We hadden toen wel al een eerste steen gelegd, maar nog niet alle handtekeningen gezet onder het contract." Pas na het vertrek van Optima kwam Ghelamco op de proppen en startte de bouw van het huidige stadion echt.

Hoewel hij eerst ontkent dat hij Piqueur goed kent, moet hij daarna toegeven dat hij aanwezig was op diens trouwfeest. "Jeroen is geen vriend", speechte hij daar. "Hij is een goede vriend." En de joviale burgemeester mag dan tegensputteren dat hij al op tientallen trouwfeesten een woordje placeerde, het is - alweer - een feitje in de perceptieslag. Eentje dat de partij - alweer - geen goed doet.

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234