Woensdag 01/12/2021

De stem van een generatie kraakt niet meer

De Britse rock- en blueszanger Joe Cocker is gisterenavond op 70-jarige leeftijd overleden aan de gevolgen van longkanker. Door zijn optreden op Woodstock en hits als 'Unchain My Heart' en 'With A Little Help From My Friends' was hij al bij leven een legende, zelfs al bracht hij de afgelopen jaren geen vernieuwende albums meer uit.

"Over vier jaar ga ik met pensioen", stelde Joe Cocker in een interview met deze krant. Vandaag, exact vier jaar en drie maanden later, is zijn carrière inderdaad tot een einde gekomen, maar helaas anders dan hoe de zanger zich toen in Brussel had voorgesteld. Hij overleed gisterenavond, toch tamelijk onverwacht, na gevochten te hebben tegen longkanker.

Daarmee dooft een ster zonder sterallures. Cocker wordt door zijn manager, platenbazen, journalisten en collega-muzikanten omschreven als notoir bescheiden en bijzonder vriendelijk. "Hij was een geweldige kerel uit het noorden waar ik zeer van hield", reageert de voormalige Beatle Paul McCartney. "Ik kende hem als een goede vriend en als een geweldige man die zo veel aan de wereld heeft geschonken."

Woodstock

Cocker, die in mei 1944 in het Engelse Sheffield werd geboren, was dan ook al bij leven een legende. En hoewel hij 40 albums uitbracht, blijft zijn naam tot vandaag vooral verbonden met de jaren zestig. Een decennium dat hij begon als gasfitter en eindigde als een wereldster, die in 1969 op Woodstock optrad voor honderdduizenden mensen.

Het was een eerste orgelpunt in een carrière die pas zes jaar eerder écht was begonnen. Onder zijn artiestennaam Vance Arnold speelde hij covers van Ray Charles en Chuck Berry in de pubs van zijn geboortestad, totdat zijn band gevraagd werd om in het voorprogramma van The Rolling Stones op te treden.

Enkele jaren later vormde hij de Joe Cocker and the Grease Band. En hij bracht, ironisch genoeg, een nummer van The Beatles uit. With A Little Help From My Friends, met Led Zeppelins Jimmy Page op gitaar, werd in 1968 een nummer 1-hit in het Verenigd Koninkrijk en staat vandaag nog steeds bekend als een van de beste covers aller tijden.

Wat volgde, was voor de zoon van een ambtenaar een rit in op hol geslagen achtbaan. Zijn rauwe, schreeuwende stem en spastische bewegingen op het podium maakten van hem een ster, een status die hijzelf kracht bijzette op het legendarische Woodstockfestival. Om voorbij de mensenmassa te geraken, werd hij met een helikopter tot bij het podium gebracht.

"We hadden geluk dat we vroeg op de dag mochten optreden", zei Cocker daarover in 2013. "Het duurde tot de helft van onze set voordat we de aandacht van iedereen hadden gekregen. Pas later kwam ik erachter dat de hele band LSD had genomen en dat ik als enige nuchter op het podium had gestaan."

Drank en drugs

Maar die nuchterheid zou niet blijven duren. Cocker was tegen het begin van de jaren zeventig uitgeput en zocht zijn toevlucht in drank en drugs. Tijdens concerten vergat hij zijn teksten en gooide hij schoenen naar het publiek.

"Toen ik begon, was ik een bierdrinker uit Sheffield", zei hij later. "En plots werd ik in de wereld van de Amerikaanse rock geworpen. Als ik mentaal sterker was geweest, dan had ik alle verleidingen kunnen weerstaan. Maar afkickcentra bestonden niet en drugs waren overal beschikbaar. Ik dook met mijn hoofd vooruit in een neerwaartse spiraal, waar ik slechts met grote moeite uit ben geraakt. Het heeft mij jaren van mijn leven gekost."

Pas in 1982, na enkele zeer lauw ontvangen albums, trad Cocker - naar eigen zeggen dankzij zijn Amerikaanse vrouw Pam Baker - weer op de voorgrond. Hij brengt, samen met zangeres Jennifer Warnes, Up Where We Belong uit. Daarna volgen de hits elkaar opnieuw op: eerst in 1986 met You Can Leave Your Hat On, geschreven door Randy Newman, en een jaar later met de cover Unchain My Heart.

Ook de jaren negentig, denk aan Summer In The City en Have a Little Faith in Me, brachten hem succes en hij bleef sindsdien geregeld albums uitbrengen. Zijn laatste platen, waarbij Fire It Up in 2012 verscheen, werden minder enthousiast onthaald. Cocker, intussen gestopt met roken en drinken, speelde volgens critici te zeer op veilig en verkende geen nieuwe oorden met zijn raspende stem. Maar de zanger liet de kritiek niet aan zijn hart komen.

"In veel gevallen zijn mijn vertolkingen inmiddels bekender bij het grote publiek dan de originele uitvoeringen", zei Cocker in 2010. "McCartney heeft me ooit verteld dat mijn versie van 'With a Little Help' inmiddels de definitieve geworden is. Maar eerlijk gezegd, ik vind niet dat ik zoveel bereikt heb. Als mijn muziek troost en plezier heeft gebracht, is het wat mij betreft de moeite waard geweest. Meer ambitie heb ik nooit gehad."

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234