Vrijdag 06/08/2021

De wereld volgens Jean-Marie Delwart

Escargots, truffels, vanille, biljartballen, bismut. De Waalse ondernemer Jean-Marie Delwart tovert de meest gekke dingen uit zijn hoed. Zijn groep La Floridienne bestaat honderd jaar. Het wordt maandag dan ook een ietwat speciale aandeelhoudersvergadering. Enkele weken geleden waren er feestelijkheden voor het personeel. Als het van Delwart afhangt, moet het altijd een feest zijn om bij de groep te werken. Hijzelf amuseert zich naar eigen zeggen kostelijk. 'En daar gaat het toch om, nietwaar?'

Ook maandag zal Delwart met een nieuwe vondst uitpakken. Het heet bismut en het is een soort metaal met een zeer specifieke toepassing. "Als een jachtpatroon blijft rondslingeren en ergens in het water belandt, kan het lood dat erin zit zich verspreiden in het milieu en het wild vergiftigen. Bismut is een vervangmateriaal voor lood en wordt bijvoorbeeld ook in loodvrij kristal gebruikt." Delwart ziet er een nieuwe leiderschap in. Het gaat om een kleine marktniche, met niet al te veel spelers, die La Floridienne de kans geven om wereldleider te worden.

Men zou er haast bij vergeten dat La Floridienne in hoofdzaak een chemische groep is. Haar activiteiten stoelen op vier pijlers: metaalchemie, agrovoeding, biochemie en een participatie in de holding Berginvest. De basis van de huidige groep lag bij de fosfaatwinning in het Luikse (Rocourt, Vottem en Momalle). Toen die mijnen materiaal van mindere kwaliteit opleverden, verlegden enkele Waalse ondernemers hun aandacht naar rijke fosfaatmijnen in Florida - waarmee meteen de naam van de groep verklaard is.

La Floridienne koos van bij het begin voor een Belgische opstelling. Nog voor de officiële oprichting van de naamloze vennootschap in 1898 werd in Gent een fabriek geopend voor het pletten en malen van ruwe fosfaten. De Belgische gedachte blijft tot op heden belangrijk voor Delwart, al is dat niet langer terug te vinden in de samenstelling van de groep. In 1981 sloot de fabriek in Gent definitief. De productie is nu vooral in Wallonië geconcentreerd, meer bepaald in de omgeving van het Henegouwse Ath terwijl de internationalisering zich verder doorzet. Maar de gevoelens van Delwart blijven bij de Belgische structuur.

"Wij zijn Belgo-Belge gebleven. Er blijven niet zoveel echt Belgische ondernemingen over." Delwart praat met een zekere emotie over het België dat hij in het begin van de jaren negentig openlijk verdedigde tegen een te sterke federalisering van de gewesten en gemeenschappen. Samen met toenmalig topman Van Roy van Opel Belgium steunde hij de nieuwe eenheidsbeweging die tweemaal een betoging organiseerde, waarbij enkele duizenden mensen op straat kwamen. "De Belg is een speciaal beest, geen 'dikke nek', daarom hou ik ervan", zegt Delwart.

Ligt daarin ook niet de verklaring voor het gebrek aan ambitie op economisch vlak? La Floridienne is in haar honderdjarig bestaan een relatief kleine groep gebleven. Bij nader inzien lijkt de Waalse ondernemer dit te koesteren. "Wij willen geen Solvay worden. La Floridienne is een middelgrote onderneming en ik wil het zo houden. Wij willen de familiegeest in de onderneming bewaren. In een fabriek waar 150 mensen werken kent iedereen iedereen. Vergelijk dat maar eens met een bedrijf zoals de Generale Bank. Die kleinschaligheid noem ik een van de charmes van het leven. Want waarvoor werkt men eigenlijk. Akkoord, om geld te verdienen, maar dat moet toch ook kunnen in een gezellige omgeving. Wij zijn niet op zoek naar Harvard boys."

De huidige overname- en fusiegolf, ook in de chemische sector, gaat aan La Floridienne ondertussen voorbij. "Wij hebben dat niet nodig. In alle dingen die wij doen behoren wij tot de topdrie. Grootte op zich is dus niet belangrijk voor ons. Mijn enige onrust ligt op het terrein van onderzoek en ontwikkeling. Er zou maar eens een concurrent een nieuw product kunnen ontwikkelen en ons voor zijn. Momenteel investeren wij 2 tot 3 procent van ons zakencijfer in onderzoek."

Het bureau van Delwart ligt volgestapeld met boeken, brochures en allerlei publicaties. Je zou bijna gaan denken dat hij zich daarmee de hele dag bezighoudt. "Lezen", geeft hij achteraf toe, "is inderdaad een van de manieren om op investeringsideeën te komen."

Een andere methode is de investering van Florinvest in de Zwitserse onderneming Pamot. Die volgt de uitvindingen aan de vermaarde Weizmann-universiteit van Tel Aviv op de voet. Aan die instelling werken 2.100 onderzoekers die hun resultaten exclusief verkopen aan Pamot. Florinvest investeerde miljoenen in Pamot, waardoor Delwart als enige Belg inzage heeft in de ontwikkelingen aan de universiteit. "Zij hebben een procédé dat afval met de helft vermindert. Dat is toch een interessante vondst in deze tijd. Of wat dacht u van intelligent papier, dat onmogelijk kan gekopieerd worden? Van zodra iemand de regel overtreedt dat een bepaald document niet mag worden vermenigvuldigd, is dat op het papier zelf te zien."

Delwart amuseert zich zichtbaar als hij het over ideeën en mogelijk nieuwe commerciële toepassingen heeft. Het verbergt de kant van de no-nonsense zakenman die hij ongetwijfeld ook is. Korte zakelijke telefoons waarin de woorden 'kopen' en 'verkopen' vallen, moeten dat illustreren. Daarna schakelt hij moeiteloos over op zijn discours over de verborgen kanten van de natuur en wat die voor mogelijkheden bieden. De holding Floragro die in 1992 werd opgericht, is daarbij het ideale instrument. Met dit vehikel is La Floridienne actief in de sector van de slakken, de truffels, de groene peper, kikkerbillen en garnalen. Al die producten openen, mits enige studie, nieuwe mogelijkheden. "Wist u dat sommige slakkensoorten een bepaalde stof ontwikkelen die erg actief is tegen borstkanker. Om daar 1 kilo van te maken, moeten we wel 15 ton slakken hebben."

Soms is het zoeken naar een lijn in de activiteiten van La Floridienne. Transparantie is anders, maar Delwart heeft er geen probleem mee. "Een bos met één soort bomen is geen gezonde situatie. De lijn is dat wij industriële producten maken, dat wij iets produceren. In een economisch landschap heb je van alles nodig."

Dat economisch landschap in Wallonië houdt Delwart sterk bezig. Met jaloerse blik kijkt hij soms naar Vlaanderen en naar het risicokapitaal dat daar steeds meer te vinden is. Het grote voorbeeld is de GIMV. Na het vertrek van de Generale in Wallonië mankeert de regio een industriële holding. Delwart zou die lacune graag opvullen door een soort 'privé-GIMV' op te richten. Verschillende formules liggen ter studie, maar Delwart hoopt er voor het einde van het jaar, samen met een aantal andere Waalse geldschieters, uit te zijn.

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234