Zaterdag 28/11/2020

'De veiligheid was niet gegarandeerd'

'De wedstrijd gaat niet door. De veiligheid van renners, volgers en publiek kunnen we in deze omstandigheden niet garanderen. Vandaar de beslissing om de Omloop Het Volk af te gelasten.' Die boodschap bracht organisator Wim Van Herreweghe zaterdagmorgen rond de klok van elven. De sneeuwval maakte dat de Belgische openingskoers al voor de vierde keer in haar bestaan nog voor het vertrek afgelopen was. Renners en publiek konden hun ontgoocheling nauwelijks verbergen, maar toonden wel begrip voor de afgelasting.

Gent

Eigen berichtgeving

Tony Landuyt / Jonas Coertjens

De honderden toeschouwers die de vrieskou hadden getrotseerd om het Belgische wielerseizoen op gang te zien schieten, kwamen zaterdag van een kale reis terug. Het beeld omstreeks 12 uur was aandoenlijk: de bussen en motorhomes van de verschillende ploegen die door een haag van toeschouwers in stilte weer richting hotels trekken. Aan boord de renners die soms een beetje gedesillusioneerd voor zich uitstaarden. "We zullen maar een koffie met een druppel gaan drinken in plaats van naar de Kwaremont te rijden", probeerde een supporter zijn verloren koersdag goed te maken. Intussen waren de stadsdiensten al volop bezig hekken en podium af te breken. Gent bleef koersloos achter.

Het zijn slechte tijden voor wielerorganisaties. De Omloop Het Volk werd slachtoffer van een winteroffensief. Eerder dit jaar waren de Ronde van de Turkse Riviera en de Ronde van Ligurië afgelast of geamputeerd door financiële of organisatorische problemen. Dat is geen goed nieuws voor de renners. De meesten snakken naar competitie om genoeg koersritme en kilometers in de benen te hebben als straks de topklassiekers op het menu staan.

"Het zou niet verantwoord geweest zijn om in deze omstandigheden te koersen", zei organisator Wim Van Herreweghe. "We hebben zo lang mogelijk gewacht om deze spijtige beslissing te nemen. Tot twee uur voor de wedstrijd is er nog gestrooid en geveegd, maar de laatste sneeuwval was er te veel aan. Ik ben ontgoocheld en aangeslagen, zoals velen. Het is echter de enige realistisch beslissing. Sommige ploegleiders zijn ontgoocheld dat er niet gekoerst wordt. Zij wilden graag starten maar aanvaardden toch onze argumenten. De veiligheid primeert boven alles." Om zes uur zaterdagochtend waren de organisatoren al in de weer om alle punten op het parcours nog een keer onder de loep te nemen. Koersdirecteur Lucien Van Hoorde verkende omstreeks halfzeven de streek van Côte de Trieu, de Kanarieberg en de Oude Kwaremont. "Er was geen doorkomen aan", ondervond hij. "Ik had een half uur nodig om boven op de Côte de Trieu te geraken. De streek van Escanaffles lag er spiegelglad bij. Er was geen korrel gestrooid. De Kanarieberg had men alleen voor de beklimming gekuist. De afzink lag nog bedekt onder een sneeuw- en ijslaag. De Oude Kwaremont lag er vrijdag meer dan behoorlijk bij. Vanochtend lag hij opnieuw onder de sneeuw. Daar kon niet over gekoerst worden." Wim Van Herreweghe had alternatieven voor deze streek als de wedstrijd toch zou kunnen doorgaan. Zo zou afgezien worden van die hellingen en zou de Nieuwe Kwaremont de Oude vervangen. Toen later echter ook op andere plaatsen op het parcours sneeuwval gemeld werd, beslisten de organisatoren om niet te rijden. Vooral de federale wegpolitie Oost-Vlaanderen heeft de organisatoren overtuigd dat dit de enige wijze beslissing was. Hoofdcommissaris Michel Van Butseele: "Wij hebben adviezen in die richting gegeven. Ik denk in de eerste plaats aan de veiligheid van renners, volgers, publiek en eigen mensen. Sommige wegen zijn maar gedeeltelijk sneeuwvrij gemaakt. Ik durf er niet aan te denken dat hier een peloton en een volgerskaravaan over zou moeten. Een renner is wellicht handig genoeg om te manoeuvreren op die ruimte, maar een auto of een motor niet. Wat als die in het peloton of het publiek schuift? De ravage zou niet te overzien zijn. Sommigen probeerden mij te overtuigen dat de kasseiwegen van Parijs-Roubaix vaak genoeg onder water en modder liggen. Kan best, maar modder is nog altijd niet te vergelijken met sneeuw of ijs. Op modder glijd je even weg, op sneeuw of ijs ga je snel tientallen meters schuiven."

Voor de organisatoren is de afgelasting wel een kleine ramp. Ook financieel. "We hebben ons budget", zegt Van Herreweghe. "De meeste kosten zijn gemaakt. Prijzengeld moeten we niet betalen, maar het geld van buitenlandse tv-zenders zien we door de neus geboord. Het verlies zou kunnen oplopen tot 100.000 euro. De sponsors hebben we maar een stukje van de return kunnen geven. Hun 'genodigden' blijven in de kou staan, er is geen publiciteit tijdens de wedstrijd. Dat weegt echter niet op tegen mogelijke ongelukken."

Het is niet de eerste keer dat de Omloop Het Volk niet kon doorgaan. In 1960 werd de wedstrijd voor het eerst geannuleerd. "Toen was er een conflict tussen de organisatie en de wielrijdersbond over de kwalificatie van de wedstrijd", herinnert koersdirecteur Van Hoorde zich. In 1971 en 1986 zorgde zoals nu hevige sneeuwval voor afgelasting. In 1971 ging de wedstrijd enkele weken later door met Eddy Merckx als winnaar. "Dat kan in het huidige wielrennen niet meer", zegt Van Herreweghe. "Er is geen ruimte meer op de kalender. Bovendien is de ziel van de wedstrijd dan weg. De Omloop Het Volk moet de eerste wedstrijd van het Belgisch seizoen zijn en blijven. Op naar volgend jaar dus. Dan is er een nieuwe Omloop. Hopelijk één die zijn plaats heeft in de fel begeerde Pro-Tour."

'Als een wagen in het peloton schuift, is de ravage niet te overzien'

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234