Zondag 27/09/2020

De twee gezichten van UB40

Jamaica stond een aantal weken geleden in brand. De zoveelste verhoging van de benzineprijs leidde tot gewelddadige protesten, plunderingen en vechtpartijen. Het telefoonverkeer lag lam, vliegtuigen bleven aan de grond en toeristen in hun hotels. Als we naar de muziek van Jamaica luisteren, realiseren we ons niet steeds dat die nog altijd ontstaat vanuit armoede en onderdrukking. Tenzij dan misschien de reggae van UB40, ook al wonen de muzikanten met hun gezinnen sinds jaar en dag in Oracabessa, aan de noordkust van het eiland. Daar luisteren ze het liefst naar de oude reggae waarmee ze opgroeiden in Birmingham, lang voor ze de meest commerciële en succesrijke reggaeband ter wereld werden. Het zijn die liedjes waarmee UB40 in de jaren '80 bijna voortdurend in de hitparade stond, covers van onschuldige pop- en soulsongs die door de groep nog eens in een nieuw kleedje gestoken werden. Het zijn ook die liedjes die onlangs twee keer 11.000 mensen naar Ahoy in Rotterdam lokten en waarmee ze op 9 juli wellicht ook in Vorst-Nationaal uitpakken.

Het reggaepubliek zie je al lang niet meer bij UB40. Ten onrechte eigenlijk, want de groep heeft schitterende songs geschreven, minder grote hits dan de covers maar vooral live, gelardeerd met spetterende dubs, van een massieve kracht en een bij momenten ontroerende schoonheid. 'Tyler' en 'King' (een ode aan Martin Luther King) deden de aanvankelijk erbarmelijk slechte geluidskwaliteit vergeten. Twee militante nummers zijn het van de allereerste elpee (1980), toen UB40 recht uit de werkloosheid kwam, zoals hun naam suggereerde. (UB40 was de benaming van de Engelse stempelkaart). Ook 'Don't break my heart' en 'Rat in the kitchen' zijn zulke songs: de ene een zwoele reggae-blues, de andere een onweerstaanbare meezinger. Of 'I love it when you smile': heerlijk lichtvoetig en wellicht de expressie van de sfeer op hun landgoed.

Toch zijn dat niet de songs waar de fans voor gekomen waren. Zij wilden meebrullen met 'Here I am baby', 'Cherry Oh Baby', 'Kingston Town', 'Homely Girl' of 'The way you do', stuk voor stuk perfecte popsongs, maar ook onlosmakelijk verbonden met de originele versies. Tenzij je de nummers hebt leren kennen via UB40, op de twee cover-cd's Labour of Love I en II, waarvan er wereldwijd tientallen miljoenen verkocht zijn. Labour of Love III (1998) doet het iets minder goed en dat heeft misschien te maken met de aard van de liedjes die UB40 dit keer covert. 'Soul Rebel' van Bob Marley werd live vakkundig verkracht door percussionist-gelegenheidszanger Norman Hassan (ook leadzanger Ali Campbell moet zijn stem dringend verzorgen), maar was toch al geen spek naar de bek van het brave volkje. 'Train is coming', een vergeten ska-parel van Ken Boothe, kreeg van UB40 een heel nieuwe drive mee en moet eigenlijk een wereldhit worden, maar van enig herkenningseffect was vrijdag geen sprake.

De twee gezichten van UB40 kwamen het scherpst tot uiting in 'Red red wine' en 'Legalize It', het eerste massaal meegebrald, het tweede amper herkend, ondanks een mooie, kunstzinnige videomontage en in weerwil van het ganja-gunstige klimaat in Nederland. Het beruchte pleidooi (Peter Tosh) voor legalisering was het laatste onderdeel van de show, wie weet een vingerwijzing naar de toekomst waarin UB40 opnieuw eigen en andermans rootsreggae-songs zal opnemen in plaats van de toch wat fluffige deuntjes waarmee de heren hun fortuin hebben gemaakt. Hoewel: dan zou de reggae misschien haar enige hitgroep kwijt zijn, en uiteindelijk wist UB40 in Rotterdam ook mijn hart te verwarmen. Karel Michiels

UB40 speelt op vrijdag 9 juli in Vorst Nationaal

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234