Zaterdag 21/09/2019

De wedergeboorte van Los Angeles

Het perfecte klimaat, stranden maar ook wolkenkrabbers, nog ietwat betaalbare huurprijzen en een atmosfeer waarin alles kan en mag. En dat in een stad die non-stop in verandering is. Geen wonder dat Los Angeles de laatste jaren weer zo in trek is bij creatieve geesten en toeristen.

De jongste decennia heeft Los Angeles een indrukwekkende haat-liefdeverhouding opgebouwd met haar toeristen. Wie er zijn roadtrip door Californië startte, was ofwel razend enthousiast of bijzonder negatief. Een gulden middenweg leek er lang niet te zijn. De enige verklaring die ik kon vinden, was dat de City of Angels geen evidente citytripbestemming was. Of beter gezegd: geen evidente stad. Noem Los Angeles zelfs gerust de 'anti-stad', zonder duidelijk centrum, met weinig niet-te-missen bezienswaardigheden en een enorme uitgestrektheid waardoor je wel twee uur onderweg bent als je van de ene naar de andere kant van de stad wil. Ik begreep de toeristische verwarring met andere woorden wel en dat doe ik nog steeds. Want Los Angeles is nog altijd die gigantische stad die opgebouwd is uit tientallen zeer diverse wijken, met verkeer dat de term 'rampzalig' oproept en een ontbrekende dwingendheid die steden als New York, Londen en Parijs wel hebben. En toch is er de jongste jaren iets veranderd. Downtown, de wijk die het dichtst in de buurt van een stadscentrum komt, werd aangepakt en kunstenaars en artiesten uit heel het land ruilden hun overdreven huurprijzen in New York en San Francisco in voor het nog enigszins betaalbare Los Angeles. Het resultaat? Een lappendeken van hippe wijken (Silver Lake, Echo Park, Downtown), prachtige residentiële buurten (Los Feliz, Calabasas) en bruisende 'beach towns' (Santa Monica, Venice Beach, Manhattan Beach).

Een groot toeristisch gevaar in Los Angeles is keuzestress, op een bizarre manier getriggerd door een gebrek aan 'must-visit' bezienswaardigheden. In de top tien van Tripadvisor staan plekken als het Bradbury Building, het Dodger Stadium en het Pierce Brothers Westwood Village Memorial Park. Nauwelijks vergelijkbaar met een Central Park, Empire State Building of Metropolitan Museum of Art. Zonder hoogtepunten die een bezoek afdwingen, raakt de Europese toerist al snel in de war. "Maar in Los Angeles draait het meer om sfeer en gezelligheid, om variatie in landschappen en wijken, om cocktails in trendy speakeasy's en happy hours in bruisende dive bars", vertelt mijn vriend Josh, die jaren geleden zijn hometown Chicago de rug toekeerde en zijn geluk beproefde in The Big Orange. Sindsdien werkt hij als assistent-regisseur in Tinseltown. Ik leerde hem een tiental jaar geleden kennen in Italië waar we allebei op rondreis waren. Sindsdien is Josh mijn gids door L.A., mijn persoonlijke local met - bijzonder handig! - een appartement aan het strand van Manhattan Beach. "Natuurlijk maakt elke toerist een uitstapje naar de Hollywood Walk of Fame en probeert hij/zij zo dicht mogelijk bij het Hollywood Sign te geraken, maar het wordt pas echt leuk wanneer je beseft dat niks moet en alles mag in Los Angeles. Het hoogtepunt van Amerikaans hedonisme!"

Geslaagde gentrificatie

Met zijn ligging aan het water, halfweg tussen Venice Beach en het strand van Redondo, is Manhattan Beach de perfecte uitvalsbasis om de beach community's van Los Angeles per fiets te ontdekken. Manhattan Beach zelf heeft toeristisch gezien weinig in de pap te brokken, maar is een favoriet van lokale surfers en meer gegoede bewoners. In vergelijking met het naburige Hermosa Beach, Venice Beach en het meer noordelijk gelegen Santa Monica is Manhattan Beach een oase van rust, bewoond door hardwerkende yuppies en vriendelijke senioren. Van hieruit fiets je zuidwaarts over de bekende boardwalk naar het levendige Hermosa of noordwaarts, langs de luchthaven LAX, naar het boho-chique Venice Beach, waar bodybuilders op 'muscle beach' aan hun torso werken en waar in het weekend half Los Angeles lijkt samen te troepen voor vertier aan het strand. Dwars door de wijk loopt de Pinterest-waardige en beruchte Abbott Kinney Boulevard, ook wel 'the coolest block in America' genoemd. L.A.-hipsters vinden hier hun culinaire pot goud en kopen hun kekke kleding en inboedel in de vele boetiekjes, designwinkels en kunstgalerieën, waarvan de gevels met prachtige streetart zijn toegetakeld. Terwijl wij even uitpuffen van onze fietstocht en ik mijn ogen de kost geef, krijgt Josh per sms de opdracht om zo snel mogelijk naar Santa Monica af te zakken, waar niemand minder dan Elton John onverwacht een gratis concert aan het geven is. Uiteindelijk komen we net te laat voor dat concert, maar de fietstocht maakt wel duidelijk hoe vreselijk hip Venice Beach en Santa Monica geworden zijn. De perfecte voorbeelden van geslaagde gentrificatie: ooit zag je hier promenades vol ouderwetse shops, vervallen hotels en tweedehandswinkeltjes, nu wordt het de volwassen versie van Williamsburg genoemd. Fans van de Netflix-serie Flaked weten precies wat ze zich hierbij mogen voorstellen.

