Dinsdag 26/10/2021

De rijkste familie van het land

Adellijke families achter biergigant InBev zijn dik 12 miljard euro waard

De uiterst discrete, onderling verweven InBev-families de Spoelberch, de Mévius en Van Damme vormen met een vermogen van in totaal dik 12 miljard euro de rijkste zakenfamilie van het land, zo bleek uit Humo's top 100 van Rijkste Belgen. Ze vergaarden hun miljarden met één product: bier.

Door Emmanuel Vanbrussel

Misschien kent u Grégoire de Mévius nog, de rallyrijder die tijdens Parijs-Dakar van 2005 met zijn Nissan spectaculair over de kop ging en ei zo na in een rolstoel belandde. Hij is een van de bekendste telgen van de zakenfamilies achter de biergigant InBev. Niet dat hij zich zelf veel met het bedrijf bezighoudt. "Dat onze familie zo succesvol is in zaken, dankt ze aan het feit dat ze altijd competentie buiten de familie heeft gezocht", verklaarde hij ooit in een interview met Het Nieuwsblad. "Als er nood is aan nieuwe ideeën, dan kun je die personen ook makkelijker aan de kant zetten zonder een familiale crisis te veroorzaken."

De familie de Mévius zwaaide, samen met de familie de Spoelberch uit het Vlaams-Brabantse Wespelaar, jaren lang de plak bij de Leuvense brouwerij Artois, met de pils Stella Artois als absolute vlaggenschip. Hun onderlinge verwevenheid gaat terug tot begin vorige eeuw, toen de brouwerij in handen was van Edmond Willems. Toen die overleed, liet hij twee dochters na: Elise zou trouwen met burggraaf Adolphe de Spoelberch, Amélie koos voor Eugène de Mévius.

De beide families raakten in de loop der jaren almaar meer verstrengeld. Huwelijken brachten nog ander blauw bloed binnen, zoals de families de Pret Roose de Calesberg, de Haas Teichen of van der Straten Ponthoz.

Eind de jaren tachtig sloten de families de Mévius en de Spoelberch een monsterverbond met nog een ander Belgisch brouwersgeslacht, de Van Dammes van brouwerij Piedboeuf. Pater familias Albert Van Damme is de maker van het pilsmerk Jupiler. Ook bij hem lag een huwelijk trouwens aan de basis van het familiale patrimonium. West-Vlaming Van Damme trok naar Luik om zijn Frans te verbeteren, ontmoette er de brouwersdochter Eugénie Piedboeuf en huwde haar.

De drie families lieten brouwerij Artois en Piedboeuf samensmelten tot Interbrew, dat Leuven als thuishaven kreeg. Een gigant op de Belgische markt was geboren. De pilsen Stella Artois en Jupiler werden zustermerken. Interbrew palmde meer dan de helft van de Belgische bierverkoop in.

Maar nog was de zakelijke ambitie van de brouwersfamilies niet geblust. Interbrew lonkte almaar meer naar het buitenland. In 1995 nam Interbrew het Canadese Labatt over. Vijf jaar later trok Interbrew ook naar de beurs van Brussel.

Die beursgang, op 1 december 2000, was het begin van de spectaculaire vermogensopbouw van de naar schatting 250 familiale aandeelhouders. Hun fortuin surfte vrolijk mee met de stijgende aandelenkoers.

"Ik ga niet ontkennen dat dat familievermogen mijn leven vergemakkelijkt", verklaarde Grégoire de Mévius daarover. "Het heeft me altijd in staat gesteld mijn contracten vanuit een comfortabele positie te onderhandelen. Maar ik hecht tien keer meer waarde aan het geld dat ik met autosport heb verdiend. Want dat heb ik verdiend met mijn prestatie."

Nauwelijks vier jaar later besloten de Interbrewfamilies nog een divisie hoger te spelen. Ze stuurden aan op een fusie met het Braziliaanse Ambev. De strateeg achter de schermen was volgens velen Alexandre Van Damme, de kleinzoon van Albert. In tegenstelling tot de meeste familieleden was hij zelf operationeel actief geweest bij Interbrew en hield hij van dichtbij het management in het oog. Zijn onderhandelingen met de Braziliaanse miljardairs achter Ambev, Jorge Paula Lemann, Carlos Alberto Sicupira en Marcel Telles, bleken cruciaal voor het welslagen van de transcontinentale fusie. Interbrew en Ambev smolten samen tot het huidige InBev.

Omdat de families hun belang in InBev onder meer onderbrengen in weinig transparante Luxemburgse vennootschappen, is het niet duidelijk hoeveel aandelen individuele erfgenamen als Alexandre Van Damme precies bezitten. De Luxemburgse holding Patri Participations is verbonden met de familie Van Damme, terwijl de familie de Spoelberch achter de Luxemburgse holding Wernelin schuilt. Volgens schattingen hebben de Belgische families ongeveer 45 procent van InBev in handen.

Een belangrijk deel van het familiale vermogen zit verankerd in de Stichting InBev, het Belgisch-Braziliaanse machtscentrum dat goed is voor 52 procent van alle InBev-aandelen. Hoewel de Belgen een pak meer aandelen bezitten, hebben Belgen en Brazilianen evenveel stemmen.

Vier Belgen vertegenwoordigen de familiale aandeelhouders in de raad van bestuur van InBev. Het gaat om de onvermijdelijke Alexandre Van Damme, Arnoud de Pret Roose de Calesberg, Grégoire de Spoelberch en consensusfiguur Stéfan Descheemaeker, die tot voor kort in het topmanagement van InBev zat en ooit werd getipt als CEO.

Maar ondanks die Belgische vertegenwoordiging is de dagelijkse leiding van de biergroep stevig in handen van de Brazilianen, die met Carlos Brito en Felipe Dutra zowel de CEO als de CFO (financieel directeur) leveren.

Het zijn ook de Brazilianen die de forcing voeren in de lopende poging om het Amerikaanse Anheuser-Busch, de brouwer van Budweiser, over te nemen. Grootaandeelhouders Jorge Paulo Lemann en Marcel Telles hebben topman August A. Busch III, een nazaat van de stichtende familie Busch, daarover informeel gepolst op 2 juni in Tampa, Florida, zo maakte InBev zelf bekend. Negen dagen later meldde InBev dat het liefst 46 miljard dollar over heeft voor een overname van Anheuser-Busch.

Het is onduidelijk hoe de Belgische families aankijken tegen wat mogelijk een tweede megafusie wordt in acht jaar. Al lijkt het erg onwaarschijnlijk dat de InBev-Brazilianen een operatie van die omvang in gang zetten zonder de goedkeuring van iemand als Alexandre Van Damme.

Als de megaovername lukt, dan komen de Belgische brouwersfamilies mee aan de absolute wereldtop in bierland. De combinatie InBev-Anheuser is goed voor een jaarproductie van 420 à 460 miljoen hectoliter, of een kwart van de wereldwijde biermarkt.

Maar August Busch ziet een transcontinentale verbroedering met de Van Dammes of de de Spoelberchs voorlopig niet zitten. De raad van bestuur van Anheuser-Busch, waar hij voorzitter van is, verwierp eergisteren unaniem het overnamebod van InBev.

Rallyrijder Grégoire de Mévius:

Het succes van onze familie is dat ze competentie altijd buiten de eigen rangen heeft gezocht

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234