Vrijdag 22/10/2021

De veer breekt bij Joel Smets

Duizenden motorcrossliefhebbers waren dit weekeinde naar de citadel van Namen afgezakt. Het merendeel kwam om wereldkampioen Joël Smets aan het werk te zien in de GP van België 500cc. De Kempenaar kent een pechseizoen en kwam met twijfels naar de Waalse hoofdstad. De tweede tijd in de kwalificaties bezorgde hem weer het vertrouwen. Ook bij aanvang van de eerste reeks voelde hij vanop zijn tweede positie dat het goed zat. Tot halverwege de tweede ronde: Smets moest opgeven.

Namen.

eigen berichtgeving

Een oorverdovend lawaai steeg op vanuit de chalet du momument. Duizenden crossfans juichten Joël Smets toe. De wereldkampioen had bij de start een valpartij kunnen ontwijken en reed in tweede positie achter de Italiaan Puzar. Zijn grote rivaal Andrea Bartolini, de leider in de stand om het wereldkampioenschap zat wel vast in de opstropping aan de start en kwam pas als voorlaatste door. "Ik was vol vertrouwen", verklaarde Smets. "Het is zoals een doelman die in een match zijn eerste bal goed pakt. Je weet dat je goed zit." Puzar zou snel gepakt zijn en Smets zou voor eigen volk de eerste manche binnenrijven. Misschien zelfs voor het eerst op de citadel winnen. "Vroeger kwam ik hier overgeconcentreerd aan de start, overgemotiveerd, daarom was ik niet relax genoeg. Dit jaar, met al de problemen die ik gehad had, kon ik meer ontspannen naar de GP toeleven."

Tot halverwege de tweede ronde. Puzar passeerde boven op de esplanade als eerste. Smets zat niet meer in zijn zog. Niet meer bij de eerste volgers, zelfs niet meer in het pak. Een doodse stilte viel neer over de citadel. Smets had moeten opgeven. Een steen zat vast tussen ketting en achterwiel, na anderhalve ronde was verder rijden niet meer mogelijk. "Het heeft helemaal niets te maken met de problemen die we in de loop van het seizoen hebben gekend", wordt achteraf verklaard. Maar de wereldkampioen is wel uit de eerste manche.

De radeloosheid is van zijn gezicht te lezen wanneer hij boven komt. "Ik heb het gevoel dat ik hier niet op mijn plaats ben", verklaart Smets. "Ik vraag me af wat ik misdaan heb om dit te verdienen." Wanneer hij een halfuurtje later, fris gewassen uitleg komt geven, heeft hij de moed, alweer, bijeengeschraapt. "Al die problemen. Het is ongelooflijk, alles gebeurt in één jaar. Na elk slecht moment denk je: nu vind ik geen motivatie meer. Maar de adrenaline is zo hoog dat ik terug klaar ben om te vechten. Toch zal de tweede reeks niet makkelijk worden. Eerst door de mentale breakdown, ten tweede wisselen de lijnen in de omloop en heb ik het ritme niet."

De tweede manche werd Smets ingesloten door vallende voorgangers en kwam hij na de eerste ronde door in veertiende positie. Hij raakte nog terug tot de vijfde positie, achter de uiteindelijke winnaar Johansson. De ontgoocheling is groot in de stand van Husaberg. "Ik ben leeg", liet een aangeslagen wereldkampioen horen. "Ik heb me altijd goed kunnen motiveren, maar nu precies besef ik dat het definitief over is. Op dit moment trek ik meer ongeluk aan dan een magneet ijzer. Pas op, ik ben de eerste om te zeggen: geluk dwing je zelf af. Ondanks alle mechanische pech ben ik me mentaal sterk blijven voelen, maar dat vaatje is blijkbaar toch redelijk leeg geweest."

Mathemathisch kan Smets nog wereldkampioen worden maar met nog vier Grote Prijzen te gaan is het quasi onmogelijk een achterstand van 63 punten op te halen. Toch zou de wereldkampioen het seizoen nog fatsoenlijk willen afsluiten. "Maar dat wordt een probleem. Ik heb mezelf altijd opgetrokken aan die kans op de wereldtitel. Dat die weg is, dringt nu stilaan tot me door. En rijden zonder enig groot doel lukt me moeilijk. Ik zal terug moeten proberen gelukkig te zijn met een GP-zege, zomaar en niet in functie van de wereldtitel."

Ook de andere Belgen zaten in zak en as. Smets' ploegmaat Danny Theybers werd mooi zesde in de eerste reeks, maar viel de tweede uit. Ook hij wordt getergd door dezelfde problemen als de Balenaar. "Als je zoveel uitvalt, wordt het moeilijk je nog te motiveren", zegt Theybers. Johan Boonen vond zelfs de moed niet meer de tweede reeks aan te vatten: "Ik heb er alles voor gedaan, maar blijk gewoon trager te zijn dan de rest. Dan kan je het niet meer opbrengen."

Het WK lijkt zich toe te spitsen op de strijd tussen leider Bartolini en Peter Johansson. Yves Demaria, voor Namen tweede in de WK-stand, blesseerde zich bij de kwalificaties en startte niet meer in de tweede reeks. Johanssons motor viel net voor de meet uit, maar hij raakte tijdig over de lijn om de Grote Prijs op zijn naam te schrijven, voor de Nederlander Willie van Wessel, die zijn eerste podium haalde. Toch denkt Johansson dat het WK een uitgemaakte zaak is: "De voorsprong van Bartolini is te groot."Freddy Carremans

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234