Maandag 26/10/2020

In Memoriam

De vrouw die op patrouille wou

Wegbereider Gertrude Schimmel was de eerste vrouwelijke politiecommissaris in New York.Beeld NYT

"Ze brak het glazen plafond niet, ze vloog er los door", luidde een officiële verklaring bij het overlijden van Gertrude Schimmel, New Yorks eerste vrouwelijke politiecommissaris. Volgens ingewijden had ze een stem waarmee je kolen kon verbrijzelen.

Eigenlijk wou ze lerares Engels worden, maar omdat die jobs dun gezaaid waren, ging ze bij de politie, een mannelijk bastion in die dagen. Toen ze in 1940 begon, konden vrouwen het laagste niveau van policewoman niet ontgroeien en mochten ze nimmer op patrouille. Pas drie jaar later kregen ze een zwarte schoudertas met plaats voor een holster én een make-upkit. "Neem altijd je pistool mee en je lipstick", knipoogde de chef. "Maar gebruik beide met mate."

Als undercoveragente infiltreerde ze in goknetwerken. Ze zocht onderdak voor verweesde en verlaten kinderen - het soort werk dat men vrouwelijke agentes graag gaf om hun de confrontatie met 'echte' criminelen te besparen.

Vaak draaide ze dubbele shifts, zodat ze op andere dagen thuis kon zijn als haar twee zonen van school kwamen. Maar diep in haar smeulde een niet te doven ambitie. Dat werd een uitslaande brand toen ze in 1961, samen met collega Felicia Shpritzer, een proces aanspande tegen de stedelijke personeelsdienst. Ze voelden zich gediscrimineerd omdat ze niet mochten deelnemen aan het examen voor brigadier van politie.

De toenmalige hoofdcommissaris voerde aan dat vrouwen fysiek niet sterk genoeg waren voor die job, maar de stad verloor de rechtszaak. In 1967 promoveerden beide dames tot luitenant, en Gertrude zou het als eerste vrouw tot kapitein en commissaris schoppen. "Ik heb nooit een oproep via de politiezender gekregen", zuchtte ze weleens, "om een gebouw binnen te dringen, vijf verdiepingen omhoog te rennen en de ambulance op de hoogte te brengen. Toen ik begon, deden vrouwen dat soort dingen niet. En toen ze die wel mochten doen, had ik al promotie gekregen."

Geboren werd ze in 1918, als Gertrude Tannenbaum, maar die poëtische naam gaf ze op door met Alfred Schimmel te trouwen, een klerk bij de gemeentelijke belastingdienst. Haar vader had een eierbedrijfje en verzette zich tegen haar politiewerk. "Hij dacht dat het gevaarlijk was," zei ze, "al was hij volgens mij vooral bang dat ik met zo'n job niet van straat zou raken."

Dat bleek echter geen probleem, en nooit zou ze spijt krijgen van haar keuze. Ze schreef zelfs een roman, Joan Palmer, Policewoman, om jonge vrouwen aan te moedigen haar voorbeeld te volgen. Als leidinggevende streefde ze ernaar vrouwen op patrouille te sturen, wat pas vanaf 1973 werkelijkheid werd. "Vraag vandaag aan eender welke jonge vrouw in de politieschool sinds wanneer meisjes promotie kunnen maken, en ze zal denken dat dat altijd zo geweest is. Maar ik werkte hier al 24 jaar voor ik zelfs mocht meedoen aan het examen."

Gertrude Schimmel laat een zoon en vier kleinkinderen achter. Tot op hoge leeftijd was ze een liefhebster van poker, dat ze op professioneel niveau speelde.

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234