Woensdag 18/05/2022

De tikkende tijdbom onder de grond

Op de Houtmarkt wordt het deksel van de rioolput gelicht. Een ingenieus takelliftje brengt ons naar de bodem van de catacomben. Daar staan we dan, in het pikdonker. Goed ingepakt in een witte overall, met rubberlaarzen die langer zijn dan onze benen. Al reikt het sop, een mengeling van afval- en regenwater, maar tot aan de enkels. Welkom in de Hoezebeek, een riool van maar liefst een eeuw oud.

"Vroeger was dit een gewone beek. Later hebben ze die overwelfd en er een riool van gemaakt. Nu is zowat de helft van de stadskern, van linkeroever, erop aangesloten", licht Eddy Thijs toe. De sectiechef wegen en rioleringen van de stad Aalst gaat ons voor in de duisternis.

Laat je zaklamp even over de bakstenen schijnen en je merkt het algauw: de tand des tijds knaagt onherroepelijk aan het metselwerk. "Pure erosie", vertelt Thijs. "Vooral de eerste laag bakstenen is al sterk aangevreten. Het is niet overdreven om te stellen dat dit een tikkende tijdbom is. Niet dat de boel hier morgen zal instorten, maar toch. We moeten dit in de gaten houden.

"De laatste inspectie van deze riool dateert van vijftien jaar geleden. De toestand is in de afgelopen jaren niet dramatisch verslechterd, maar als dit nog tien of twintig jaar onaangeroerd blijft, wordt het risico op weginzakkingen toch wel bijzonder groot. En je weet natuurlijk nooit op voorhand wanneer het grote gevaar dreigt. Ik heb geen glazen bol."

Een objectieve studie die de risico's in kaart brengt, dringt zich op. En die komt er ook, in samenwerking met Aquafin, dat in het Vlaams Gewest verantwoordelijk is voor het aanleggen en beheren van waterzuiveringsinfrastructuur. Thijs: "Volgend jaar geven we het startschot voor die sleetstudie. Zo kunnen we de gevaarlijkste riolen oplijsten en een investeringsplan op maat uitdokteren. Dan zullen we duidelijk vastleggen welke riolen een jaarlijkse inspectiebeurt nodig hebben en bij welke het vijf à tien jaar kan wachten."

6 à 7 miljoen per jaar

Aquafin wordt in Aalst enkel ingezet voor specialistenwerk. Het is de stad zelf die het riolennetwerk beheert. En de nodige inspanningen worden nu al gedaan, weet Thijs. "We geven jaarlijks 6 à 7 miljoen euro uit aan het vernieuwen van oude riolen. Als onze wegen versleten zijn, dan vervangen we meteen ook de rioolbuizen die eronder liggen.

"Dat is in bepaalde steden en gemeenten wel even anders. Sommige besturen leggen enkel de wegen opnieuw aan, wetende dat de riool eronder aan vervanging toe is. Zij kijken totaal niet om naar wat er ondergronds gebeurt. Maar goed, de burger ziet natuurlijk vooral graag dat de zaken bovengronds veranderen."

Ondanks die aanzienlijke investering in het riolenstelsel kan de stad de slijtage maar net bijbenen. "We zitten telkens op het randje. Maar nog meer financiële middelen kunnen we er niet voor vrijmaken. Vergeet niet: bovenop de investering in de nieuwe riolen komen ook nog eens dezelfde kosten voor het herstellen van de wegen. Konden we die grote riolen, zoals deze hier, maar overdragen aan Aquafin. Dat zou al een grote stap vooruit zijn, want zij slorpen de meeste centen op."

De Hoezebeek, hier 1,75 meter hoog en 1 meter breed, verkeert, voor een eeuweling, al bij al nog in een betrekkelijke staat, stelt Thijs vast. "De slechtste riolering is die van vlak na de Tweede Wereldoorlog. Dat zijn dunne betonbuizen met kippengaas erin, niet bepaald een goede wapening. Vanaf de jaren zeventig is de kwaliteit van die betonbuizen verbeterd."

We schrikken even op: het is de beep van de zuurstofmeter. Of alles in orde is? "Geen paniek", sust Thijs. "Zolang het toestel niet hevig begint te piepen, is er voldoende zuurstof en geen gevaar voor schadelijke gassen."

Oef, met de gassen valt het mee. Met de geur ook: de verwachte walm blijft uit. Moet een riool dan niet stinken? "Nu ligt er niet zoveel slib, dan heb je minder stank. Anders kan het hier wel serieus beginnen te gisten en krijg je die dampende geur. Snikheet heb je het dan. Zo hebben we al veel zweet vergoten. (lacht) Maar je hebt gelijk. Het is hier eigenlijk nog lekker fris en luchtig."

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234