Dinsdag 16/08/2022

De slag om de oorlogstoerist

In de hoop een graantje mee te pikken van '100 jaar Groote Oorlog' wordt in de Westhoek stevig gemobiliseerd. Ex-leerkrachten die plots gidsen, jongeren die een eigen gidsbedrijf oprichten tot Canadezen die er met busjes rondtoeren.

"Tja, meneer. Dat is de vraag van één miljoen hé." Fernand Vanrobaeys van Toerisme Ieper heeft geen glazen bol: "Als ik wist hoeveel toeristen er volgend jaar naar de Westhoek komen voor de herdenking, wel, dan was ik nu een rijk man."

Er heerst wat zenuwachtigheid diep in de West-Vlaanders. Wordt de Westhoek volgend jaar belegerd? Niet door de Duitsers, maar door toeristen? De waslijst aan festiviteiten over WOI die gepland staan, doet de westelijke uithoek van ons land watertanden. Iedereen wil een deel van de koek. Vorig jaar al landden 341.000 oorlogstoeristen in Ieper en omstreken, goed voor een omzet van 32,5 miljoen euro.

Een aantal dat volgend jaar naar verwachting moeiteloos wordt overstegen. De eerder voorzichtige prognoses hopen op een stijging van 15 procent, wat maakt dat er straks tot 400.000 - voornamelijk Britse - toeristen neerstrijken in de Westhoek. En dan zijn er nog de Britse scholieren die premier Cameron naar ons land wil sturen. Toeristen en scholieren, die allemaal een woordje uitleg nodig hebben. Want wat was dat daar allemaal in Passendale?

Het maakt dat er aan de rand van West-Vlaanderen duchtig gemobiliseerd wordt. Het volk ziet brood in de bommen en granaten. Fernand Vanrobaeys, van Toerisme Ieper: "Je ziet de laatste tijd heel wat gidsbedrijven opduiken. Het is duidelijk dat hier volgend jaar iets te gebeuren staat."

Busjes

Dat is ook duidelijk bij Syntra West, dat al een paar jaar de opleiding 'Regiogids Westhoek' aanbiedt. De opleiding is populair: Syntra stoomde al zo'n een 80-tal gidsen klaar voor de loopgraven. Patrick Gyselinck van Syntra: "Mensen hebben geanticipeerd op wat eraan komt. Niet iedereen richt zich specifiek op WOI, maar toch velen."

Kevin Breyne uit Kortrijk haalde zo'n diploma en stampte 'Confrontours' uit de grond. "Uit interesse in de streek en het verleden", zegt hij. "Maar ook voor WOI. Daar is nu eenmaal ook een markt voor. Ik probeer me een beetje weg te houden uit Ieper, waar de concurrentie groot is. Op geen enkele locatie ben je nog alleen. Dus kies ik enigszins voor Kortrijk, dat ook een oorlogsverleden heeft, dat op zijn beurt ook de nodige aandacht verdient. Je ziet nu al Britten overnachten in Kortrijk. Ik kan alleen maar hopen dat Ieper volgend jaar volgeboekt raakt." (lacht)

Zelfde verhaal bij Miguel Bouttry, ook hij behaalde een diploma. Ook hij richtte een eigen gidsbedrijf op (Rent a Guide) en zag zijn focus verschuiven van de natuur naar het slagveld. "Nu draait 85 procent van de rondleiding om WOI, natuurlijk. Dergelijk toerisme is logischerwijs fors gestegen. Het is afwachten voor volgend jaar, maar je voelt dat de concurrentie stijgt. Je ziet andere bedrijfjes opduiken in de regio Ieper. Je ziet ex-leerkrachten die het veld intrekken en vrijwillig gidsen. Je ziet zelfs Britten en Canadezen die zich hier vestigen om in te spelen op de vraag naar Engelstalige gidsen."

Gids Katrien Nolf vult aan: "Er zijn zelfs mensen in busjes die rondrijden richting de battlefields, voor de typische rondritten. Ook buitenlanders zie je met die busjes rijden. Het is hun volste recht. Mensen die hier aankomen willen allemaal Tyne Cot zien. Wie Parijs bezoekt, wil ook de Eiffeltoren zien. We spreken hier over een vrije markt. Natuurlijk mogen mensen hun eigen bedrijf oprichten, want het is niet altijd makkelijk om zelf aan de slag te kunnen bij een erkende gidsenvereniging. Maar even belangrijk: niet iedereen kan uit de pot eten. De markt is niet onuitputtelijk. Ik vrees voor een verzadiging."

Wrevel

De instroom aan gidsen zorgt ook voor wat wrevel. Gidsenkringen zijn niet ingenomen met de avondopleiding bij Syntra West. In Ieper, waar er zo'n 60 officiële gidsen zijn, zijn er volgens de lokale gidsenkring meer dan genoeg en wordt met een beschuldigende vinger naar Syntra gewezen. Ieper ziet geen ruimte meer voor extra verkenners en padvinders.

Fernand Vanrobaeys van Toerisme Ieper besluit: "Ik ga er mij niet mee bemoeien. Is er een overaanbod? De vrees bestaat. Tja, de Westhoek kan niet meer verkopen dan er geproduceerd wordt. We zullen zien, volgend jaar, of er niet te veel zullen zijn. Maar een glazen bol heb ik niet. Helaas."

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234