Maandag 21/06/2021

De perfecte misdaadbestrijder

'Het was alsof John Wayne binnenkwam', zegt de biograaf van Joseph Coffey, een van de beroemdste inspecteurs van de New Yorkse politie. Hij ondervroeg als eerste seriemoordenaar Son of Sam, maar danste ook met de first lady.

Tientallen jaren bestreed hij de grootste misdaden, van roofovervallen tot bomaanslagen. Hij was betrokken bij het onderzoek dat leidde naar de Banco Ambrosiano, waarvan de voorzitter opgehangen aan een brug werd teruggevonden. Tot drie keer toe kliste hij John Gotti, die carrière maakte in de rangen van een van de vijf maffiasyndicaten die New York rijk was.

Als flik werd Coffey zo beroemd dat er een biografie aan hem werd gewijd. "Het was alsof John Wayne de kamer binnenkwam", zegt de schrijver daarvan, journalist Jerry Schmetterer. "Hij was een familyman maar tegelijk een harde vent. Een larger-than-lifekerel die van de grootste zaken niet weg te slaan was."

Tegenstanders schilderden Coffey al eens af als een mediageile egotripper, maar zijn keuze voor de politie was hem ingegeven met de zuiverheid van hart van de tienjarige. Op die leeftijd was de kleine Joseph er getuige van hoe zijn vader werd beschoten. Daarbij sneuvelde alleen diens beeltenis in een spiegel, maar de beslissing van zoonlief was genomen: later zou hij de misdaad bestrijden.

Als topagent werd hij in maart 1971 uitgekozen om bokser Joe Frazier te beschermen. Die moest tegen Mohammed Ali vechten in Madison Square Garden. De kamp werd het 'gevecht van de eeuw' genoemd. Frazier had doodsbedreigingen gekregen van Nation of Islam, een politieke beweging die de suprematie van het zwarte ras predikte. Voor de wedstrijd moesten ze al vluchten in een wilde achtervolging. Frazier won de kamp na vijftien bloedstollende rondes, waarna Coffey hem naar het ziekenhuis bracht.

Vreedzamer ging het eraan toe die keer dat hij first lady Nancy Reagan moest bewaken. De first lady woonde een feest bij in het Waldorf-Astoria, maar bleef alleen staan toen er gedanst werd. Toen iedereen te schuchter bleek om haar aan te spreken, stapte ze dan maar zelf op de charmante Coffey af.

Een ander hoogtepunt in zijn carrière was de ondervraging van de beruchte seriemoordenaar Son of Sam meteen na zijn arrestatie. "Toen ik die kamer op de dertiende verdieping binnenkwam, had ik zin om hem uit het raam te keilen", verklaarde hij later aan The New York Post. "Maar toen begon hij te wauwelen over de opdracht om te doden die hij had gekregen van de hond van de buren. Ik besefte dat ik niet met een killer van de maffia te doen had, maar met een zieke man."

Ondanks zijn veelvuldige aanwezigheid in de omgeving van ballistische projectielen zou Coffey uiteindelijk in bed sterven, aan een combinatie van hartproblemen en longkanker. "Toen hij met pensioen ging", herinnert zijn vrouw Susan zich, "bedankte hij de stad omdat die hem een zitje op de eerste rij had gegeven voor het grootste en boeiendste spektakel ter wereld."

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234