Maandag 26/07/2021

De renaissance van Serena

Serena Williams is teruggekomen. Niet als een boemerang, veeleer als een kanonskogel. De kritiek verstomde en haar tegenstandsters gaan weer met knikkende knieën de strijd aan. 'Als ik top ben, zie ik niet in wie me kan verslaan.'

door Bart Fieremans

delray beach l In het tennis overstijgt Serena de grote Venus: meer grandslamtitels, nog iets verbetener, meer starpower en dit jaar sportief een fantastische comeback gemaakt. Impressies vanuit Delray Beach, waar de Williamszussen verenigd zijn in de Fed Cup om België weg te vagen.

Fysieke fitheid, het is een cruciale spil in de tenniscarrière van Serena. Haar imposante comeback komt ook omdat ze conditioneel weer op peil staat en nu relatief blessurevrij is, na enkele jaren last aan knie, schouder en enkel. 2006 was zonder twijfel een dieptepunt, toen Serena in de Australian Open als mikpunt van wereldwijde spot met foto's van zichtbaar overtollige kilo's een vroege aftocht moest blazen. "Overgewicht en overbetaald, is het helemaal over voor Serena?", kopte een Britse krant toen, en de Amerikaans tennislegende Chris Evert deed er een schep bovenop in een open brief: waarom Serena haar tennistalent zo vergooit en dat ze zich wat minder moest ophouden met showbusiness.

Maar Serena Williams zou terugslaan als een kampioene. Dat ze na het dieptepunt in juli vorig jaar - weggezakt op WTA-plek 140 - uitgerekend in januari 2007 op de Australian Open met haar achtste grandslamtitel triomfeerde, sloeg de tenniswereld met verstomming. Temeer ze in de vier maanden daarvoor amper drie matchen gespeeld had, en net voor de Australian Open nog schokkend verloren had van de Oostenrijkse Sybille Bammer. Na de Australian Open gaf Serena de critici lik op stuk, niet in het minst zij die met haar gewicht gespot hadden. Serena bewees zelfs zonder matchritme als een nummer één van de wereld te kunnen spelen. En zo zei ze in People Magazine: "Ik weet dat ik breder ben dan andere vrouwen. Ik heb geen platte borsten of gat, maar kan er niet aan doen. Trouwens, jongens vinden dat toch leuk?"

Ook al ambieert Serena een carrière als actrice, tennis blijft voorlopig de eerste prioriteit. In april zou Serena haar comeback kracht bijzetten met haar tweede grote titel dit jaar in Key Biscayne. Nota bene in de finale tegen Justine Henin, waarin Serena een 6-0-verlies van de eerste set en een matchpunt tegen nog wist om te buigen tot een zege.

En ook de Fed Cup dit weekend tekent de renaissance van Serena. Van 2003 dateert haar laatste optreden in de VS-ploeg, waarin ze nog altijd een ongeslagen status heeft (6 zeges). Serena en Venus beseffen dat er tegen een onthoofd België zonder Clijsters en Henin weinig eer te rapen valt, en het klonk deze week geforceerd uit hun mond dat ze het duel heel ernstig nemen. De uitkomst is geen hersenbreker: Kirsten Flipkens en Caroline Maes zijn weerloze slachtoffers in de gespierde grijparmen van de zussen.

Een persoonlijk interview krijgen met Serena Williams is geen sinecure. Journalisten moeten het stellen met de officiële persconferenties na een match, maar voor de enige Belgische reporter ter plaatse in Delray Beach wou de media officer wel een extra inspanning doen: we kregen vijf minuten met Serena na een tennisclinic van de Williamszussen donderdag in Pompey Park, een publieke tenniscourt in Delray Beach. Daar hebben Venus en Serena als jonge tieners zelf nog balletjes geklopt - ze zijn niet vergeten vanwaar ze komen.

Op dezelfde plek verdrongen zich donderdag honderd kinderen. Onder escorte stappen Serena, Venus en co. het veld op, de tienjarige Samone Jansen beleeft de dag van haar leven als ze samen met Serena op de foto mag. Dan nemen de Williamszussen hun posities op het veld in en slaan willekeurig wat balletjes met de kindjes die duidelijk nog wat coördinatie missen. Maar Serena pept ze op: "Great shot, you're really good. Ooh, you like to volley."

Zoals beloofd kregen we na de clinic vijf minuten tijd met Serena , waarbij we peilden naar haar comeback dit jaar - hoe verklaart ze het zelf? Serena antwoordt met een kort knikje en denkt even na: "I don't know, ik heb gewoon heel hard gewerkt. Het was heel belangrijk voor mij om weer top te staan. Ik ben nooit gestopt in mezelf te geloven. Ik had vele blessures, en dat was moeilijk. Logisch dat je dan vertrouwen verliest. Toen ik begin dit jaar in een Tier IV (allerlaagste categorie van een WTA-toernooi) verloor, was ik geschokt en gefrustreerd. Ik zei: 'That's not Serena Williams.' Het was een keerpunt. Maar ik heb gewoon te veel blessures gehad om constant te spelen."

Pak je de zaken nu anders aan om blessures te vermijden?

"Ik werk nu harder in de gymzaal, misschien iets minder op de court, maar meer naast de court. Mixing it up."

Trok je je de kritiek op je resultaten en je overgewicht vorig jaar erg aan?

"I proved you guys were wrong. Alleen een atleet zelf kan begrijpen hoe hard het is met blessures te spelen. Ik was niet zo fit als ik wilde zijn. Ik wist dat ik veel beter kon als ik fit zou zijn. De Australian Open won ik zelfs zonder dat ik 200honderd procent fit was: dat geeft een vertrouwensboost. Hoe fitter ik dit jaar word, hoe moeilijker het zal zijn om me te kloppen. Mijn spel is gebaseerd op kracht en snelheid. Als ik top ben, zie ik niet in wie me kan verslaan."

Henin had je bijna te pakken in Miami: ze won de eerste set in de finale met 6-0 tegen je...

"(knikt) Ik was geschokt dat ik geen opslag kon houden, en fouten bleef maken. En zij speelde unbelievable."

Is Henin nu je moeilijkste tegenstandster?

"(kordaat) No, Venus. Always Venus."

Bij de mannen is er de rivaliteit Federer-Nadal. En bij de vrouwen? Serena vs. Sjarapova of vs. Henin?

"Bij rivaliteit moet er sprake zijn van duels op het scherp van de snee: tough and close. Ik zie een grotere rivaliteit met Henin. Ze is mentaal keihard, snel en brengt veel ballen terug."

Heb je nog een boodschap voor Kim Clijsters, die straks stopt?

"She's a great girl. Ik wens haar het beste. Als zij wil stoppen, kan ik haar niet tegenhouden."

Serena Williams:

Hoe fitter ik dit jaar word, hoe moeilijker het zal zijn om me te kloppen

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234