Curryworsten

Ook Downtown Los Angeles kreeg een broodnodige en langverwachte opwaardering, hoewel je hier nadat de zon ondergaat nog bijzonder veel daklozen vindt. "Vroeger was het hier nog erger, maar op een gegeven moment heeft de burgemeester besloten alle daklozen op een bus te zetten en ze in San Diego te droppen. Geen vriendelijke actie, maar Downtown L.A. was simpelweg niet meer leefbaar." Dat is het nu alleszins wel. En indrukwekkend op de koop toe. Naast de al imposante Walt Disney Concert Hall, gebouwd door gerenommeerd architect Frank Gehry, ligt het gloednieuwe museum voor hedendaagse kunst, The Broad. Filantroop en verzamelaar Eli Broad, financierde het opmerkelijke gebouw.

Een paar blokken verderop wandelen we na onze culturele uitstap haast automatisch de Grand Central Market in, een overdekte marktplaats die al sinds 1917 open is, maar de jongste jaren flink aan populariteit won. De keuze is enorm: gourmet burgers, Berlijnse curryworsten, Mexicaanse lekkernijen, Japanse streetfood, maar ook kaaswinkeltjes, koffiebrouwers, biosappenmakers, deli's en vershandelaars. De keuzestress en bijbehorende frustratie laait weer op: ik wil aan alle kraampjes proeven, maar heb helaas maar één maag.

Stadsoase

In Downtown valt trouwens nog veel meer te beleven. Eens je je huurwagen geparkeerd hebt in een van de vele parkeergarages van het stadscentrum (of je komt met de metro, want Downtown is ook het centrum van het openbaar vervoer), wandel je zo het kunstdistrict, het modedistrict, Chinatown of Gallery Row in. Wij maken ook even een literaire tussenstop in The Last Bookstore, een gigantische boekenwinkel in een historisch bankgebouw. Achteraf zal een drankje in een van de vele uitstekende hotelbars geen kwaad kunnen. Hier ligt het Ace Hotel, dat in 2014 haar deuren opende in het United Artists-gebouw uit 1927. Helemaal bovenin het gebouw maken we kennis met Upstairs, een zogeheten stadsoase waar je kunt drinken, eten en zwemmen. Elke avond van de week worden hier feestjes, pop-up events, live bands en andere evenementen georganiseerd op grote hoogte. Die andere uitstekende rooftopbar in Downtown L.A. is die van het Standard Hotel, dat zeer trots is op haar Duitse 'biergarten'. Het uitzicht is alleszins ongelooflijk.

Oost-Los Angeles

Van drank en kunst kan ook genoten worden in Hollywood, voor veel toeristen het echte centrum van Los Angeles. Dit is ook het epicentrum van het hedonisme. Hier drink je cocktails in het veel te trendy No Vacancy, eet je in het bijzonder populaire Trois Mec en geniet je van het uitstekende zicht op het Hollywood Sign wanneer je al je geld hebt laten rollen en wel toe bent aan een gratis activiteit. Overdag kun je hier naar Highland Avenue, waar nieuwe boetiekwinkeltjes, mooie kunstgalerieën en hippe eettentjes de ooit verlaten Hollywood Strip hebben omgetoverd tot een eeuwigdurende block party.

Iets minder fancy, maar minstens even interessant is Oost-Los Angeles, te beginnen in de residentiële, heuvelachtige buurt Los Feliz tot de hipster heaven Silver Lake en Echo Park. Meer trendy dan Silver Lake wordt het in het oosten van de stad niet. Van de boerenmarkt stap je hier naar het koffiehuis met organische bakkies troost om uiteindelijk in de tikibar te eindigen. Onderweg kom je coole interieurshops tegen, hippe restaurants en inwoners die meer dan streetstyle-waardig zijn. Silver Lake is op zich al flink uit de kluiten gewassen, maar loopt ook nog eens geruisloos over in Echo Park dat eenzelfde sfeertje ademt.

Kiezen is verliezen

Een citytripje Los Angeles valt haast altijd in het kiezen-is-verliezen-thema. De stad is gewoonweg te groot om alle interessante buurten in een drie- of viertal dagen te temmen. Ook Malibu heeft haar charmes, net als West-Hollywood, Koreatown en Culver City. Na vijf bezoekjes heb ik nog altijd niet het gevoel dat ik goed weet hoe Los Angeles precies in elkaar zit. Maar dat heb je nu eenmaal met interessante steden die zichzelf continu heruitvinden.

Praktisch

Met een oppervlakte van 760 vierkante kilometer - en dit is dan nog zonder Santa Monica, Beverly Hills en de hele South Bay gerekend - is Los Angeles al twintig keer zo groot als Brussel. L.A. County is zelfs 25 keer groter dan het Brussels Hoofdstedelijk Gewest. Een huurwagen is met andere woorden geen overbodige luxe. De stad biedt wel openbaar vervoer aan, maar er moet nog hard gewerkt worden aan de uitbreiding van de metrolijnen. Wij huurden een wagen via Sunny Cars (sunnycars.be).

Rechtstreeks vliegen op LA kan vanuit Amsterdam (KLM) en Parijs (Air France). Vluchttijd: een dikke 11 uur. Een retourtje kost ongeveer 500 euro.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234