Zaterdag 19/10/2019

Sport

Deense coach Jess Thorup kan zondag met AA Gent ticket voor play-off 1 versieren

Thorup groet de fans van Gent. 'Bouwen' is zijn leidmotief sinds zijn komst in oktober. Beeld BELGA

De club, de infrastructuur, de spelers, de fans: alles bij AA Gent snakt naar play-off 1. Jess Thorup is de man die STVV zondag met een uitgekiend plan moet slopen. Vier jaar na de landstitel zou het een schande zijn mochten de Buffalo's de top zes niet halen.

Ze zijn eerder uitzondering dan regel, de spitsen die later trainer worden. Coachen zit doorgaans meer in het bloed bij doelmannen, verdedigers of defensieve middenvelders, die een hele carrière lang het belangrijkste deel van het speelveld voor zich hadden. Jess Thorup (49) is een uitzondering. Als diepe spits kende hij niet alleen succes in Denemarken, hij voetbalde ook voor het Duitse Uerdingen, het Oostenrijkse FC Tirol en het Noorse HamKam. Daar speelde Axel Smeets (44) in 2005 een seizoen samen met Thorup.

De man die tussen 1994 en 1996 de rechterflank afdweilde voor AA Gent behoudt mooie herinneringen aan dat ene seizoen samen met Thorup. "Als ik geen goals aanbracht, scoorde hij niet", lacht Smeets. "Grapje, hoor. Thorup was een echte pivot. Hij had een beetje de stijl van Laurent Depoitre: iets fijner gebouwd, maar hij woog ook op een verdediging en hij had een goed kopspel."

Smeets zag toen al een ontluikende trainer in de Deense spits, die al 35 was en een beetje op zijn retour. "Thorup houdt van voetbal, hij was er toen al meer mee bezig dan anderen", vertelt Smeets. "Hij praatte veel over het spelletje, op een kalme manier. Vooral de jongeren gaf hij veel raad. Ik herinner me dat we bij HamKam een jonge Nigeriaanse spits hadden, aan hem probeerde Thorup zijn ervaring door te geven. Hij had toen al oog voor de details. Thorup verkocht nooit een show, hij was altijd rustig. Ook buiten het veld. Hij was deel van de groep, maar geen tafelspringer."

Kampioen in Denemarken

Thorup groeide na zijn spelerscarrière snel in het trainersvak. Eerst bij de Deense nationale belofteploeg, later bij tweedeklasser Esbjerg, dat hij naar de titel (2012) en de beker (2013) leidde. Een stap hogerop belandde hij bij FC Midtjylland, waarmee hij vorig jaar de Deense landstitel behaalde.

Rafael Van der Vaart, met een verleden bij Ajax, Hamburger SV, Real Madrid, Tottenham Hotspur en Oranje, belandde in de zomer van 2016 bij Midtjylland. In twee seizoenen kwam de centrale middenvelder onder Thorup niet verder dan zeventien wedstrijden - invalbeurten inbegrepen - en twee goals. "Thorup heeft mij bij Midtjylland gehaald, maar het is niet geworden wat we gehoopt hadden", zegt de man met 109 interlands voor Oranje. “Voor een speler is het altijd hetzelfde: stelt een trainer je op, dan is het een goeie. Stelt hij je niet op, dan is het een lul. Maar eerlijk, ik vond Thorup een heel lieve vent en een prima trainer."

"Midtjylland speelde niet het voetbal waarvoor ik dacht dat ik gehaald was", zegt Van der Vaart nog. "Er werd veel gespeeld met lange ballen, er was veel aandacht voor corners en lange inworpen. Dat was niet mijn voetbal. Thorup kijkt naar de spelers die hij heeft en hij voetbalt daar naar. Dat ik daar niet in paste, lag ook wel aan het feit dat ik niet meer top was. Hij deed het hartstikke goed want we werden kampioen. Het was logisch dat niet meer alle ballen bij mij terechtkwamen."

