Zaterdag 22/01/2022

De zwarte cowboy in ere hersteld

Hij was een verwoed rodeorijder en maakte onder meer The Pointer Sisters beroemd. Lu Vasons grootste wapenfeit is echter wellicht dat hij ons beeld van het Wilde Westen grondig heeft bijgekleurd.

Van de Marlboro Man tot televisiewesterns à la Gunsmoke of Bonanza: cowboys zijn haast zonder uitzondering zo blank als de tuinkabouter in een kneuterige Vlaamse voortuin.

Lu Vason keek dan ook op toen hij in de vroege jaren 80 op het spoor kwam van Bill Pickett, een zwarte cowboy die ooit erg beroemd was. De Texaan, geboren in 1870, was zo'n beetje de vader van het steer wrestling ofwel bulldogging. In die merkwaardige discipline springen cowboys van hun paard om jonge ossen bij de hoornen te grijpen en ze tegen de grond te dwingen. Pickett voegde aan dat gebeuren graag zijn eigen touch toe: hij zette zijn tanden in de onderlip van de os om die gemakkelijker klein te krijgen.

Ieder zijn meug, zou je kunnen zeggen, maar toen hij over dat soort wedervaren las, vatte Lu Vason een enorme bewondering op voor Bill Pickett. Er ging een wereld voor hem open toen hij erachter kwam dat volgens sommige historici wel een vierde van de cowboys zwart was. Ze botsten op evenveel vooroordelen als elders, maar vormden een aanzienlijk deel van dat wonderlijke wereldje van het Wilde Westen - naast de bandieten en begrafenisondernemers, de sheriffs en de meisjes van plezier die we kennen uit de strips van Lucky Luke.

Toen Vason in 1984 met een nieuwe rodeo begon, noemde hij die spontaan naar Bill Pickett. Het evenement lokte duizenden Afro-Amerikanen en trekt nog steeds door de VS.

"Mensen kenden Pickett helemaal niet", zei Vason aan een reporter. "En áls ze hem al kenden, wisten ze niet dat hij zwart was. Daar wilde ik iets aan doen. Ik wil de mythe ontkrachten als zouden er geen zwarten betrokken zijn geweest bij rodeo of bij de verovering van het Westen. Dat is zo'n beetje mijn levensdoel."

Voor hij die roeping ontdekte, was hij barbier geweest en schoonheidsspecialist. En impresario, voor onder meer The Whispers en The Pointer Sisters. Hij werkte met sterren als Prince en Stevie Wonder. "Maar hij ondervond dat de muziekindustrie werd overgenomen door grotere bedrijven met diepere zakken dan de zijne", zegt een goede vriend van Vason. "Daar kon hij niet tegenop."

Vason stierf aan de hartaandoening waarmee hij al geruime tijd kampte. Hij laat zeven kinderen na, vijftien kleinkinderen en een aantal rodeo-artiesten van wie sommigen hem 'dad' noemden.

"Hij nam mij onder zijn vleugels en maakte mij trots op mijn huidskleur", aldus een van die poulains, de jonge zwarte cowboy Lynn 'Smokey' Hart. "Ik heb zo veel van hem geleerd. Hij hielp mij aan een job in de filmindustrie, maar voedde mij ook op culinair vlak op. 'Meen jij dat nu?' vroeg hij dan, 'dat jij nog nooit een broodje varkensoor hebt gegeten? Komaan jongen, dan gaan wij nu een broodje met varkensoor eten.'"

Of hoe er zelfs weemoed kan schuilen in vlees dat door velen wordt weggegooid.

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234