Woensdag 12/05/2021

Deep Impact slaat in als een bom

Primeur: door mensenhanden gemaakt ruimtetuig landt succesvol op komeet

Pasadena

Eigen berichtgeving

Voor het eerst in de geschiedenis is een door mensenhanden gemaakt ruimtetuig ingeslagen op een komeet (DM 4/7). De onbemande ruimtesonde Deep Impact landde na een reis van 173 dagen met succes op de komeet Tempel 1, en slingerde brokstukken ervan de ruimte in. Resultaat van de missie? 'De foto's van Deep Impact tonen dat Tempel 1 globaal verschilt van andere nabije kometen. We hopen de komende weken uitsluitsel te krijgen over de samenstelling van het weggeslingerde materiaal', legt de Amerikaanse projectwetenschapper Don Yeomans uit. 'Dat moet lukken, want Deep Impact maakte de scherpste foto's ooit.'

Tempel 1 ziet er anders uit dan andere staartsterren en vertoont kenmerken die doen denken aan inslagkraters, aldus de wetenschappers. De Nasa bleef gisterenavond nog vaag over de komeetstructuur: "De uitstoot van materiaal kan nog dagen duren. Dat kan erop wijzen dat er zich rond de ijskern van de komeet een 'zachte' materiaallaag bevindt. We popelen om het uit te zoeken", klonk het.

De inslag van Deep Impact was rechtstreeks te volgen op Nasa TV en even later ook op het internet. Miljoenen mensen waren getuige van de landing van het door mensenhanden gemaakte ruimtetuig, dat op 12 januari op Cape Canaveral gelanceerd werd met een draagraket. Die slingerde de onbemande sonde naar de komeet Tempel 1, op 133 miljoen kilometer van de aarde verwijderd. Zondagochtend liet het moederschip een boor ter grootte van een wasmachine los. Die sloeg gisterenochtend letterlijk in als een bom, en liet een groter dan verhoopte krater achter in de komeet. Yeomans: "De krater is enorm. We kunnen nu al uitsluiten dat er poreuze structuren binnen de komeet aanwezig zijn. De fenomenale foto's leveren ons een schat aan gegevens waar we nog minstens tot aan ons pensioen zoet mee zullen zijn." Het moederschip, de VW Kever, heeft de botsing van de kamikazesonde overleefd. Alle telescoopinstrumenten werken als vanouds en zijn eventueel klaar om een nieuwe komeet te gaan verkennen.

"Maar zover is het nog lang niet", sust Yeomans. "Eerst gaan we de foto's grondig bestuderen." Die zijn het resultaat van een jarenlange voorbereiding van geologen en ingenieurs. "Kometen kunnen ons meer dan eender wie of wat leren over de geboorte 4,6 miljard jaar geleden van onze planetenstructuur. Niet onbelangrijk is bijvoorbeeld de theorie dat kometen water naar planeten hebben gebracht. Ik denk dat we vanaf nu een compleet ander beeld van ons zonnestelsel hebben", zegt directeur Charles Elachi van het Jet Propulsion Laboratory (JPL). Hij voegt eraan toe dat dit "een van de uitdagendste en risicovolste missies" in de geschiedenis van de Nasa was. Het succes van de missie is een opsteker voor het Amerikaanse ruimtelaboratorium Nasa, dat sinds het dodelijke ongeval met de Colombia in februari 2003 nog altijd geen shuttle heeft kunnen lanceren.

Volgens de Nasa heeft Deep Impact de scherpste foto's ooit van een komeet gemaakt. Hoewel er al gegevens zijn over de omvang en de aard van het losgeslagen materiaal wou hij daarover nog geen uitspraken doen, want er is nog maar 10 procent van de data doorgestuurd. De rest is opgeslagen in de moedersonde die de gegevens in de komende uren zal blijven doorsturen. Telescopen op aarde en in de ruimte hebben in elk geval een toename van helderheid waargenomen. (MJ)

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234