Hoewel hij weinig speelde, spreekt Van der Vaart met veel waardering over Thorup. "Ik ging altijd met plezier naar zijn trainingen, die waren erg gevarieerd. Je kon ook altijd met hem praten. Als je niet speelt, zoek je de trainer weleens op. Dan ben ik geen makkelijke jongen, want ik wil spelen en ik wil winnen. Maar we hadden altijd heel goede gesprekken over voetbal. Hij was altijd heel eerlijk."

Toen AA Gent begin oktober afscheid nam van Yves Vanderhaeghe, kwam het snel bij Thorup terecht. “Een grote club als AA Gent wil kampioen spelen, dat besef ik en het is ook wat ik hier wil bereiken", verkondigde de Deen op 10 oktober bij zijn voorstelling in de Ghelamco Arena. Hij voegde daaraan toe dat hij met een offensieve mindset aan zijn Gents avontuur begon, maar dat hij vooral wilde bouwen aan een ploeg. Het woord 'bouwen' kwam sindsdien voor in elk interview en op elke persconferentie van Thorup. Bouwen aan een elftal, bouwen aan details.

Het duurde niet lang voor hij er met Johnny Mölby een Deense assistent bijhaalde die gespecialiseerd is in stilstaande fasen. De frustratie van Thorup voor Nieuwjaar was dat de wedstrijden mekaar zo snel opvolgden. Hij holde van de ene wedstrijdvoorbereiding in de andere, tijd om dingen uit te werken was er nauwelijks.

Die tijd kwam er na Nieuwjaar wel. In het Spaanse Oliva legde Thorup een stevige basis, met een gevarieerde waaier aan trainingen die altijd een duidelijk doel hadden. Thorup nam veel tijd voor individuele gesprekken en hield daarmee onder meer een voormalige spookrijder als Jean-Luc Dompé aan boord. Hij maakt gebruik van alle mogelijke technische hulpmiddelen - een drone boven het oefenveld in Oostakker is geen rariteit - om zo veel mogelijk data te bekomen die hem kunnen helpen om zijn team beter te maken.

Onlangs haalde hij Thomas Grönnemark voor een paar dagen weg bij het Liverpool van Jürgen Klopp. Een paar sessies met de inworpcoach volstonden om Nana Asare toe te laten de bal van aan de zijlijn in de grote rechthoek te werpen. Kleine details, maar ze helpen om beter te worden. Thorup was overigens blij met de contractverlengingen van zijn aanvoerder Asare en van teammanager Gunther Schepens. De Deen wil continuïteit zien om op termijn weer een sterk AA Gent uit te bouwen.

Dat belet niet dat hij meteen al moet oogsten, op 1 mei in de bekerfinale en zondag op Stayen, met een play-off 1-stek als inzet. "Voor Thorup gaan 'bouwen' en 'resultaat halen' hand in hand", zegt Klaus Egelund, een Deense journalist van Ekstra Bladet die Thorup al volgt vanaf zijn eerste stappen als trainer. "Overal waar hij werkte, bouwde hij tegelijk aan de langere termijn en haalde hij toch resultaten. Als coach van de Deense nationale beloften bereikte hij de halve finales op het EK. In zijn tweede jaar bij Esbjerg streed hij tegen de degradatie, maar won hij toch de beker. En Midtjylland leidde hij naar de titel. Thorup blijft altijd kalm, hij neemt emoties niet mee en probeert dat ook over te dragen op zijn spelers."

Egelund is op de hoogte van de opgave waar Thorup zondag in Sint-Truiden voor staat. "Uitgerekend dat soort wedstrijden liet Thorup in het verleden vaak in zijn voordeel kantelen", zegt hij. "Of dat te danken is aan puur vakmanschap of aan een gezonde portie geluk, is een beetje het verhaal van de kip en het ei. Feit is wel dat hij het héél vaak haalde."

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234