Maandag 10/05/2021

Verenigde Staten

De wetenschapster die niet wou sjoemelen met de coronacijfers van Florida

Datawetenschapster Rebekah Jones. Beeld RV
Datawetenschapster Rebekah Jones.Beeld RV

Wie denkt dat Donald Trump de grootste pandemie-ontkenner is, heeft zijn gouverneur in Florida nog nooit ontmoet. Ron DeSantis tracht al maanden om de rampzalige cijfers in zijn staat te verdoezelen. Toen een wetenschapster weigerde daaraan mee te werken, werd ze ontslagen. En toen ze een eigen website met de correcte cijfers begon, nam zwaarbewapende politie haar computers in beslag.

“Er komt geen update vandaag”, zo klonk het maandag droogjes op het Twitteraccount van Rebekah Jones (31). Zij runt de onafhankelijke website ‘Florida Covid Action’, waarop nu al enkele maanden gedetailleerde cijfers verschijnen over het coronavirus in die staat. “Om half negen vanochtend is de politie hier binnengevallen. Die nam al mijn computers mee”, verklaarde Jones.

Tot in mei verrichtte Jones hetzelfde werk voor de officiële website van de dienst voor volksgezondheid. Maar daar werd ze buitengegooid — volgens het bestuur van de staat omdat ze haar oversten niet gehoorzaamde. Jones ontkent dat niet eens, maar verduidelijkt wel wat voor orders het waren die ze naast zich heeft neergelegd. “Ik moest de cijfers manipuleren zodat we de criteria zouden halen om de economie te heropenen”, zegt ze.

Aanklacht wegens stalking

Haar eigen website kreeg al gauw veel meer bezoekers dan de officiële en de nieuwssite Medium vermeldde haar als één van de “50 experts die zijn te vertrouwen over de pandemie”. Dat was voor de Republikeinse gouverneur DeSantis, een vertrouweling van president Trump, duidelijk een doorn in het oog. Het moet gezegd dat Jones ook niet terugschrikt voor een goed gevecht. Zo publiceerde ze al een grafiek waarop iedere piek geïllustreerd werd met het hoofd van gouverneur DeSantis.

Grafiek waarop Rebekah Jones de spot dreef met gouverneur Ron DeSantis. Beeld RV
Grafiek waarop Rebekah Jones de spot dreef met gouverneur Ron DeSantis.Beeld RV

Die sloeg terug door te verkondigen dat Jones “geen wetenschapster” is — terwijl ze doctoreert in datawetenschappen. Om haar nog meer in diskrediet te brengen, gooide hij ook een onfortuinlijk stukje van haar recente verleden op straat. Drie jaar geleden werd ze immers ontslagen door de universiteit van Florida, waar ze toen lesgaf. Ze had daar een relatie gehad met een student, die uitliep op een zwangerschap, een bittere strijd en een aanklacht wegens stalking waarvoor Jones nog vervolging riskeert.

Behoorlijk intimiderend

DeSantis oogstte wel kritiek omdat hij de private problemen van Jones te grabbel gooide, maar hij dreef de oorlog nog op. Het was een pas door hem benoemde rechter die de politie maandag afstuurde op Jones, na een klacht van de eveneens door de gouverneur gecontroleerde dienst voor volksgezondheid. Die beweert dat Jones aan haar gegevens kwam door overheidsinformatie te stelen. Ze is daar dan wel niet voor aangeklaagd, maar omdat haar computers bewijsmateriaal zouden kunnen bevatten, is ze die wel kwijt.

De huiszoeking verliep ook behoorlijk intimiderend, zoals te zien is op de beelden die Jones daarvan naar buiten bracht. “Ze richtten hun wapens op mij en op mijn kinderen”, klonk het ontzet. “Het was de Gestapo die DeSantis uitgestuurd heeft.” Ze heeft al wel gezworen om door te gaan met het naar buiten brengen van data. “Morgen ben ik weer aan de slag”, beloofde ze. Maar ze overweegt wel ernstig om dat niet meer vanuit Florida te doen. “Aan iedereen die mij wil helpen: ik zoek nog een job”, zo tweette ze. “Maar dan wel in een andere staat.”

Onder de mat proberen te vegen

Dat Jones niet onbesproken is, impulsief en mogelijk zelfs wraakzuchtig van aard, doet niets af aan de werkelijkheid die ze naar buiten heeft gebracht. Want uit een onderzoek van de krant Sun Sentinel, waar Jones niet aan te pas is gekomen, blijkt ook duidelijk dat DeSantis de coronacrisis onder de mat probeerde te vegen. “Zijn bestuur heeft ongunstige feiten verdoezeld, gevaarlijke misinformatie verspreid en twijfel gezaaid over de stijgende dodentol”, zo concludeert de krant op basis van vierduizend pagina’s officiële documenten en interviews met meer dan vijftig betrokkenen.

Florida telt op dit ogenblik al meer dan één miljoen besmettingen en bijna 20.000 doden. Per hoofd van de bevolking liggen beide cijfers boven het nationale gemiddelde.

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234