Zondag 17/10/2021

De stille outsider

Kevin Pauwels (31) wereldkampioen? Het is mogelijk dat de Belgische WK-joker zondag iedereen zot krijgt in Zolder. Een complete verrassing zou het niet zijn.

1

Topconditie

"Hard gewerkt op Mallorca. En deze week nog achter de brommer getraind om mijn startsnelheid aan te scherpen. Ik ben zeker niet slecht", schat Pauwels het braafjes in. Dan klinkt coach en inspanningsfysioloog Peter Hespel overtuigder. "Kevin is beter dan de voorbije twee jaar. Gezien hoe snel hij reed die drie laatste ronden in Hoogerheide, ondanks rugpijn? Hij is klaar voor een mooi WK. Waarmee ik niet beweer dat hij er Van der Poel zal afrijden. Mathieu is op dit moment hors catégorie. En met Van Aert stuit hij op een ander fenomeen. Maar zeg nooit nooit. Ook zij kunnen een offday hebben of met pech worden geconfronteerd."

2

Rugkwaal onder controle

Een bout in zijn heup - souvenir van een val bij de nieuwelingen - laat Pauwels het krachtverlies compenseren vanuit de omringende rugspieren, die daar soms zwaar tegen protesteren. Het probleem lijkt voorlopig onder controle. "We weten hoe we ermee moeten omgaan", zeggen ploegleider Mario De Clercq en mecanicien Bart Risbourg, zijn steun en toeverlaat. Dagelijkse oefeningen maken de pijn draaglijk. En laat de aard van het parcours in Zolder wat dat betreft nu perfect in zijn kaart spelen, merkt Hespel op. "Een snel circuit, waar weinig moet geploeterd en gelopen worden. Ideaal."

3

Rustig

Ingetogen, zwijgzaam, nederig, zo kennen we Pauwels. Teammanager Jurgen Mettepenningen: "Hij straalt rust uit, panikeert niet snel. Geen klamme handjes of trillende benen. Een pluspunt, in de aanloop naar zo'n WK." Die rust probeert Risbourg te respecteren. "Vaak praten we over andere, niet crossgerelateerde dingen, om de aandacht af te leiden en hem niet op te zadelen met stress. Je hoeft hem niet extra te motiveren. Dat doet hij wel uit zichzelf. Hem gewoon gerust laten volstaat." In die zin is het ook prima om Pauwels vanuit de underdogpositie te laten starten, meent Mettepenningen. "Dan is hij op zijn best."

4

Zolder, zijn parcours

Eén wereldtitel (junioren 2002), twee Wereldbeker-zeges (2009, 2011) en drie tweede plaatsen (2008, 2014, 2015): Pauwels is dé Zolder-renner par excellence. Waarom Terlaemen hem zo goed ligt? "Er zit een beetje hoogteverschil in en het is snel: de perfecte combinatie." Een kopie van zijn vertrouwde Kempengrond, ziet Risbourg erin. "Draaien en keren in de bossen, daar houdt Kevin wel van."

Eén keer ging het mis, herinnert Pauwels zich. "Op sneeuw en ijs." Maar bij afwezigheid van Koning Winter verdient hij de jokerstatus ten volle, vindt De Clercq. "De bondscoach wéét wat hij op dat parcours aan Kevin heeft."

5

Ultieme droom

Twee Wereldbekers, één bpost bank trofee, 33 profzeges. "Alles al wel een keer gewonnen", stelt Mettepenningen met overdrijving. Pauwels haalde het maximum uit zijn carrière. Of toch bijna, want die titel, mondiaal of nationaal, ontbreekt nog. "Het zou de cirkel rond maken", beseft Risbourg. "En als hij dan toch mag kiezen, dan liefst de wereldtitel voor eigen volk."

Terechte beloning voor zijn jarenlange werkijver en stielliefde, zou het volgens Mettepenningen en De Clercq zijn. "Een paar keer zat het erin. Maar altijd was wel iemand sterker. Het blijft zijn ultieme droom."

6

Geschiedenis schrijven

Wereldkampioen bij de junioren in Zolder 2002, voor Kuzniak en Stybar. Wereldkampioen bij de beloften in Pontchâteau, voor Gil en Zlamalik. Pauwels heeft zondag een afspraak met de geschiedenis. Na Simunek sr., Lars Boom en Niels Albert kan hij de vierde renner ooit worden die in alle categorieën de regenboogtrui pakt. "Zou mooi zijn", vindt ook Risbourg. "Maar daar is Kevin totaal niet mee bezig. Hij weet bij wijze van spreken niet eens welk rugnummer hij droeg op de vorige WK's." Het is ook zo lang geleden, zegt Pauwels. "Alleen daarom al zou ik er graag een derde titel aan toevoegen en me bij dat prestigieuze gezelschap scharen."

7

Premie lonkt

"37.500 euro", noemt Mettepenningen de dingen bij naam. "Dat geldt zowel voor Kevin als Vanthourenhout. Dik in orde, toch? Daarvoor plooit een mens zich al eens dubbel." Pauwels' seizoen mag dan wel vallen of staan met een wereldtitel (hij won met Niel en Ruddervoorde slechts twee crossen), zijn toekomst in de ploeg hangt er niet van af. Mettepenningen: "absoluut niet. Ik hoop zelfs dat hij tot het einde van zijn carrière bij ons blijft. Kevin is zo'n beetje mijn poulain. Een type dat me ligt: sober, rustig. Tegelijk is hij een fantastisch mens op wie je niet boos op kunt zijn. Niemand die hem de wereldtitel zou misgunnen."

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234